Coronavirus: Kommer vi någonsin att skaka hand igen?

Runt om i världen kämpar människor för att ignorera tusentals år av biosociala konventioner och undvika att röra vid varandra. Att skaka hand kan vara en av de svåraste sedvänjorna att förlora i den postpandemiska världen, men det finns alternativ, skriver James Jeffrey.

Det ödmjuka handslaget sträcker sig från det vardagliga till det potenta, från en enkel hälsning mellan främlingar som aldrig kommer att träffas igen, till förseglingen av miljardaffärer mellan affärstitaner.

Det finns olika idéer om handskakningens ursprung. Det kan ha uppkommit i antikens Grekland som en symbol för fred mellan två människor genom att visa att ingen av dem bar ett vapen. Eller så kan handskakningens skakande gest ha börjat i det medeltida Europa, då riddare skakade hand på andra i ett försök att skaka loss eventuella dolda vapen.

Kväkrarna anses ha populariserat handslaget efter att de ansåg att det var mer jämlikt än att buga.

Handslaget är en ”bokstavlig gest av mänsklig samhörighet”, en symbol för hur människor har utvecklats till att vara djupt sociala, taktilt orienterade djur, säger Cristine Legare, psykologiprofessor vid University of Texas i Austin.

Med en historia som sträcker sig tusentals år bakåt i tiden kan handslaget vara alltför förankrat för att lätt stoppas.

”Det faktum att vi valde armbågsbulten som ett alternativ visar hur viktig beröring är – vi ville inte förlora den fysiska kontakten”, säger professor Legare.

Denna biologiska drivkraft att beröra och bli berörd finns även hos andra djur. På 1960-talet visade den amerikanske psykologen Harry Harlow hur viktigt beröring och tillgivenhet var för unga rhesusapors utveckling.

  • Varför det är så svårt att vara utan fysisk beröring

Andra exempel från djurriket inkluderar våra närmaste kusiner: schimpanser rör vanligtvis vid handflatorna, kramar och kysser ibland som en form av hälsning. Giraffer använder sina halsar, som kan bli upp till två meter långa, för att delta i en typ av beteende som kallas ”necking” – där giraffhannar snärjer in sina halsar i varandras och svänger och gnuggar sig för att bedöma den andres styrka och storlek för att etablera dominans.

Det finns dock många olika former av mänsklig hälsning runt om i världen som undviker överföringsfällan. I många kulturer är det vanligt att man trycker ihop handflatorna med fingrarna pekande uppåt tillsammans med en lätt bugning, där den traditionella hinduiska hälsningen Namaste är en av de mest kända.

I Samoa finns ”ögonbrynsblinket” som innebär att man höjer ögonbrynen samtidigt som man blinkar med ett stort leende mot personen man hälsar på.

I muslimska länder är en hand över hjärtat ett respektfullt sätt att hälsa på en person som man inte är van att beröra. Och det finns det hawaiianska shaka-tecknet, som adopterats och populariserats av amerikanska surfare, som görs genom att man kröker de tre långfingrarna och sträcker ut tummen och det minsta fingret samtidigt som man skakar handen fram och tillbaka för att betona det.

Fysisk beröring har inte alltid ansetts vara så kritisk. Under den första halvan av 1900-talet ansåg många psykologer att det bara var en sentimental gest som inte tjänade något egentligt syfte att visa barn ömhet – de varnade till och med för att visa ömhet riskerade att sprida sjukdomar och bidra till psykologiska problem hos vuxna.

  • Psykologin bakom panikköp
  • Rädslan för coronavirus förändrar vår psykologi

I sin bok Don’t Look, Don’t Touch, säger beteendeforskaren Val Curtis från London School of Hygiene and Tropical Medicine att en möjlig orsak till att handslag och kyssar på kinderna fortfarande används som hälsningar är att de signalerar att man litar tillräckligt på den andra personen för att riskera att dela bakterier med honom eller henne – därav historiken där dessa metoder går in och ut ur tiden beroende på folkhälsorelaterade problem.

På 1920-talet dök det upp artiklar i American Journal of Nursing som varnade för att händerna var medel för överföring av bakterier och rekommenderade att amerikanerna skulle anpassa sig till den kinesiska sedvänjan på den tiden, att skaka sina egna händer tillsammans när man hälsar på en vän.

Det har funnits invändningar mot handslag på senare tid som föregår utbrottet av coronavirus: 2015 inrättade ett UCLA-sjukhus en handslagsfri zon på sin intensivvårdsavdelning (UCLA:s policy varade bara i sex månader).

Men många muslimska kvinnor i hela världen har motsatt sig handslag på religiösa grunder.

Men trots sådana reservationer och förekomster av samvetsgranna motståndare till handskakningar utvecklades gesten med 1900-talets framfart till en nästan universell och oantastlig symbol för professionella hälsningar.

Vetenskapliga studier av ritualen har identifierat hur ett bra handslag aktiverar samma del av hjärnan som bearbetar andra typer av belöningsstimulans som god mat, dryck och till och med sex.

En framtid utan handslag?

I takt med att vissa delstater i USA börjar lätta på inlåsningsåtgärderna förblir framtiden för handslaget osäker.

”Jag tror inte att vi någonsin ska skaka hand igen, om jag ska vara ärlig”, sade dr Anthony Fauci, en av nyckelpersonerna i Vita husets arbetsgrupp för coronavirus, i april.

”Det skulle inte bara vara bra för att förebygga coronavirus-sjukdomar, utan det skulle troligen minska antalet fall av influensa dramatiskt i det här landet.”

