Ulysses S. Grant

Nacido Hiram Ulysses Grant, en Point Pleasant, Ohio, el nombre del futuro General en Jefe fue cambiado debido a un error administrativo durante sus primeros días en la Academia Militar de los Estados Unidos en West Point. Para sus amigos, sin embargo, era conocido simplemente como «Sam». Tras una etapa mediocre como cadete, se graduó el vigésimo primero de los treinta y nueve cadetes de la clase de 1843. Sin embargo, a pesar de su historial escolar poco ejemplar, tuvo un buen desempeño como capitán durante la Guerra de México (1846-1848), ganando dos menciones por galantería y una por conducta meritoria. Sólo cuando los combates cesaron y a Grant se le asignaron tareas monótonas en puestos remotos, lejos de su esposa y su familia, comenzó de nuevo a descuidar su trabajo y a beber en exceso. Renunció en 1854 para evitar ser expulsado del servicio.

Grant pasó los siguientes seis años en San Luis, Missouri, con su esposa, Julia Dent Grant. Tras varias actividades de corta duración, incluido un breve episodio como agricultor, se trasladó a Galena, Illinois, para trabajar como dependiente en la tienda de su familia. Cuando comenzó la Guerra Civil en 1861, aprovechó la oportunidad de presentarse como voluntario para el servicio militar en el ejército de la Unión. Su primer mando fue el de coronel de la 21ª Infantería de Illinois, pero rápidamente fue ascendido a general de brigada en julio de 1861, y en septiembre se le dio el mando del Distrito del Sureste de Missouri.

Sus triunfos en 1862 en Fort Henry y Fort Donelson, en el oeste de Tennessee, le valieron el apodo de Grant de la «Rendición incondicional», y lo situaron ante la opinión pública. Sin embargo, cuando un ataque por sorpresa de las fuerzas confederadas en la Batalla de Shiloh produjo bajas devastadoras durante el primer día de lucha, el presidente Abraham Lincoln recibió varias peticiones para que Grant dejara el mando. Sin embargo, Lincoln se negó, declarando: «No puedo prescindir de este hombre. Él lucha». Al día siguiente, el ejército de Grant -reforzado por las tropas al mando del mayor general Don Carlos Buell- rechazó los avances confederados y finalmente ganó la partida.

La victoria de Grant en Vicksburg, Mississippi, en mayo de 1863, fue una obra maestra estratégica. El 1 de mayo de 1863, el ejército de Grant cruzó el río Misisipi en la batalla de Port Gibson. Como las fuerzas confederadas no tenían claras sus intenciones, Grant envió una parte de su ejército bajo el mando del general William T. Sherman para capturar la capital del estado, Jackson, mientras ponía la mira en Vicksburg con vistas a cerrar definitivamente la base de suministros confederada. Cuando los primeros asaltos a la ciudad demostraron la fortaleza de las defensas de Vicksburg, el ejército de la Unión se vio obligado a sitiar la ciudad. El 4 de julio de 1863, tras 46 días de cavar trincheras y lanzar granadas de mano, el ejército de 30.000 hombres del general confederado John Pemberton se rindió. Junto con la victoria del Norte en Gettysburg, la toma de Vicksburg marcó el punto de inflexión de la guerra. También convirtió a Grant en el principal comandante del ejército federal. Más tarde, ese mismo año, Grant fue llamado a romper el estancamiento en Chattanooga, consolidando aún más su reputación como un líder capaz y eficaz.

En marzo de 1864, el presidente Lincoln elevó a Grant al rango de teniente general, y lo nombró general en jefe de los Ejércitos de los Estados Unidos. Con sede en el Ejército del Potomac, Grant estaba decidido a aplastar a Robert E. Lee y a su cacareado Ejército del Norte de Virginia a cualquier precio. Aunque plagado de subordinados reticentes, pequeñas disputas entre generales y horribles bajas, la hueste federal apaleó a Lee desde el río Rapidan hasta el James en lo que un participante describiría más tarde como «historia tácita e incalificable». Las batallas de Wilderness, Spotsylvania, Cold Harbor y el subsiguiente asedio de Petersburg destruyeron efectivamente al ejército rebelde, conduciendo a la caída de Richmond y a la rendición de Lee en Appomattox Court House. Aunque las fuerzas de Grant se habían reducido a más de la mitad durante el último año de la guerra, fue Lee quien se rindió en 1865.

Después de la Guerra Civil, el presidente Andrew Johnson nombró a Grant Secretario de Guerra de la recién reunida nación. En 1868, compitiendo con Johnson, Ulysses S. Grant fue elegido decimoctavo Presidente de los Estados Unidos. Desgraciadamente, aunque aparentemente inocente de corrupción, la administración de Grant estuvo plagada de corrupción y escándalos.

Durante los dos años siguientes a su segundo mandato, Grant realizó una gira triunfal por el mundo. En 1884, perdió todos sus ahorros en un banco corrupto. Para compensar algunas de sus pérdidas, escribió sobre sus experiencias en la guerra para la revista Century. Estas publicaciones fueron tan populares que le inspiraron a escribir su excelente autobiografía, Memorias personales de U.S. Grant, que terminó en dos volúmenes sólo unos días antes de morir de cáncer a la edad de sesenta y tres años. Ulysses S. Grant está enterrado en la ciudad de Nueva York en el mayor mausoleo de su clase en los Estados Unidos. La tumba de Grant, que recuerda a la de Napoleón en París, es un monumento nacional.

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