Recordando a Reggie Lewis

El 27 de julio de 1993, me faltaban unos días para cumplir 15 años. Acabábamos de terminar un partido de baloncesto de la liga de verano y mi madre nos recogió a mis amigos y a mí para llevarnos a casa. El plan era parar a comer pizza o McDonald’s, o posiblemente ambas cosas. Éramos los típicos adolescentes y nos comíamos todo lo que había a la vista. Cuatro adolescentes sudorosos, bulliciosos y felices, recién salidos de una victoria sobre un instituto rival en un partido insignificante de la liga de verano, subieron al coche. En el tiempo que tardamos en llegar a mi casa, más o menos 20 minutos, nuestras vidas cambiaron para siempre.

Entramos en el coche y mi madre, una ávida oyente de la radio de noticias, tenía la radio sintonizada en WBZ o algo así. Un poco después del superficial «¡Silencio!» de mamá, que todos ignoramos sumariamente, la radio hizo sonar su música de «Noticias de última hora» e irrumpió con un informe. Reggie Lewis se había desmayado en la cancha de la Universidad de Brandeis en Waltham durante un entrenamiento de verano.

Todos recordamos que Reggie se desmayó a principios de la primavera en la cancha en un partido de playoffs contra los Charlotte Hornets en el primer juego de su serie de primera ronda de playoffs. Se perdió el resto de la serie y, a pesar de ganar el primer partido, Boston cayó ante Charlotte por 3-1. Pero en ese momento, los informes decían que Reggie estaría bien con algún tratamiento. Las noticias de que practicaba unos pocos meses después eran alentadoras e importantes, ya que Boston le necesitaba.

Los Celtics en la temporada 1992-1993 estaban muy en transición. Larry Bird se había retirado ese verano, tras una medalla de oro olímpica con el Dream Team. Kevin McHale no era el mismo tras las lesiones en el pie y la pierna y se rumoreaba que también estaba de salida. Robert Parish tenía ya 39 años y 16 en la liga. El Big Three se estaba rompiendo. Pero, a pesar de que nuestros héroes se desvanecían, Boston estaría bien porque tenía a Reggie Lewis.

En 1991-1992, con Bird sólo pudiendo jugar 45 partidos y McHale limitado a sólo 56, la antorcha había pasado silenciosamente a Lewis como el mejor jugador del equipo. Jugó los 82 partidos, promedió 20,8 puntos por partido, tiró más del 50% desde el suelo y dominó la defensa con más de un bloqueo por partido y 1,5 robos por partido. Acabaría siendo la única temporada de Lewis en el All-Star.

En la 92-93, con una mayor carga de trabajo al estar Bird retirado y McHale pasando su último año, Lewis fue igual de bueno. No llegarían los elogios del All-Star, muchos sospechaban que se debía a la fatiga de los Celtics, pero Lewis estaba firmemente establecido como uno de los mejores jugadores de la NBA. Nada menos que Michael Jordan calificó a Lewis como «el tipo más difícil de enfrentar en la liga». En un partido de 1991, Lewis le hizo esto a MJ:

Ahora, recuerda, nadie bloqueaba realmente el tiro en salto de Jordan. Ya sea su salto colgante, su desvanecimiento o cualquier otro tiro loco que se le ocurriera a Jordan. Lewis lo hizo cuatro veces en un partido. Por si fuera poco, Lewis también metió un enorme triple al final del partido.

Volvamos a ese partido de los playoffs del 93. Los Celtics habían conseguido 48 victorias gracias a la brillantez de Lewis. McHale y Parish seguían siendo productivos, pero limitados. Se había incorporado Xavier McDaniel para sustituir a Bird, pero nadie podía hacerlo realmente. Kevin Gamble, Dee Brown y Rick Fox eran buenos jugadores, pero no estaban preparados para asumir la responsabilidad añadida de mantener a Boston en la cima de la conferencia. Pero Lewis sí lo estaba. Había dado el paso la temporada anterior y consolidó su estatus en 1992-93 como uno de los mejores de la liga.

Boston consiguió el cuarto puesto y la ventaja de jugar en casa contra los advenedizos Hornets, liderados por Alonzo Mourning, Larry Johnson y Muggsy Bogues. El partido iba a estar muy reñido y muchos apostaban por el joven equipo de Charlotte para dar la sorpresa. A los 13 minutos de su noche, Lewis se desplomó en la cancha. En ese momento parecía bastante inocente, si es que alguien que se desploma puede calificarse de inocente. Lewis se incorporó casi inmediatamente. Salió de la cancha, pero parecía estar bien. Nunca le volvimos a ver jugar con los Celtics.

