În amintirea lui Reggie Lewis

În 27 iulie 1993, eram la câteva zile distanță de a împlini 15 ani. Tocmai terminasem un meci de baschet din liga de vară și mama ne-a luat pe mine și pe prietenii mei ca să ne ducă acasă. Planul era să ne oprim și să luăm pizza sau McDonald’s sau, eventual, ambele. Eram niște adolescenți tipici și am mâncat tot ce am văzut. Patru adolescenți transpirați, gălăgioși și fericiți, proaspeți după o victorie în fața unui liceu rival într-un meci nesemnificativ din liga de vară, s-au urcat în mașină. În timpul necesar pentru a face drumul de aproximativ 20 de minute până la casa mea, viețile noastre s-au schimbat pentru totdeauna.

Ne-am urcat în mașină și mama mea, o ascultătoare avidă de știri la radio, avea radioul acordat pe WBZ sau ceva de genul acesta. La puțin timp după un scurt „Liniște!” din partea mamei, pe care l-am ignorat cu toții sumar, radioul a dat drumul la muzica de „Breaking News” și a pătruns cu un reportaj. Reggie Lewis se prăbușise pe terenul de la Universitatea Brandeis din Waltham în timpul unui antrenament de vară.

Ne-am amintit cu toții că Reggie se prăbușise mai devreme în primăvară pe teren într-un meci de playoff împotriva celor de la Charlotte Hornets în Meciul 1 al seriei lor din prima rundă de playoff. El a ratat restul seriei și, în ciuda faptului că a câștigat Meciul 1, Boston a căzut în fața lui Charlotte cu 3-1. Dar, la vremea respectivă, se spunea că Reggie va fi bine cu un tratament. Vestea că s-a antrenat câteva luni mai târziu a fost încurajatoare și importantă, deoarece Boston avea nevoie de el.

Celtics în sezonul 1992-1993 au fost foarte mult în tranziție. Larry Bird se retrăsese în acea vară, după o medalie olimpică de aur cu The Dream Team. Kevin McHale nu mai era același tip după accidentări la picior și la picior și se zvonea că și el era pe picior de plecare. Robert Parish avea deja 39 de ani, cu 16 ani în ligă. Big Three se destrăma. Dar, în ciuda faptului că eroii noștri se stingeau, Boston ar fi fost bine pentru că îl aveau pe Reggie Lewis.

În 1991-1992, cu Bird capabil să joace doar 45 de meciuri și McHale limitat la doar 56, torța a trecut în tăcere către Lewis ca fiind cel mai bun jucător al echipei. El a jucat în toate cele 82 de meciuri, a avut o medie de 20,8 puncte pe meci, a aruncat peste 50% din teren și a dominat în apărare cu peste un blocaj pe meci și 1,5 recuperări pe meci. Avea să ajungă să fie singurul sezon All-Star al lui Lewis.

În 92-93, cu o povară mai mare pe umeri cu Bird retras și McHale care se chinuia în ultimul său an, Lewis a fost la fel de bun. Nu avea să vină nici o recunoaștere All-Star, mulți au suspectat că acest lucru se datorează oboselii Celtics, dar Lewis era ferm stabilit ca unul dintre cei mai buni jucători din NBA. Nu mai puțin o autoritate decât Michael Jordan l-a numit pe Lewis „cel mai greu de înfruntat din ligă”. Într-un meci din 1991, Lewis i-a făcut acest lucru lui MJ:

Acum, amintiți-vă, nimeni nu a blocat cu adevărat aruncarea lui Jordan. Fie că era vorba de săritura lui suspendată, de întoarcerea lui fade-away sau de orice altă aruncare nebună cu care Jordan putea veni. Lewis l-a prins de patru ori într-un singur meci. Pentru o bună măsură, Lewis a îngropat, de asemenea, o triplă uriașă în finalul meciului.

Înapoi la acel meci din playoff-ul din ’93. Celtics reușise 48 de victorii în spatele strălucirii lui Lewis. McHale și Parish erau încă productivi, dar limitați. Xavier McDaniel fusese adăugat pentru a-l înlocui pe Bird, dar nimeni nu putea face asta cu adevărat. Kevin Gamble, Dee Brown și Rick Fox erau cu toții jucători buni, dar nu erau echipați pentru a face față responsabilității suplimentare de a menține Boston în fruntea conferinței. Dar Lewis a fost. El făcuse pasul în sezonul precedent și și-a consolidat statutul în 1992-93 ca fiind unul dintre cei mai buni din ligă.

Boston a prins al patrulea cap de serie și avantajul terenului propriu împotriva celor de la Hornets, conduși de Alonzo Mourning, Larry Johnson și Muggsy Bogues. Avea să fie strâns și mulți trăgeau pentru ca tânăra echipă din Charlotte să facă o surpriză. După doar 13 minute de joc, Lewis s-a prăbușit pe teren. În acel moment părea destul de nevinovat, dacă cineva care se prăbușește poate fi numit nevinovat. Lewis s-a așezat aproape imediat. A părăsit terenul, dar părea să fie bine. Nu l-am mai văzut niciodată jucând pentru Celtics.

