Rey del mundo: cómo Luis XIV convirtió a Francia en una potencia mundial

Si hay un día que ilustra cómo Luis XIV influyó en el mundo más allá de las fronteras de Francia, es el 16 de noviembre de 1700. Ese día, a las 11 de la mañana, las puertas del Gran Gabinete del Rey, o cámara del consejo, en Versalles, se abrieron para mostrar a Luis y a su nieto de 17 años, Felipe, duque de Anjou. Se hizo el silencio en la sala.

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Con 62 años y en el cenit absoluto de su poder, Luis tenía un anuncio que hacer. «Señores, aquí está el rey de España», dijo de Felipe. «Su nacimiento lo llamó a esta corona, el difunto rey también por su voluntad. Toda la nación lo deseaba y me lo pedía con insistencia. Fue un decreto del cielo. Lo he concedido con mucho gusto»

Dirigiéndose a su nieto, añadió: «Sé un buen español; es ahora tu primer deber; pero recuerda que naciste francés; para mantener la unión entre las dos naciones. Es la manera de mantenerlas contentas y de mantener la paz de Europa.»

A continuación, Luis se dirigió al embajador español: «Monsieur, salude a su rey». Entre lágrimas, el embajador se arrodilló para besar las manos y los pies de su nuevo monarca, Felipe V, y exclamó: «¡Qué alegría! Ya no hay Pirineos, están destruidos y en adelante somos uno».

Un retrato de Luis XIV en 1701. Durante sus 72 años de reinado, Francia fundó colonias en la India, América del Norte y el Caribe, e intercambió conocimientos -y armamento- con China. (Foto de adoc-photos/Corbis vía Getty Images)

Se puede leer esto como una postura diplomática de primer orden. Se puede observar que Felipe, a través de la primera esposa de su abuelo Luis, la infanta María Teresa, tenía la pretensión hereditaria más fuerte al trono español. Sin embargo, no deja de ser algo notable lo que dijo el embajador, una prueba de que Luis era un hombre que dominaba la escena mundial, un monarca verdaderamente global.

Paradójicamente, Luis es más recordado hoy en día por sus logros domésticos. Se ganó su lugar en el panteón de los monarcas franceses a través de sus acciones en el frente interno, consolidando despiadadamente su control sobre una Francia cada vez más centralizada, debilitando la influencia del parlamento de París y el poderío militar de los grandes nobles para dotarse de una base de poder segura.

Luis buscaba siempre abrirse paso en el escenario mundial. Es revelador que su héroe fuera Alejandro Magno

Y fue un maestro en la proyección de ese poder – sobre todo a través del enorme palacio de Versalles, que completó entre 1666 y 1688. Versalles era una pieza de exhibición de los productos de lujo franceses. También era un cuartel general del gobierno y del ejército, donde el rey realizaba constantes ejercicios y pasaba revista a sus tropas; y un parque, museo y galería de arte diseñados para atraer e impresionar a los visitantes franceses y extranjeros. En resumen, el mundo venía a Versalles.

Pero Luis también salía al mundo. Este autócrata, que dominó los asuntos internos durante siete décadas, estaba siempre a la caza de oportunidades para aumentar el poder y la influencia de Francia a escala mundial. Es revelador que su héroe fuera Alejandro Magno, un hombre que construyó un imperio que se extendía desde Egipto hasta la India.

Donde Alejandro lideraba desde el frente, Luis vivía en tiempos más complicados. Aunque consideraba que la victoria en el campo de batalla era una forma de mejorar su estatus personal (Francia libró tres grandes guerras -la Guerra Franco-Holandesa, la Guerra de los Nueve Años y la Guerra de Sucesión Española- durante su largo reinado), también comprendió la importancia del comercio y la política dinástica como formas de extender su influencia.

Para fortalecer su posición en Europa, Luis mantuvo una alianza francesa con Suecia; intentó repetidamente hacer a un príncipe francés rey de Polonia; apoyó a los rebeldes húngaros en su lucha por liberarse del dominio austriaco; se alió con el imperio otomano (la potencia suprema en los Balcanes y Oriente Medio) y con el elector de Baviera contra Austria; y financió los intentos jacobitas de liberar a Irlanda y Escocia del control inglés.

