În această dată, 22 aprilie: Pat Tillman este ucis în Afganistan

Pat Tillman la Universitatea de Stat din Arizona.

CLICK AICI dacă aveți probleme cu vizualizarea fotografiilor pe un dispozitiv mobil

Acest articol a fost publicat inițial la 23 aprilie 2004

Pat Tillman, jucătorul de NFL care a renunțat la un contract de milioane de dolari pentru a-și putea servi țara ca membru al unității de elită Rangers a armatei americane, a fost ucis în acțiune în sud-estul Afganistanului la această dată în 2004.

Avea 27 de ani.

Moartea unui om care a fost prezentat ca un erou, în ciuda eforturilor sale de a fi considerat doar un alt soldat, a provocat expresii sincere de condoleanțe și omagii peste tot, de la Casa Albă la statul său adoptiv Arizona și până la terenurile de atletism din San Jose, unde a crescut.

Casa Albă, într-o declarație, l-a lăudat pe Tillman ca fiind „o inspirație atât pe terenul de fotbal cât și în afara lui”.

„Pentru o mulțime de copii din Almaden, el a fost mai mare decât viața”, a adăugat un emoționat Randy Zimmer, care l-a antrenat pe Tillman la Leland High School din Almaden Valley din San Jose. „Chiar mai important decât atât, pentru noi, cei care îl cunoșteam, el era pur și simplu Pat. Nu era Pat jucătorul de fotbal. Doar Pat. Cineva pe care îl iubeam”.

Pentagonul a declarat vineri, într-un anunț laconic, că Tillman a murit când vehiculul său de patrulare a fost atacat. Un purtător de cuvânt a precizat că moartea lui Tillman a survenit în timpul unui schimb de focuri într-o bătălie cu forțele miliției anti-coaliție la aproximativ 25 de mile sud-vest de o bază militară americană la Khowst.

La mai mult de doi ani după ce Statele Unite au înlăturat fostul guvern pentru susținerea terorismului, mai mult de 10.000 de soldați rămân în Afganistan și luptele continuă împotriva rămășițelor talibanilor și Al-Qaida.

Tillman a jucat fotbal universitar la Arizona State și a fost numit jucătorul defensiv al anului în Conferința Pacific-10 ca senior în 1997. A fost recrutat de către Arizona Cardinals și a jucat patru sezoane, în principal ca safety. Dar a devenit mai cunoscut – și în ochii multora chiar eroic – pentru decizia sa de a deveni soldat.

Un spirit liber nonconformist care își purta părul lung, Tillman a întors spatele unei oferte de contract pe trei ani și 3,6 milioane de dolari din partea celor de la Cardinals în 2002. În schimb, el și fratele său mai mic, Kevin, un fost jucător de baseball din ligile minore, s-au înrolat în armată cu scopul de a deveni Rangers, o unitate specializată care face parte din Forțele Speciale ale armatei.

Frații Tillman s-au ferit de lumina reflectoarelor, refuzând toate cererile de interviuri. De asemenea, au încurajat familia și prietenii să nu vorbească cu presa, iar această poziție a continuat și după moartea lui Pat. Membrii familiei se aflau în izolare vineri în casa lor din Almaden Valley.

„Am vorbit cu mama și tatăl său astăzi și a fost foarte greu”, a declarat Terry Hardtke, antrenorul de la Leland când Tillman era senior. „Ei vor să respecte dorința lui Pat de a nu vorbi cu presa, așa că voi onora și asta”.

Dar omagiile s-au revărsat.

„Au fost lucruri pe care el le credea false, iar el credea că conferințele de presă despre înrolarea în armată erau false”, a spus antrenorul său din colegiu, Bruce Snyder. „Cred că merită ca noi toți să dobândim o apreciere pentru el. El nu a fost creat de mass-media. Aceste lucruri au fost foarte reale. Nu am fost niciodată în preajma cuiva ca el”.

Senatorul John McCain, republican din Arizona, un veteran decorat în Războiul din Vietnam, a spus într-o declarație că are „inima frântă” de moartea lui Tillman.

„Dar există în exemplul lui Pat Tillman, în alegerea neașteptată a datoriei față de țara sa în detrimentul bogățiilor și a altor facilități ale celebrității, și în umilința sa, o astfel de inspirație pentru noi toți”, a spus McCain.

Prietenii spun că atacurile teroriste din 11 septembrie 2001 au avut un impact profund asupra ambilor frați. La scurt timp după aceea, au început să cerceteze opțiunile militare și, în cele din urmă, și-au propus să devină rangeri.

Pat Tillman nu a spus nimănui, cu excepția iubitei sale din liceu, Marie Ugenti, cu care s-a căsătorit chiar înainte de a se înrola. Soții Tillman erau atât de hotărâți să evite publicitatea încât au început procesul de înrolare în Denver, unde era puțin probabil ca Pat să fie recunoscut.

Vara trecută, când ESPN le-a acordat fraților premiul Arthur Ashe Courage Award în cadrul transmisiunii anuale a premiilor ESPY, aceștia au refuzat să participe, chiar dacă se întorseseră în Statele Unite după ce serviseră un tur de serviciu în Irak. L-au trimis pe fratele mai mic Richard să îl accepte în locul lor.