Înapoi la acea noapte din iulie, patru adolescenți scandalagii și mama mea tocmai auziseră că Reggie se prăbușise din nou. Am speculat în mod sălbatic, în timp ce ne asiguram unii pe alții că va fi bine. Poate că a uitat să-și ia medicamentele pentru inimă sau ceva de genul acesta. Dar va fi bine. Ne-au spus că se va întoarce să joace la începutul anului viitor, în toamnă.

În mijlocul acestei conversații rapide, alerta „Breaking News” a sunat din nou, la doar câteva minute după cea inițială. Ne-a trezit atenția așa cum aproape nimic altceva nu o putea face. Cu siguranță, era vorba de ei care ne spuneau „Precauție. Nu e mare lucru”. În schimb, am primit ceva diferit și îmi amintesc cuvintele la fel de clar 24 de ani mai târziu ca atunci când le-am auzit prima dată:

„Reggie Lewis a murit după ce s-a prăbușit pe terenul de la Universitatea Brandeis în timpul unui antrenament”

Silence. Gata cu speculațiile. Gata cu asigurările.

„Reggie Lewis a murit…”

Surprinși. Fără să sărbătorim victoria noastră. Nici o excursie să luăm pizza.

„Reggie Lewis a murit…”

Ne-am grăbit să intrăm în casa mea. Tipul de la radio trebuie să se înșele. Tocmai a primit niște informații proaste. Dăm drumul la televizor și orice reluări din timpul verii sunt preîntâmpinate cu știri locale de la spital și de la Brandeis și din fața Boston Garden. Dar niciunul dintre ele nu spune nimic diferit și niciunul dintre ele nu spune nimic din ceea ce vrem să auzim.

„Reggie Lewis a murit…”

De fiecare dată când mă gândesc la acest moment, se leagă de alte două momente pentru mine. Primul a fost în 1986. Eram la o lună sau cam așa ceva distanță de împlinirea vârstei de opt ani. La vârsta de șapte ani, sportul era întreaga mea lume, alături de G.I. Joe și mersul pe bicicletă. Era legătura mea cu tatăl meu. El călătorea foarte mult la serviciu, dar sportul era modul în care eram conectați. Am jucat fotbal și baseball în copilărie, dar baschetul a pus stăpânire pe mine așa cum nu o făcuse niciunul dintre aceste sporturi. Bird era idolul meu, la fel ca pentru aproape toți ceilalți copii din New England, dar Celtics aveau acum un tip care putea să alerge și să sară ca acel Jordan pe care îl aveau cei de la Bulls. Venise Len Bias, iar pentru un copil de șapte, aproape opt ani, asta era uimitor. Îmi amintesc că m-am uitat la știri zile întregi în jurul NBA Draft pentru a vedea cele mai importante momente ale lui Bias. Dunk-urile erau cel mai tare lucru din toate timpurile, iar tipul ăsta știa să facă dunk!

La 17 iunie 1986, la puțin mai mult de o săptămână după ce au câștigat cel de-al 16-lea campionat NBA, Boston Celtics l-a recrutat pe Len Bias cu a doua alegere în NBA Draft 1986. Red Auerbach avea să spună mai târziu: „Am plănuit timp de trei ani să îl recrutez pe Len Bias”. Dacă Red plănuia să ia pe cineva, așa cum a făcut cu Bird și McHale, știai că acel tip va fi bun.

În dimineața zilei de 19 iunie, m-am târât până la bucătărie pentru a lua micul dejun. Ziarul era așezat pe masă cu o poză a lui Bias fiind prezentat ca fiind recrutat de Celtics. L-am ridicat și tata, care era acasă pentru o schimbare, a pus mâna pe el. Se pare că la radio tocmai fusese difuzat un reportaj care anunța că Bias fusese dus de urgență la spital. Iertați o memorie neclară aici, dar cred că ceea ce a spus tata a fost „E bolnav.”

OK. Oamenii se îmbolnăvesc tot timpul. Nu e mare lucru. Îi vor da medicamente și va fi bine. Am plecat să fac orice am plecat să fac. Mai târziu în acea dimineață, sau poate la începutul după-amiezii, auzim „Tocmai a sosit asta la (indiferent de postul pe care îl ascultam), Len Bias a murit. Se crede că moartea lui Bias este legată de consumul de cocaină.”

Așteptați. A murit? Tipul care poate să alerge, să sară și să facă dunk?

„Len Bias a murit…”

Ce este cocaina? De ce ar fi făcut asta? Tocmai a fost în Boston. Cum de s-a întors în Maryland în aceeași zi?

„Len Bias a murit…”

Eu, în vârstă de șapte, aproape opt ani, am rămas cu o mulțime de întrebări, iar părinții mei au rămas cu încercarea de a-și da seama cum să le răspundă.