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Un juego de monopolios

Las alianzas de Luis con España y el imperio otomano tenían su origen en su deseo de convertir a Francia en una potencia económica mundial. En 1701, un año después de que su nieto se convirtiera en rey de España, las empresas francesas se hicieron con el monopolio del suministro de esclavos africanos a las colonias españolas en Sudamérica. «Este comercio es muy ventajoso», escribió el embajador francés en España en 1701, el marqués d’Harcourt.

Para ayudar al comercio global francés, Luis también fundó compañías comerciales de ultramar como la Compagnie des Indes, en 1664, y obligó a los príncipes y nobles franceses a invertir en ellas.

Luis mejoró los puertos franceses existentes, como Marsella en el Mediterráneo y Dunkerque en el Mar del Norte. A pesar de su distancia de París, visitó Dunkerque seis veces. Se convirtió en una base para que los corsarios franceses asaltaran los barcos británicos y para que las expediciones francesas apoyaran los levantamientos jacobitas en las Islas Británicas. También amplió la armada francesa hasta convertirla en una formidable fuerza de más de 200 barcos. (Los ingleses, sin embargo, se reían de las coronas doradas y de las Ls y ninfas marinas que pregonaban la gloria del Rey Sol, que estaban talladas en sus barcos más grandes y que los convertían en objetivos fáciles de destruir.)

Francia fundó colonias comerciales en la India, en Surat y Pondichéry; y en el Caribe, en la isla de Saint Domingue (actual Haití). Las rentables plantaciones francesas de azúcar y café, gestionadas con mano de obra esclava, ayudaron a pagar los grandiosos edificios del siglo XVIII que pueden verse hoy en Nantes y Burdeos. Mientras tanto, Luisiana -nombrada en honor al Rey Sol- incluía en teoría todo el valle del Misisipi, convirtiéndose en una de las mayores apropiaciones de tierras de la historia del imperialismo europeo.

Versalles, retratada en la reciente serie de televisión del mismo nombre como un lugar en el que Luis, al menos psicológicamente, se aislaba a veces, era un centro de poder mundial, equivalente a la Casa Blanca de hoy. La Escalera de los Embajadores, construida entre 1672 y 1679 y revestida de mármol rosa y verde, tenía frescos que mostraban a las naciones de los cuatro continentes (asiáticos, africanos, americanos y europeos) admirando un busto del rey como emperador romano. En consonancia con el mensaje de la escalera, en Versalles se hablaba de Alepo, Siam y China, además de Francia y Europa.

Tanto los viajeros como los comerciantes y los misioneros alentaban los sueños de Luis XIV de un imperio mundial. Jean-Baptiste Tavernier, en la dedicatoria a Luis XIV de su relato de sus viajes por Asia en busca de joyas (para las que Luis XIV era su mejor cliente), escribió: «Me parece que todos los reyes de Asia y África serán un día tus tributarios y que estás destinado a comandar todo el universo.» La dedicatoria de una descripción del reino de Siam (como se llamaba entonces Tailandia) del misionero jesuita Guy Tachard aseguraba al rey que: «La posteridad contará entre las conquistas de Luis el Grande los reyes de Siam y China, sometidos a la cruz de Jesucristo»

Los funcionarios dan la bienvenida a los embajadores jesuitas franceses en Siam (actual Tailandia), tal y como se representa en una xilografía del siglo XVII. (Imagen de Bridgeman)

El 1 de septiembre de 1686, los embajadores de Phra Narai, el rey de Siam, subieron a la Escalera de los Embajadores en Versalles «al son de los tambores y las trompetas». A medida que avanzaban en la sala más lujosa del palacio, la Galerie des Glaces, revestida de espejos y repleta de curiosos cortesanos, se postraron repetidamente – se arrodillaron – casi hasta el suelo. Después de contemplar a Luis durante varios minutos, uno de ellos pronunció un discurso en siamés, alabando al «grandísimo rey que había conquistado a todos sus enemigos».

En 1688, el rey envió mil tropas a Siam. Phra Narai esperaba utilizarlas para controlar su reino. Luis XIV le aconsejó que se convirtiera al catolicismo, ya que era la religión que más podía infundir obediencia a sus súbditos. Pero las tropas de Luis XIV se extralimitaron al intentar tomar Bangkok. Hubo una revuelta. Phra Narai murió en prisión. Las biblias francesas y los retratos de Luis XIV fueron quemados y las tropas francesas expulsadas. Una potencia asiática había derrotado a un imperio europeo. Durante los siguientes 180 años Siam permanecería en gran medida cerrado en cuanto a interacciones con Europa.