Tillman era cunoscut pentru personalitatea sa cu picioarele pe pământ și uneori răutăcioasă, precum și pentru loialitatea sa feroce. Nu a fost niciodată cel mai bun atlet. La 1,80 metri și 90 de kilograme, nu era mare după standardele NFL.

Dar el poseda o intensitate incredibilă pe teren. Într-o victorie dezechilibrată a lui Leland în ultimul său an de liceu, Tillman, care a jucat în atac și apărare, s-a tot strecurat înapoi pe teren. În cele din urmă, antrenorii au fost nevoiți să-i ia lui Tillman casca și apărătorile de umăr și să le ascundă pentru tot restul meciului.

„Era un mare jucător care era mereu în jurul mingii”, a spus Dan Lloyd, coordonatorul defensiv al lui Leland în 1993. „Așa că, în armată, nu m-ar fi surprins faptul că el ar fi fost mereu în mijlocul tuturor lucrurilor, că ar fi fost purtătorul de stindard pentru echipamentul său”.

Doar trei facultăți importante l-au recrutat pe Tillman, iar Arizona State a făcut din el ultima sa alegere în acel an. Acolo, el a excelat pe teren și în afara lui, ajutându-i pe Sun Devils să câștige un Rose Bowl ca linebacker și absolvind cu o medie de 3,84 în mai puțin de patru ani.

La Arizona State, Tillman a adăugat, de asemenea, la reputația sa de a fi neconvențional, escaladând stâlpii de lumină de la Sun Devil Stadium pentru, susținea el, singurătate și provocare. Mai târziu, când era la Cardinals, s-a pregătit pentru o tabără de antrenament participând la un triatlon de 70,2 mile – doar pentru că a vrut să vadă dacă poate să o facă.

Din cauza mărimii sale, Tillman nu a fost considerat un jucător de perspectivă pentru NFL. Dar Dave McGinnis, care avea să-i devină antrenor la Cardinals, își amintește că atunci când l-a antrenat pe Tillman înainte de selecția NFL din 1998, jucătorul nu se oprea până nu termina perfect fiecare exercițiu.

„Tot ceea ce făcea ca jucător, făcea la viteză maximă”, a spus McGinnis. „Și pe măsură ce ajungeai să-l cunoști, descopereai că acesta era modul în care urmărea fiecare obiectiv din viața lui”.

Cardinals l-a recrutat în a șaptea și ultima rundă, cu selecția 226, și l-a mutat la siguranță. Tillman a devenit unul dintre cei mai populari jucători ai echipei și a stabilit un record al francizei cu 224 de placaje în 2000. Tillman era atât de îndatorat de încrederea pe care Cardinals a avut-o în el încât în 2001 a refuzat o ofertă de contract pe cinci ani și 9 milioane de dolari de la St. Louis Rams pentru a rămâne în Arizona, chiar dacă Cardinals i-a plătit 512.000 de dolari pentru un sezon.

Apoi a făcut un sacrificiu și mai mare – s-a înrolat în armată.

Robert Setterlund, directorul adjunct pentru instruire al Leland, și-a amintit că Tillman era atât de popular încât „se deplasa în grupuri de mărimea unor echipe de fotbal”. Dar Setterlund a spus că aceeași comunitate din Leland a fost îngrijorată în legătură cu Tillman atunci când au aflat că va deveni Ranger.

„El nu a jucat niciodată la sigur”, a spus Setterlund. „Așa că ne-am temut când se punea în pericol”.

În decembrie, Tillman a participat la un meci al echipei Cardinals în Seattle. McGinnis a spus că a petrecut aproximativ cinci ore în noaptea dinaintea meciului cu Tillman, soția sa și fratele său.

„A fost foarte inspirat să fiu cu el și să-i aud angajamentul și cât de mândru a fost atât pentru el cât și pentru Kevin să fie Rangers”, a spus McGinnis. „Este greu de imaginat că a plecat. Și totuși, acest lucru merge la esența a ceea ce a fost el. Cuvinte precum onoare, angajament și integritate au fost cu adevărat modul în care tipul și-a trăit viața.”

McGinnis a spus că Tillman plănuia să se întoarcă în NFL atunci când obligația sa militară de trei ani ar fi fost terminată.

Doug Tammaro, un oficial în departamentul atletic al statului Arizona și un prieten apropiat al lui Tillman, a declarat că au făcut schimb de mesaje telefonice pe 1 aprilie. Tillman i-a spus că va pleca în Afganistan.

Batalionul 2, Regimentul 75 Ranger al lui Tillman a fost implicat în Operațiunea Mountain Storm în sud-estul Afganistanului. Pe lângă moartea sa de joi, alți doi soldați americani din patrula de luptă au fost răniți, iar un soldat afgan care lupta alături de americani a fost ucis.

Arizona State a anunțat vineri că va retrage tricoul cu nr. 42 al lui Tillman după sezonul 2004.

„Orice ar face sau spune oamenii despre Pat, nu este suficient”, a spus Tammaro. „Dar în ochii lui Pat, este prea mult. Dacă ar vedea toată atenția pe care o primește, ar spune: ‘Să ne concentrăm pe băieții care sunt încă acolo’. ”

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.