„Len Bias a murit…”

Înapoi în vara lui 1993. Celtics erau echipa mea, dar un non-Celtic avea inima mea. În vara precedentă, toată lumea fusese absorbită de The Dream Team, inclusiv eu, dar un fundaș dur și bun de aruncat pentru Croația îmi captase imaginația. Drazen Petrovic a devenit favoritul meu în scurt timp. Aparent a apărut de nicăieri, ascensiunea sa imitând-o pe cea a lui Reggie Lewis. Era un marcator dominant pentru o echipă a celor de la Nets care avea succes și care participase de două ori la rând în playoff. Se pare că a existat o dispută contractuală și Petrovic se gândea să părăsească NBA pentru Grecia, dar nimeni nu a părăsit cu adevărat NBA.

În vara anului 1992, Petrovic a condus Croația, care juca independent pentru prima dată, la meciul pentru medalia de aur. Ei au căzut în fața Statelor Unite, doar a doua înfrângere de la Jocurile Olimpice (ambele în fața SUA), și au obținut medalia de argint. Petrovic a jucat atât de bine încât croații chiar au preluat pentru scurt timp conducerea pe la mijlocul primei reprize. Dorința sa de a câștiga și abilitatea sa de aruncare au fost o sursă de inspirație pentru un copil care voia doar să joace, să arunce și să câștige.

În dimineața zilei de 8 iunie 1993, mă trezesc și deschid ESPN și încep să mă uit la SportsCenter, așa cum făceau majoritatea adolescenților din America. În timp ce luam micul dejun înainte de a pleca la școală în acea dimineață de marți, SportsCenter difuzează un reportaj: „Drazen Petrovic de la New Jersey Nets și de la echipa națională croată a murit în urma unui accident de mașină în Germania, ieri după-amiază.”

Accident de mașină? Germania? Petrovic?

„Drazen Petrovic de la New Jersey Nets și de la echipa națională croată a murit…”

Nu a fost un turneu important în Europa? Nu încerca să obțină un nou contract?

„Drazen Petrovic de la New Jersey Nets și de la echipa națională croată a murit…”

Nu există DVR pentru a derula și a reda înapoi. Nu este nevoie. Cuvintele sunt arse în capul meu.

„Drazen Petrovic de la New Jersey Nets și de la echipa națională croată a murit…”

24 de ani mai târziu pentru Reggie și Drazen și 31 după Len, toate detaliile acelor zile sunt cât se poate de proaspete. Mai am câteva zile până să împlinesc 39 de ani acum și am uitat nenumărate lucruri de-a lungul anului, dar nu voi uita niciodată acele trei momente, legate pentru totdeauna împreună în mintea mea.

Mai important, nu-i voi uita niciodată pe Lewis și Bias și Petrovic. Nu am avut șansa de a-l cunoaște pe Bias pe teren și în afara lui. Mult prea puțini dintre noi au făcut-o. Dar Petrovic era renumit ca un competitor feroce și un superstar global al baschetului în floare.

Reggie era diferit. El a crescut în Baltimore, dar de-a lungul timpului petrecut la Northeastern University și la Celtics, devenise un bostonian până la capăt. El și familia sa deveniseră legendari pentru eforturile lor caritabile de a-i ajuta pe cei mai puțin norocoși din întreaga zonă a Bostonului. Reggie Lewis Track and Athletic Center găzduiește numeroase evenimente atletice în Boston, finanțate în parte de Lewis. În ciuda faptului că a petrecut doar șase ani ca jucător al echipei Celtic, tricoul cu numărul 35 al lui Lewis atârnă în cuiburi. Nu întotdeauna îi facem pe cei din afară ai noștri, dar am făcut-o cu Reggie, în parte datorită forței sale de voință pentru a ajunge acolo.

Îmi voi aminti de Reggie pentru tot ceea ce a făcut pentru Boston pe teren și în afara lui, dar cel mai mult îmi voi aminti de el pentru că m-a învățat o lecție valoroasă în mijlocul morții sale tragice. Nu luați timpul ca atare. Nu ne este garantat nimic din el. Iubiți-i pe cei care sunt importanți pentru voi și asigurați-vă că ei știu. Faceți lucruri bune. Ajutați-i pe ceilalți. Fiți o persoană bună. Există o vorbă care spune: „Nu suntem aici pentru mult timp, haideți să fim aici pentru un timp bun”. Profitați atunci când puteți pentru a duce o viață bună și plină.

La 27 iulie 1993, am început să învăț această lecție. Pe măsură ce am îmbătrânit, ea a devenit înrădăcinată în mine. Uneori îmi pierd concentrarea, așa cum facem cu toții. Dar, în fiecare 27 iulie, mi se reamintește să mă concentrez din nou asupra a ceea ce este important. 24 de ani mai târziu și lecția este și mai valoroasă pentru mine ca soț, tată, fiu, frate și prieten.

Să te simți bine Reggie. Ne amintim de tine cu drag și cu dragoste.

.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.