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Martha Jane Cannary (Calamity Jane) nació en Princeton, Missouri, el 1 de mayo de 1852. Su padre era agricultor y, según un relato, su madre era «una prostituta analfabeta cuyo marido, cautivado por su belleza, intentó reformarla y fracasó».

Jane escribió más tarde: «De niña siempre me gustaron las aventuras y el ejercicio al aire libre y tuve una especial afición por los caballos, que empecé a montar a una edad temprana y continué haciéndolo hasta que me convertí en una experta jinete capaz de montar los caballos más viciosos y obstinados, de hecho la mayor parte de mi vida en los primeros tiempos la pasé de esta manera»

En 1865 la familia decidió emigrar a Montana en busca de oro. «Durante el viaje, la mayor parte de mi tiempo lo pasé cazando junto a los hombres y cazadores del grupo, de hecho, estuve en todo momento con los hombres cuando había emoción y aventuras que vivir. Cuando llegamos a Virginia City se me consideraba una tiradora notable y una jinete intrépida para una chica de mi edad». Su madre murió en un campamento minero en Blackfoot y su padre murió poco después en Salt Lake City.

En 1868 Jane se unió a una cuadrilla de construcción de la Union Pacific cerca de Piedmont, en lo que entonces se conocía como Territorio de Wyoming. Dos años después fue reclutada por el general George A. Custer como exploradora del ejército en Fort Russell. Jane afirma que participó en las guerras indias y que durante una escaramuza salvó la vida del capitán Egan. Más tarde escribió que «lo subí a mi caballo delante de mí y conseguí llevarlo sano y salvo al Fuerte». El capitán Egan, al recuperarse, dijo riendo: «Te nombro Calamity Jane, la heroína de las llanuras». He llevado ese nombre hasta el presente.»

Jane afirmó en su autobiografía, Vida y aventuras de Calamity Jane (1897) que en 1871 acompañó al general Custer a Arizona y «durante ese tiempo viví un gran número de aventuras con los indios, ya que como exploradora tenía que realizar un gran número de misiones peligrosas y, aunque estuve en muchos lugares cercanos, siempre conseguía salir sana y salva, ya que por aquel entonces se me consideraba la jinete más temeraria y atrevida y una de las mejores tiradoras del país occidental.» Sin embargo, el historiador Dan L. Thrapp ha argumentado: «En su supuesta autobiografía afirmó que fue exploradora para el ejército entre 1870 y 1876, pero no hay constancia de que fuera exploradora. Dijo que fue a Arizona en calidad de exploradora con Custer, pero Custer nunca estuvo en Arizona, ni tampoco Jane en esa época».

Con el paso de los años desarrolló una reputación por su habilidad para montar y disparar. Según Jane: «Para entonces era considerada la jinete más temeraria y atrevida y una de las mejores tiradoras del país occidental». Vestida de piel de becerro, Calamity Jane también era conocida por su afición a la bebida. Un hombre que la conoció afirmó que era diferente a las demás mujeres, ya que «juraba, bebía y llevaba ropa de hombre».

Calamity Jane también afirma que trabajó como jinete de pony express llevando el correo de Estados Unidos en Dakota del Sur entre Deadwood y Custer, una distancia de cincuenta millas: «Como muchos de los jinetes que me precedieron habían sido asaltados y robados los paquetes, el correo y el dinero que llevaban, pues ese era el único medio de llevar el correo y el dinero entre esos puntos. Se consideraba la ruta más peligrosa de las colinas, pero como mi reputación de jinete y tirador rápido era bien conocida, me molestaban muy poco, pues los cobradores de peaje me consideraban un buen tipo, y sabían que nunca fallaba mi objetivo. Hacía el viaje de ida y vuelta cada dos días, lo que se consideraba una buena forma de montar en ese país».

En 1872 se alistó en el ejército como exploradora y durante los siguientes años sirvió a las órdenes de George Crook y Nelson Miles. El historiador Dan L. Thrapp no ha podido confirmar este dato, pero señala que es comprensible ya que, según su propio relato, iba «disfrazada con ropa masculina» y trabajaba con un nombre falso. Sin embargo, en 1875 fue despedida después de que se descubriera que era una mujer.

Para entonces Calamity Jane era alcohólica. Su biógrafo, James D. McLaird, ha argumentado en Calamity Jane: The Woman and the Legend (2005): «Lamentablemente, una vez eliminadas las aventuras románticas, su historia es en su mayor parte un relato de una vida cotidiana sin sobresaltos interrumpida por las borracheras». El autor de la Encyclopedia of Frontier Biography (1988) ha señalado: «Ocasionalmente trató de actuar en casas de vodevil, y aunque siempre fue popular entre los rudos mineros, su inclinación a emborracharse y disparar el lugar inevitablemente precipitó su despido… Por lo general, se emborrachaba y a menudo se metía en casas de mala muerte o salones, pero no había en ella ninguna vena de maldad, y por lo general era querida, aunque poco respetada».

