Ernest Everett Just (1883-1941)

Varje universitet är som ett mikrokosmos av det samhälle som omger det. Inom den akademiska världen finner vi personliga och yrkesmässiga relationer som är sammanflätade, perioder av effektivt samarbete som växlar med bittra kontroverser, och samma intensiva känslor och strävanden som man kan se i näringslivets eller regeringens världar. Akademiker argumenterar med varandra om fakta och tolkningar och med administrationen om undervisningsprioriteringar och forskningsfinansiering. Som i vilken organisation som helst måste man för att lyckas på ett universitet utveckla en förmåga att navigera i ett invecklat nät av hinder och skyldigheter; för vårt ämne i dag, biologen Ernest Everett Just, var detta den största utmaningen i hans liv. 1883 föddes Just i Charleston, South Carolina. Hans mor, som var familjens enda försörjare under större delen av hans barndom, hade två jobb: som lärare under skolåret och i fosfatgruvorna på James Island när skolan inte var öppen. Hon hade stora förhoppningar på sin egen sons utbildning och blev förkrossad när ett tyfusanfall gjorde att han i unga år glömde bort hur man läser och skriver. Det gick långsamt och var svårt att lära sig igen, så mycket att hans mor faktiskt gav upp undervisningen när det verkade som om han inte gjorde några framsteg. Just framhärdade på egen hand och lyckades återfå sina förlorade färdigheter, även om erfarenheten lämnade honom med bittra minnen. efter att ha bevittnat hans extraordinära intelligens och uthållighet med egna ögon pressade Justs mamma honom att uppnå resultat. I hopp om att förbereda honom för en karriär som lärare skickade hon honom till en land grant school i South Carolina när han var 13 år gammal och sedan till en högstadieskola i New Hampshire. Han gick vidare till Dartmouth College med magna cum laude med särskild utmärkelse i zoologi, det område som senare skulle bli hans kallelse. Även om hans mor inte levde för att se hans framgång på college, hedrade Just sin bestående kärlek till utbildning och uppfyllde sin dröm för honom genom att undervisa. 1907 fick Just, i likhet med många svarta akademiker på sin tid, ingen ingång till flera prestigefyllda, vitdominerade universitet och tog i stället en lärartjänst vid det historiskt svarta Howard University. Till en början undervisade han endast i engelska och retorik, men inom några år kunde han flytta till en nybildad biologiavdelning, för att slutligen bli chef för en ännu nyare zoologiavdelning 1912. Ungefär samtidigt började han arbeta som forskningsassistent vid Marine Biological Laboratory i Woods Hole i Massachusetts, där han utförde experiment om befruktning av ägg från marina ryggradslösa djur, och han fortsatte med en doktorsexamen i zoologi vid University of Chicago, som han slutförde 1916. 1916 var Just i början av 1920-talet utan tvekan den mest prestigefyllda medlemmen av Howard Universitys fakultet. Han var en av endast en handfull svarta män som innehade en doktorsexamen från ett större amerikanskt universitet, samt en respekterad närvaro vid Woods Hole-laboratoriet, där hans experimentella tillvägagångssätt var allmänt beundrat. Men Just var en stor fisk i en liten damm; Howard var en relativt dåligt finansierad institution där det var osannolikt att hans forskning skulle få stöd och där han alltid hade förväntats ägna sig främst åt undervisning. Dessa problem förvärrades ytterligare när Howard-presidenten Mordecai Johnson dök upp på scenen 1926.Johnson, som senare skulle samla en formidabel fakultet av svarta akademiker vid Howard, var en man med en vision. Tyvärr hade den visionen inte mycket utrymme för den redan dominerande Just och hans zoologiska avdelning. Johnson kämpade om kontrollen över de pengar som kom från bidrag som Just hade ansökt om och berövade ofta avdelningen resurser till förmån för kemiavdelningen och dess stigande stjärna, kemisten Percy Lavon Julian. För Just, som var sju år äldre än Johnson och hade arbetat på Howard i årtionden, var Johnsons fördomar mot hans avdelning och uppenbara brist på respekt för hans hårt förvärvade rykte en flagrant förolämpning. Johnson, å sin sida, verkar ha haft en dålig syn på Justs passion för biologisk forskning och såg den som en distraktion från det viktigare målet att undervisa.Utsvulten av möjligheter att utöka sin forskning vid universitetet sökte Just efter dem utomlands. Från slutet av 1920-talet till 1930-talet gjorde han nästan ett dussin besök på europeiska laboratorier; bland andra utmärkelser var han den första amerikanska vetenskapsman som inbjöds att studera vid Kaiser Wilhelm-institutet i Berlin. Ironiskt nog fick Just bättre behandling av utländska forskare än vad han kunde förvänta sig av sina egna kollegor hemma. Hans intresse för utländsk forskning skulle dock få ett tragiskt slut. År 1940 studerade Just vid ett franskt laboratorium samtidigt som nazisternas invasion av Frankrike ägde rum och han skickades kortvarigt till ett krigsfångeläger. Just, som redan var vid dålig hälsa, insjuknade ännu mer i fängelset och dog lite mer än ett år efter att han släppts ut.Som en svart akademiker med exceptionell förmåga utsattes Just för ständiga påtryckningar under hela sin karriär. Först var det rasdiskrimineringen som hindrade honom från att komma in på ett stort universitet och förnekade honom den respekt som han hade förtjänat genom studier och forskning; det fanns också Johnsons förväntningar på att hans forskningsintressen skulle vara sekundära i förhållande till undervisningen. Men trots dessa påtryckningar var Just fast besluten att uppnå resultat, och hans passion för vetenskap är något som borde slå an i hjärtat på varje livslång student.

Nästa inlägg: Lillian Gilbreth, tids- och rörelseexperten som ”humaniserade” effektivitetsstudier.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.