Detta datum, 22 april: Pat Tillman dödas i Afghanistan

Pat Tillman vid Arizona State University.

KLICKA HÄR om du har problem med att visa bilderna på en mobil enhet

Denna artikel publicerades ursprungligen den 23 april 2004

Pat Tillman, den överpresterande NFL-spelaren som lämnade ett mångmiljonkontrakt så att han kunde tjäna sitt land som medlem av den amerikanska arméns elitförband Rangers, dödades i strid i sydöstra Afghanistan på detta datum år 2004.

Han var 27 år.

Döden av en man som hyllades som en hjälte, trots att han gjorde sitt bästa för att bli betraktad som en vanlig soldat, föranledde hjärtliga sympatiyttringar och hyllningar överallt, från Vita huset till hans adoptivstat Arizona och till idrottsplatserna i San Jose där han växte upp.

Vita huset hyllade i ett uttalande Tillman som ”en inspiration både på och utanför fotbollsplanen”.

”För många barn i Almaden var han större än livet”, tillade en känslosam Randy Zimmer, som tränade Tillman på Leland High School i San Jose Almaden Valley. ”Ännu viktigare än så, för de av oss som kände honom var han bara Pat. Han var inte fotbollsspelaren Pat. Bara Pat. Någon som vi älskade.”

Pentagon sade i ett kortfattat meddelande på fredagen att Tillman dog när hans patrullfordon blev attackerat. En talesman uppgav att Tillmans död inträffade i en eldstrid i en strid med koalitionsfientliga milisstyrkor cirka 25 mil sydväst om en amerikansk militärbas i Khowst.

Mer än två år efter att USA avsatte den tidigare regeringen för stöd till terrorism, finns mer än 10 000 soldater kvar i Afghanistan och striderna fortsätter mot resterna av talibanerna och al-Qaida.

Tillman spelade collegefotboll i Arizona State och utsågs till årets försvarsspelare i Pacific-10 Conference som senior 1997. Han blev uttagen av Arizona Cardinals och spelade fyra säsonger, mestadels som safety. Men han blev mer känd – och i mångas ögon till och med heroisk – för sitt beslut att bli soldat.

En orolig friand som bar långt hår, Tillman vände ryggen till ett treårigt kontraktserbjudande på 3,6 miljoner dollar från Cardinals år 2002. Istället tog han och hans yngre bror Kevin, en före detta basebollspelare i minor league, värvning i armén med målet att bli Rangers, en specialiserad enhet som är en del av arméns specialstyrkor.

Bröderna Tillman undvek rampljuset och avvisade alla intervjuförfrågningar. De uppmuntrade också familj och vänner att inte prata med media, och den hållningen fortsatte efter Pats död. Familjemedlemmarna var i avskildhet på fredagen i sitt hem i Almaden Valley.

”Jag talade med hans mamma och pappa i dag och det har varit riktigt tufft”, sade Terry Hardtke, tränare i Leland när Tillman var senior. ”De vill respektera Pats önskan att inte prata med media, så jag kommer att respektera det också.”

Men hyllningarna strömmade in.

”Det fanns saker som han tyckte var falska, och han tyckte att presskonferenser om att gå med i armén var falska”, säger hans collegetränare Bruce Snyder. ”Jag tror att det är värt för oss alla att få en uppskattning för honom. Han skapades inte av medierna. De här sakerna var mycket verkliga. Jag har aldrig varit i närheten av någon som han.”

Sen John McCain, R-Ariz, en dekorerad veteran från Vietnamkriget, sade i ett uttalande att han var ”förkrossad” över Tillmans död.

”Men det finns i Pat Tillmans exempel, i hans oväntade val av plikt mot sitt land framför kändisskapets rikedomar och andra bekvämligheter, och i hans ödmjukhet, en sådan inspiration för oss alla”, sade McCain.

Vänner säger att terroristattackerna den 11 september 2001 lämnade en djupgående inverkan på båda bröderna. Kort därefter började de undersöka militära alternativ och satte så småningom siktet inställt på att bli Rangers.

Pat Tillman berättade aldrig för någon annan än sin high school-kärlek, Marie Ugenti, som han gifte sig med strax innan han tog värvning. Tillmans var så fast beslutna att undvika publicitet att de inledde värvningsprocessen i Denver, där det var osannolikt att Pat skulle bli igenkänd.

Förra sommaren, när ESPN gav bröderna Arthur Ashe Courage Award i samband med den årliga ESPY Awards-sändningen, avböjde de att närvara trots att de var tillbaka i USA efter att ha tjänstgjort i Irak. De skickade sin yngre bror Richard för att ta emot priset åt dem.