Volviendo a aquella noche de julio, cuatro adolescentes revoltosos y mi madre acabábamos de oír que Reggie se había vuelto a desplomar. Especulamos alocadamente, mientras nos asegurábamos de que se pondría bien. Quizá se había olvidado de tomar su medicina para el corazón o algo así. Pero se pondría bien. Nos dijeron que volvería a jugar al comienzo del próximo año, en otoño.

En medio de esa rápida conversación, la alerta de «Noticias de última hora» volvió a sonar, apenas unos minutos después de la original. Nos llamó la atención como casi ninguna otra cosa podría hacerlo. Seguramente, se trataba de que nos decían «Precaución. No es gran cosa». En lugar de eso, obtuvimos algo diferente y recuerdo las palabras tan claramente 24 años después como cuando las escuché aquella primera vez:

«Reggie Lewis ha muerto tras desplomarse en la cancha de la Universidad de Brandeis durante un entrenamiento»

Silencio. No más especulaciones. No más tranquilidad.

«Reggie Lewis ha muerto…»

Asombrados. Nada de celebrar nuestra victoria. No hay viaje a por pizza.

«Reggie Lewis ha muerto…»

Nos apresuramos a entrar en mi casa. El tipo de la radio tiene que estar equivocado. Acaba de recibir una mala información. Encendemos el televisor y cualquier repetición de verano se adelanta con informes de noticias locales desde el hospital y desde Brandeis y desde delante del Boston Garden. Pero ninguno de ellos dice nada diferente y ninguno dice nada que queramos oír.

«Reggie Lewis ha muerto…»

Siempre que pienso en este momento, se relaciona con otros dos momentos para mí. El primero fue en 1986. Me faltaba un mes más o menos para cumplir ocho años. A los siete años, los deportes eran todo mi mundo, junto con G.I. Joe y montar en bicicleta. Era mi conexión con mi padre. Él viajaba mucho por trabajo, pero el deporte era la forma en que nos conectábamos. Jugué al fútbol y al béisbol durante mi infancia, pero el baloncesto se apoderó de mí como ninguno de esos deportes lo había hecho. Bird era mi ídolo, como lo era para casi todos los niños de Nueva Inglaterra, pero los Celtics tenían ahora un tipo que podía correr y saltar como ese Jordan que tenían los Bulls. Venía Len Bias y como niño de siete, casi ocho años, eso era increíble. Recuerdo haber visto las noticias durante días en torno al Draft de la NBA para ver los mejores momentos de Bias. El 17 de junio de 1986, poco más de una semana después de ganar su 16º campeonato de la NBA, los Boston Celtics eligieron a Len Bias en la segunda posición del Draft de la NBA de 1986. Red Auerbach diría más tarde: «Planeé durante tres años draftear a Len Bias». Si Red planeaba conseguir a alguien, como hizo con Bird y McHale, sabías que ese tipo iba a ser bueno.

En la mañana del 19 de junio, me dirigí a la cocina para desayunar. El periódico estaba sobre la mesa con una foto de Bias siendo presentado como recluta de los Celtics. Lo cogí y mi padre, que estaba en casa para variar, le puso la mano encima. Al parecer, la radio acababa de informar de que Bias había sido trasladado al hospital. Perdonen la memoria borrosa, pero creo que lo que papá dijo fue «Está enfermo».

Bien. La gente se enferma todo el tiempo. No es gran cosa. Le darán la medicina y se pondrá bien. Me fui a hacer lo que sea que haya ido a hacer. Más tarde, esa misma mañana, o quizás a primera hora de la tarde, oímos: «Acaba de llegar a (la emisora que estábamos escuchando), Len Bias ha muerto. Se cree que la muerte de Bias está relacionada con el consumo de cocaína.»

Espera. ¿Murió? ¿El tipo que puede correr, saltar y hacer mates?

«Len Bias ha muerto…»

¿Qué es la cocaína? ¿Por qué haría eso? Sólo estaba en Boston. ¿Cómo es que volvió a Maryland el mismo día?

«Len Bias ha muerto…»

Yo, de siete, casi ocho años, me quedé con un montón de preguntas y mis padres se quedaron tratando de averiguar cómo responderlas.