Riktlinjerna för socialt avståndstagande kommer troligen att finnas kvar under lång tid framöver, enligt den amerikanska regeringens riktlinjer för återöppnande av landet, särskilt för sårbara personer som äldre och personer med medicinska samsjukligheter som lungsjukdomar, fetma och diabetes.

  • En enkel vägledning: Hur skyddar jag mig?
  • VAD GÖR DET MED KROPPEN? Läkare på frontlinjen förklarar
  • HOPP OCH FÖRLUST: Era berättelser om coronavirus
  • Hur ett virus sprids: En förklaring
  • TESTNING: Kan jag testa mig för coronavirus?

Detta skulle kunna ge upphov till vad Stuart Wolf, biträdande ordförande för klinisk integration och verksamhet på Dell Medical, kallar en ”science-fiction-dystopi” där samhället skulle delas upp i de som kan röra sig och bli rörda och de som måste förbli isolerade.

Det skulle kunna få allvarliga psykologiska konsekvenser, menar Wolf.

”Vi lägger redan så stor vikt vid ungdom och livskraft i samhället, och denna påtvingade konstgjorda distinktion mellan de gamla och sjuka och de unga och friska kommer förmodligen att drabba en del människor mycket hårt.”

Drivkraften att sträcka ut handen – fysiskt – är djupt inprogrammerad i oss. Det finns en anledning till att en amerikansk president beräknas skaka hand med 65 000 personer per år.

”Vanor dör hårt”, säger Elke Weber, professor i psykologi och offentliga angelägenheter vid Princeton University som studerar hur människor tar risker. ”Å andra sidan kan vanor och sociala sedvänjor förändras när den sociala och ekonomiska kontexten och, i det här fallet, hälsokontexten förändras, fotbindning i Kina, som också var en gammal sedvänja.”

Det finns redan många alternativ utan kontakt. Böjning, till exempel, praktiseras redan i mycket stor utsträckning runt om i världen – och har tillskrivits färre dödsfall på grund av coronavirus i Thailand. Sedan finns det vinkande, nickande, leende och otaliga handsignaler som inte innebär fysisk kontakt.

Men professor Legare påpekar att en av Covid-19:s grymma ironier är att det är just när människor står inför stressiga omständigheter som de är beroende av mänsklig beröring.

”Tänk på de sätt vi reagerar på när människor sörjer efter en dödsolycka eller något dåligt som hänt, det är med en kram, eller så kan det bara vara att sitta bredvid en person och röra en axel.”

Sanitära konventioner som knytnävsslag och armbågsknuffar räcker inte riktigt till när det gäller mänsklig kontakt.

När de förekommer finns det alltid en internaliserad, medskyldig kunskap om att de går emot den intuitiva vänligheten, konstaterar Steven Pinker, professor i psykologi vid Harvard Universitys Johnstone Family Professor of Psychology, i en artikel i The Harvard Gazette, universitetets officiella nyhetswebbplats.

”Det förklarar varför människor, åtminstone enligt min erfarenhet, ackompanjerar dessa gester med ett litet skratt, som för att försäkra varandra om att de ytligt sett aggressiva uppvisningarna är nya konventioner i en smittsam tid och erbjuds i en anda av kamratskap”, säger professor Pinker.

  • Ansiktet i USA:s kamp mot coronavirus
  • Varför vårdpersonal löper risk att drabbas av moralisk skada

På grund av sitt arbete inom folkhälsa, inklusive infektionssjukdomar, hade Deliana Garcia redan börjat avlägsna sig från handskakningar med de flesta människor. Men vissa vanor är svårare att bryta än andra.

”Jag är en fanatisk kramare”, säger Deliana Garcia och påpekar att det har varit särskilt svårt att ta avstånd från sin 85-åriga mamma.

”Hon är så nära och jag vill bara gå fram till henne och smöra hennes lilla ansikte och ge henne en kyss och säga att jag älskar henne.”

Detta starka behov kolliderar med oro för överföring, vilket resulterar i en ”besvärlig dans” mellan dem båda, säger hon.

”Till och med när hon närmar sig kan jag känna hur jag blir orolig – tänk om jag gör henne sjuk?” Garcia säger. ”Så jag drar mig tillbaka, men om hon börjar röra sig bort följer jag efter. Jag behöver det taktila för att försäkra mig själv och ändå kan jag inte låta henne komma nära. Vi stöter bort varandra som identiska poler på magneter.”

Och hur svår en framtid utan handslag eller beröring än må vara, så är den bättre än alternativet, menar professor Weber. ”Jag tror inte att människor överreagerar just nu, snarare tvärtom.”

”Överlevnad eller att försöka hålla sig vid liv är en annan viktig grundläggande mänsklig drivkraft. Alternativet är att gå tillbaka till livet som vi kände det och ignorera det faktum att ett stort antal äldre, överviktiga och personer med samsjuklighet kommer att dö tills vi har etablerat flockimmunitet, vilket kommer att ta lång tid.”

Men ge inte upp det ödmjuka handslaget ännu. Att undvika sjukdomar är en viktig del av människans överlevnad, men det är också viktigt att leva ett tillfredsställande och komplext socialt liv, säger Arthur Markman, professor vid psykologiska institutionen vid University of Texas i Austin.

”Kanske börjar vi med att fokusera på mer rutinmässig handtvätt, handdesinfektionsmedel och strategier för att undvika att röra ansiktet i stället för att ge upp beröring helt och hållet”, säger han.

”Den verkliga oron är att vi kommer att utveckla ett nytt normaltillstånd utan beröring, så att vi inte inser vad vi går miste om genom att inte ha någon taktil kontakt med människorna i vårt sociala nätverk.”

James Jeffrey är frilansskribent i Texas och bidrar regelbundet till BBC

Illustrations by Emma Lynch

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.