Tillman var känd för sin jordnära och ibland busiga personlighet, liksom för sin hårda lojalitet. Han var aldrig den bästa idrottsmannen. Med sina 5 fot 11 och 202 pund var han inte stor enligt NFL-standard.

Men han besatt en otrolig intensitet på planen. Under en skev Leland-seger hans sista år fortsatte Tillman, som spelade både som anfallare och försvarare, att smyga sig tillbaka in på planen. Till slut var tränarna tvungna att ta bort Tillmans hjälm och axelskydd och gömma dem under resten av matchen.

”Han var en stor spelfördelare som alltid var runt bollen”, säger Dan Lloyd, Lelands försvarskoordinator 1993. ”Så i militären skulle det inte förvåna mig att han alltid skulle vara mitt i allting, att han skulle vara fanbärare för sin utstyrsel.”

Bara tre stora college rekryterade Tillman, och Arizona State gjorde honom till sitt sista val det året. Där utmärkte han sig både på och utanför planen, hjälpte Sun Devils till en Rose Bowl som linebacker och tog examen med ett betygssnitt på 3,84 på mindre än fyra år.

I Arizona State ökade Tillman också sitt rykte om att vara okonventionell genom att klättra upp i ljusstakarna på Sun Devil Stadium för att, som han hävdade, få enigheten och utmaningen. Senare, när han var med Cardinals, förberedde han sig inför ett träningsläger genom att tävla i ett triathlon på 70,2 mil – bara för att han ville se om han kunde göra det.

På grund av sin storlek betraktades Tillman inte som ett NFL-prospekt. Men Dave McGinnis, som skulle bli hans tränare i Cardinals, minns att när han tränade Tillman före NFL-draften 1998 så slutade spelaren inte förrän han genomförde varje övning perfekt.

”Allt han gjorde som spelare gjorde han i full fart”, säger McGinnis. ”Och när man lärde känna honom upptäckte man att det var så han strävade efter varje mål i sitt liv.”

Cardinals draftade honom i den sjunde och sista rundan, med det 226:e valet, och flyttade honom till safety. Tillman blev en av lagets mest populära spelare och satte ett franchise-rekord med 224 tacklingar år 2000. Tillman var så skyldig Cardinals tro på honom att han 2001 tackade nej till ett femårigt kontraktserbjudande på 9 miljoner dollar från St Louis Rams för att stanna i Arizona, även om Cardinals betalade honom 512 000 dollar för en säsong.

Då gjorde han en ännu större uppoffring – han gick med i armén.

Robert Setterlund, Lelands vice rektor för undervisning, minns att Tillman var så populär att ”han rörde sig i grupper som var lika stora som fotbollslag”. Men Setterlund sade att samma Leland-gemenskap var oroliga för Tillman när de fick veta att han skulle bli Ranger.

”Han tog aldrig det säkra före det osäkra”, sade Setterlund. ”Så vi fruktade när han satte sig själv i fara.”

I december deltog Tillman i en Cardinals-match i Seattle. McGinnis sade att han tillbringade ungefär fem timmar kvällen före matchen med Tillman, hans fru och hans bror.

”Det var mycket inspirerande att vara med honom och höra hans engagemang och hur stolt både han och Kevin var över att vara Rangers”, sade McGinnis. ”Det är svårt att föreställa sig att han är borta. Men det här är ändå en del av det han var. Ord som heder, engagemang och integritet var verkligen hur killen levde sitt liv.”

McGinnis sade att Tillman hade planerat att återvända till NFL när hans treåriga militära åtagande var slutfört.

Doug Tammaro, en tjänsteman i Arizona State Athletic Department och en nära vän till Tillman, sade att de utbytte telefonmeddelanden den 1 april. Tillman berättade för honom att han skulle åka till Afghanistan.

Tillmans 2nd Battalion, 75th Ranger Regiment har deltagit i Operation Mountain Storm i sydöstra Afghanistan. Förutom hans död i torsdags skadades två andra amerikanska soldater i stridspatrullen och en afghansk soldat som kämpade vid sidan av amerikanerna dödades.

Arizona State meddelade på fredagen att man kommer att dra tillbaka Tillmans tröja nr 42 efter säsongen 2004.

”Vad folk än gör eller säger om Pat är det inte tillräckligt”, sade Tammaro. ”Men i Pats ögon är det för mycket. Om han såg all den uppmärksamhet han får skulle han säga: ’Låt oss koncentrera oss på de killar som fortfarande är där borta’. ”

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.