Embajada china

Las relaciones de Luis XIV con China fueron más exitosas. El 15 de septiembre de 1684, el año en que recibió la primera embajada de Siam, Luis XIV recibió también en Versalles a un jesuita flamenco, Philippe Couplet, que iba acompañado de un converso chino vestido con una túnica de seda verde con chaleco de brocado azul, Michael Shen Fuzong. Couplet presentó al rey libros chinos y una petición de más misioneros.

La realeza observó a Shen Fuzong comiendo con palillos en un plato de oro especialmente traído para él. A continuación, Shen Fuzong y Couplet visitaron los jardines de Versalles, donde se encendieron las fuentes en su honor. La primera traducción europea de Couplet de las obras de Confucio -Confucio, filósofo de los chinos. que estaba en latín- se publicó en París y se dedicó a Luis.

Fiel a sus ambiciones mundiales, Luis XIV financió personalmente el envío de seis jesuitas franceses, profesores de matemáticas, a la corte china. Partieron de Brest, en la costa de Bretaña, en marzo de 1685, con una reserva de instrumentos matemáticos y astronómicos, y llegaron a China en julio de 1687 y a Pekín (actual Pekín) en febrero de 1688. Cautivaron -y fueron cautivados- por el gobernante manchú de China, el emperador Kangxi, enseñándole matemáticas y astronomía, dibujándole mapas celestes y terrestres y traduciendo al chino libros franceses de matemáticas y medicina. En 1692, un Edicto de Tolerancia les confirmó el permiso para predicar el cristianismo y hacer conversos.

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Otro momento histórico en las relaciones sino-francesas llegó el 2 de noviembre de 1698, cuando el primer barco francés que navegó directamente a China partió de La Rochelle. El barco regresó a Lorient (un puerto fundado por Luis XIV en la costa de Bretaña) el 1 de agosto de 1700 con un cargamento de porcelana china azul y blanca. Versalles tenía gusto por los objetos chinos y los hijos de Luis XIV eran grandes coleccionistas. Pronto se enviaron más sacerdotes franceses, que trajeron más conocimientos de astronomía, cartografía y matemáticas, y cañones franceses para el emperador.

Bajo Luis XIV se había establecido un diálogo entre las cortes francesa y china -una monarquía hablando con la otra a lo largo de 8.000 kilómetros-, cien años antes del envío de la primera embajada británica a China en 1793. Ambas cortes compartían el gusto por la magnificencia, la caza, la literatura, la ciencia y la obediencia. Se enviaron más misiones francesas en 1699, 1700, 1702 y 1703. En la misión jesuita de Pekín se expusieron retratos del rey y su familia, así como de Felipe V, «para revelar a todo el universo la magnificencia de la corte de Francia».

Cuando Luis murió, se le conmemoró en servicios conmemorativos en todo el mundo, desde Ciudad de México hasta Alepo

El interés de Luis XIV por establecer colonias francesas en Asia, África y América y su campaña para difundir el catolicismo por todo el mundo -por no hablar de sus relaciones con el imperio otomano, Siam y China- demuestran que, al igual que su tatarabuelo Felipe II de España, era un monarca verdaderamente global. De hecho, la última embajada que recibió en la Galería de los Cristales de Versalles, en febrero de 1715, vino de Persia para firmar un tratado comercial con Francia y solicitar ayuda naval contra los gobernantes árabes del Golfo. Cuando Luis XIV murió el 1 de septiembre de 1715, se le conmemoró en servicios conmemorativos en todo el mundo, desde Ciudad de México hasta Alepo, así como en Francia y en el reino de España de su nieto.

Esta idea de Francia como actor internacional y orientado al exterior ha perdurado hasta la época actual de la Quinta República. En el último medio siglo, la nación ha llegado a parecerse cada vez más a una especie de monarquía republicana, quizá en parte porque el general De Gaulle era un ferviente admirador de Luis. Puede que los líderes franceses ya no sueñen con la conquista mundial, pero el sentido de grandeza «jupiteriana» de Luis XIV -por usar la descripción del presidente Macron- persiste hasta nuestros días.

Philip Mansel es historiador y autor de numerosos libros sobre la historia de Francia y el imperio otomano. Su último libro, King of the World: La vida de Luis XIV, fue publicado por Allen Lane en julio

Para saber más sobre Luis XIV, escuche la serie de Radio 4 de la BBC La sombra del sol.

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Este artículo se publicó por primera vez en la edición de Navidad de 2019 de la revista BBC History

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