Hur många människor dog på Trail of Tears?

Personer vandrar längs en del av den ursprungliga rutten för ”Trail of Tears” i Pea Ridge National Military Park, Garfield, Arkansas. National Parks Service

Av alla de tragiska kapitlen i indianernas historia är det inget som avslöjar den brutala, statligt sanktionerade förföljelsen av ursprungsbefolkningen så mycket som Trail of Tears. År 1838 och 1839 fördes tiotusentals indianer med våld bort från sina stammar i den amerikanska sydöstra delen av landet och transporterades som boskap till ”Indian Territory” väster om Mississippi. Historiker uppskattar att upp till 15 000 män, kvinnor och barn dog på vägen till dessa första indianreservat.

Gregory Smithers är professor i amerikansk historia vid Virginia Commonwealth University, där han har specialiserat sig på ursprungsbefolkningarnas historia, särskilt cherokeserna, vars hemtrakter tidigare sträckte sig från North Carolina och South Carolina genom Tennessee, Georgia, Alabama och Texas. Smithers förklarar att från och med USA:s födelse kämpade federala och delstatliga regeringar för att upprätta en fungerande ”indianpolitik”.

Det yttersta målet med en sådan indianpolitik var att få tillgång till bördiga jordbruksmarker som innehades av infödda stammar i östra USA, säger Smithers. De föreslagna metoderna för att förvärva dessa marker sträckte sig från våldsam konfrontation till fredlig diplomati och hemligt tvång.

George Washingtons administration förespråkade en ”integrationsstrategi”, där man undvek väpnade konflikter genom att ”civilisera” stammarna och integrera dem i den amerikanska ekonomin och det politiska systemet. Thomas Jefferson uttryckte sina baktankar för att stödja civiliseringen av stammarna och hävdade att om indianerna kunde övertalas att köpa varor på kredit skulle de bli skuldsatta och tvingas sälja sina landområden.

Integreringsmetoden förlorade snabbt i början av 1800-talet, säger Smithers, och allt större delar av amerikanerna i mellanvästern och sydost var ”missnöjda med att U.USA spenderade vad de såg som sin ’skatt’ på indianer som inte kunde reformeras och som inte hade samma förmåga att leva i ett republikanskt samhälle som vita människor.”

Reklam

The Indian Removal Act

I samband med att slavägarnas ägande expanderade aggressivt under 1800-talet blev slavägarnas ägare desperata efter att få tag på indianernas land. De pressade sina delstatsrepresentanter att påverka den federala regeringen för lagstiftning för att tvinga bort indianstammar från deras landområden. Dessa representanter fann ett välvilligt öra hos president Andrew Jackson, som inte respekterade indianernas suveränitet och som undertecknade Indian Removal Act 1830.

Lagen i sig godkände inte massförflyttning av ursprungsbefolkningar, men den skapade en process genom vilken den federala regeringen kunde underteckna fördrag med enskilda ursprungsstammar i utbyte mot mark i det nyss inrättade Indian Territory i dagens Oklahoma. Många stammeledare ”såg att det fanns en vägg”, säger Smithers, och de visste att om de inte skrev under fördragen skulle de troligen bli bortjagade i vilket fall som helst. Fördragen, hur orättvisa de än var, innehöll åtminstone ett hopp om att starta ett nytt liv på nya marker.

Cherokeserna var en av de hårdaste och längsta motståndarna. De kämpade mot Indian Removal Act ända fram till Högsta domstolen, som beslutade att omlokaliseringsplanen var grundlagsstridig. När han hörde beslutet ska en avvisande president Jackson ha sagt: ”John Marshall har fattat sitt beslut, låt honom verkställa det nu om han kan.”

År 1835 gick en liten grupp cherokeeiska slavägare emot stammens önskemål och undertecknade fördraget i New Echota, som överlät all cherokeeisk mark öster om Mississippi till USA.USA:s regering i utbyte mot 5 miljoner dollar och ett löfte om nytt land i Indian Territory.

Med det förrädiska fördraget undertecknat inledde den federala regeringen en brutalt byråkratisk kampanj för att flytta uppskattningsvis 100 000 indianer, däribland medlemmar av Cherokee-, Chickasaw-, Choctaws-, Creek- och Seminole-stammarna. Regeringen byggde strategiskt placerade fort över de sydöstra delstaterna och använde dem som förläggningsplatser. Stamfolken berövades alla sina ägodelar och fördes till uppsamlingsplatser som Fort Hembree i North Carolina, där de fick vänta under usla förhållanden, och många av dem dog av dysenteri redan innan den straffande vandringen västerut började.

Reklam

The Trail West

Smithers säger att den populära föreställningen om att Trail of Tears var en tvångsmarsch till fots inte är helt korrekt. Ungefär hälften av de tvångsförflyttade ursprungsbefolkningen transporterades ut på platta pråmar som följde en slingrande flodrutt västerut. På landvägarna färdades de flesta i oxdragna vagnar. Men det betyder inte att resan var mindre traumatisk eller dödlig.

”Flodrutterna var ökända för att människor blev mycket snabbt mycket sjuka och att smittsamma sjukdomar spreds ganska snabbt”, säger Smithers, som senast har skrivit ”Native Southerners”: Indigenous History from Origins to Removal”. ”Det skonade ingen.”

Maten var knapp och sjukdomarna grasserade även på landvägarna, som fortsatte trots dödlig kyla och stekande hetta i mer än 1 609 kilometer. I vissa fall marscherade männen i dubbla rader med bojor på fötter och händer. En Choctaw-ledare beskrev upplevelsen för en tidning i Alabama som ett ”spår av tårar och död.”

Den slutliga dödssiffran för Trail of Tears är omöjlig att verifiera, säger Smithers, han noterar att samtida historiker tror att mellan 4 000 och 8 000 cherokeeindianer omkom under de påtvingade förflyttningarna 1838 och 1839, liksom 4 000 Choctaw (en tredjedel av hela stammen) och 3 500 Creekindianer.

Smithers säger att det traumatiska arvet från Trail of Tears fortfarande ger eftertryck i stamsamhällena. Tragiskt nog skulle det inte vara sista gången som den amerikanska regeringen påtvingade ursprungsbefolkningen sin vilja, bara en av de värsta. Trots löften om att stammarna skulle lämnas i fred efter denna tvångsförflyttning fortsatte vita bosättare att driva på mot ”Indian Territory”, som så småningom blev Oklahoma. Staten upptogs i unionen 1907.

Advertisering

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.