«Len Bias ha muerto…»

Volvamos al verano de 1993. Los Celtics eran mi equipo, pero un no celta tenía mi corazón. El verano anterior todo el mundo se dejó llevar por el Dream Team, yo incluido, pero un duro y buen escolta de Croacia había capturado mi imaginación. Drazen Petrovic se había convertido en un favorito en poco tiempo. Aparentemente surgió de la nada, y su ascenso se asemejó al de Reggie Lewis. Era un anotador dominante para un equipo de los Nets que estaba teniendo éxito y que había hecho apariciones consecutivas en los playoffs. Se dice que hubo una disputa contractual y que Petrovic se planteó dejar la NBA por Grecia, pero nadie dejó realmente la NBA.

En el verano de 1992, Petrovic llevó a Croacia, que jugaba de forma independiente por primera vez, al partido por la medalla de oro. Cayeron ante Estados Unidos, su segunda derrota en los Juegos Olímpicos (ambas ante Estados Unidos), y se llevaron la medalla de plata. Petrovic jugó tan bien que los croatas incluso se adelantaron brevemente a mediados de la primera parte. Su voluntad de ganar y su capacidad de tiro inspiraron a un niño que sólo quería jugar, tirar y ganar.

La mañana del 8 de junio de 1993, me despierto y pongo la ESPN y empiezo a ver SportsCenter, como la mayoría de los adolescentes de Estados Unidos. Mientras desayunaba antes de ir al colegio ese martes por la mañana, SportsCenter emite un reportaje: «Drazen Petrovic, de los New Jersey Nets y de la selección croata, ha muerto tras un accidente de coche en Alemania ayer por la tarde».

¿Accidente de coche? ¿Alemania? ¿Petrovic?

«Drazen Petrovic, de los New Jersey Nets y de la selección croata, ha muerto…»

¿No había un gran torneo en Europa? ¿No estaba intentando conseguir un nuevo contrato?

«Drazen Petrovic de los New Jersey Nets y de la Selección Croata ha muerto…»

No hay DVR para rebobinar y reproducirlo. No hace falta. Las palabras están grabadas a fuego en mi cabeza.

«Drazen Petrovic, de los New Jersey Nets y de la selección croata, ha muerto…»

24 años después para Reggie y Drazen y 31 después para Len, todos los detalles de aquellos días están más frescos que nunca. Ahora me faltan unos días para cumplir 39 años y he olvidado innumerables cosas a lo largo del año, pero nunca olvidaré esos tres momentos, unidos para siempre en mi mente.

Más importante aún, nunca olvidaré a Lewis y Bias y Petrovic. No tuve la oportunidad de conocer a Bias dentro y fuera de la cancha. Muy pocos lo hicimos. Pero Petrovic era conocido como un competidor feroz y una superestrella del baloncesto mundial en ciernes.

Reggie era diferente. Se había criado en Baltimore, pero durante su estancia en la Northeastern University y en los Celtics, se había convertido en un bostoniano de pura cepa. Él y su familia se habían hecho legendarios por sus esfuerzos caritativos para ayudar a los menos afortunados en toda la zona de Boston. El Reggie Lewis Track and Athletic Center alberga numerosos eventos deportivos en Boston, financiados en parte por Lewis. A pesar de llevar sólo seis años como Celtic, la camiseta número 35 de Lewis cuelga en las vigas. No siempre hacemos nuestros a los de fuera, pero lo hicimos con Reggie, en parte por su gran fuerza de voluntad para conseguirlo.

Recordaré a Reggie por todo lo que hizo por Boston dentro y fuera de la cancha, pero le recordaré sobre todo por enseñarme una valiosa lección en medio de su trágica muerte. No hay que dar el tiempo por sentado. No tenemos garantizado nada de él. Ama a las personas que son importantes para ti y asegúrate de que lo sepan. Haz cosas buenas. Ayuda a los demás. Sé una buena persona. Hay un dicho que dice «No estamos aquí por mucho tiempo, estemos aquí por un buen tiempo». Aprovecha cuando puedas para llevar una vida buena y plena.

El 27 de julio de 1993 empecé a aprender esa lección. A medida que he ido envejeciendo, se ha ido arraigando en mí. A veces pierdo la concentración, como hacemos todos. Pero cada 27 de julio se me recuerda que debo volver a centrarme en lo que es importante. 24 años después, la lección es aún más valiosa para mí como marido, padre, hijo, hermano y amigo.

Descansa bien Reggie. Te recordamos con cariño y amor.

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