Calamity Jane tomando una copa

La historiadora feminista, Kirstin Olsen, está de acuerdo: «Se rumorea que fue una pastora de mulas, una jinete de pony express y una conductora de diligencias, aunque probablemente sólo fue la primera. Sabemos que quedó huérfana en su adolescencia y que se dedicó a vagar por el Oeste, principalmente en Wyoming. Trabajó de forma intermitente como prostituta y vivió con una sucesión de hombres a los que llamaba sus maridos». Un hombre que conoció a Calamity Jane dijo que no era «más que una prostituta común, borracha, desordenada y totalmente desprovista de cualquier concepción de la moralidad». Sin embargo, un periodista que la conoció dijo que era «generosa, indulgente, de buen corazón, sociable y, sin embargo, cuando se excita, tiene toda la audacia y el valor del león o del mismo diablo».

Calamity Jane conoció a Wild Bill Hickok en Deadwood. Calamity Jane afirmó posteriormente que eran amantes, pero esta historia es puesta en duda por quienes conocieron a la pareja. Hickok fue asesinado por Jack McCall, el 2 de agosto de 1876: «Yo estaba en Deadwood en ese momento y al enterarme del asesinato me dirigí inmediatamente al lugar del tiroteo y descubrí que mi amigo había sido asesinado por McCall. Inmediatamente empecé a buscar al asesino y lo encontré en la carnicería de Shurdy y agarré una cuchilla de carne y le hice levantar las manos; por la excitación al oír la muerte de Bill, habiendo dejado mis armas en el poste de mi cama. Luego lo llevaron a una cabaña de troncos y lo encerraron, bien asegurado como todo el mundo creía, pero se escapó y después lo atraparon en el rancho de Fagan en Horse Creek, en la antigua carretera de Cheyenne y luego lo llevaron a Yankton donde fue juzgado, sentenciado y colgado.» Obviamente, Jane estaba muy unida a Hickok y visitaba a menudo su tumba.

En 1878 Deadwood sufrió un brote de viruela. James D. McLaird, autor de Calamity Jane: The Woman and the Legend (2005), ha argumentado que mientras otras mujeres del pueblo se negaban a ayudarlas por miedo a que la contrajeran, Jane las cuidó, día y noche, durante semanas. Como señaló un superviviente, «la última persona en sostener la cabeza y administrar consuelo al atribulado jugador o al antiguo hombre malo que estaba a punto de partir hacia el nuevo país».

En 1885 Calamity Jane se casó con Clinton Burke. El 28 de octubre de 1887, dio a luz a una hija. El matrimonio se rompió y en 1895 depositó a la hija en el Convento de Santa María en Sturgis. Calamity Jane volvió a la carretera. En 1896 comenzó a aparecer en el escenario como «¡Calamity Jane! La famosa mujer exploradora del salvaje oeste». Al año siguiente publicó un pequeño panfleto, Life and Adventures of Calamity Jane.

Margot Mifflin ha argumentado: «Como figura pública, Canary era la Courtney Love de su época: Una pionera con talento en un mundo de hombres, era una drogadicta crónica propensa a un comportamiento escandaloso y siempre vinculada en la mente del público a un hombre muerto cuya fama eclipsó la suya… Con las semillas de su leyenda plantadas, Canary se convirtió en una heroína de novela de diez centavos, inspirando a los escritores a incluirla en sus historias de valentía fronteriza, a pesar de que su vida diaria incluía una serie de trabajos mal pagados y episodios de consumo excesivo de alcohol. Vivió en todo el noroeste, se casó con al menos tres hombres (uno de los cuales fue encarcelado por atacarla) y trabajó -de forma intermitente- como atracción en espectáculos del Salvaje Oeste y en museos de mala muerte. Tuvo un hijo que probablemente murió en la infancia… y más tarde a Jessie, que, antes de ser dada en adopción alrededor de los 10 años, fue objeto de burlas en la escuela debido a la reputación de Canary. Siempre que podía, vendía fotos suyas para conseguir dinero extra».

Martha Jane Cannary (Calamity Jane) murió en Terry, Dakota del Sur, el 1 de agosto de 1903 de «inflamación de los intestinos» y está enterrada en el cementerio de Mount Moriah, Deadwood.

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