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Martha Jane Cannary (Calamity Jane) nasceu em Princeton, Missouri, no dia 1 de Maio de 1852. Seu pai era agricultor e, segundo um relato, sua mãe era “uma prostituta analfabeta cujo marido, tomado por sua beleza, tentou reformá-la, e falhou”.

Jane escreveu mais tarde: “Quando criança sempre tive um gosto pela aventura e pelo exercício ao ar livre e um gosto especial pelos cavalos, que comecei a montar muito cedo e continuei a montar até que me tornei um cavaleiro experiente sendo capaz de montar o mais vicioso e teimoso dos cavalos, na verdade a maior parte da minha vida nos primeiros tempos foi passada desta maneira”

Em 1865 a família decidiu emigrar para Montana em busca de ouro. “Enquanto no caminho a maior parte do meu tempo foi gasta na caça junto com os homens e caçadores do partido, na verdade eu estava sempre com os homens quando havia excitação e aventuras a serem realizadas. Quando chegamos a Virginia City eu era considerado um bom atirador e um cavaleiro destemido para uma garota da minha idade”. Sua mãe morreu em um campo de mineração em Blackfoot e seu pai morreu logo depois em Salt Lake City.

Em 1868 Jane juntou-se a um bando de construção do Union Pacific, perto do Piemonte, no que na época era conhecido como Wyoming Territory. Dois anos depois ela foi recrutada pelo General George A. Custer como batedor do exército em Fort Russell. Jane afirma ter participado das Guerras Indianas e foi durante uma escaramuça que ela salvou a vida do Capitão Egan. Mais tarde ela escreveu que “Eu o levantei para o meu cavalo à minha frente e consegui levá-lo a salvo para o Forte”. O Capitão Egan em recuperação, disse a gargalhadas: “Eu nomeio-te Calamity Jane, a heroína das planícies. Eu carreguei esse nome até o presente momento.”

Jane afirmou em sua autobiografia, Vida e Aventuras de Calamity Jane (1897) que em 1871 acompanhou o General Custer ao Arizona e “durante esse tempo tive muitas aventuras com os índios, pois como escoteiro tive muitas missões perigosas para realizar e enquanto estive em muitos lugares próximos sempre consegui fugir em segurança, pois por essa época eu era considerado o cavaleiro mais imprudente e ousado e um dos melhores atiradores do país ocidental”. No entanto, o historiador, Dan L. Thrapp, tem argumentado: “Em sua suposta autobiografia, ela afirmou que ela procurou pelo Exército entre 1870 e 1876, mas não há registro de que ela tenha sido um batedor. Ela disse que foi para o Arizona nessa qualidade com Custer, mas Custer nunca esteve no Arizona, nem Jane nessa época”

O longo dos anos ela desenvolveu uma reputação por sua habilidade em montar e atirar. De acordo com Jane: “Nessa época eu era considerada a cavaleira mais imprudente e ousada e uma das melhores atiradoras do país ocidental”. Vestida de pele de dólar, Calamity Jane também era conhecida por sua bebedeira difícil. Um homem que a conhecia afirmava que ela era diferente das outras mulheres, pois “ela jurava, bebia, usava roupa de homem”

Calamity Jane também afirmava que ela trabalhava como cavaleira de pónei que transportava o correio dos EUA no Dakota do Sul entre Deadwood e Custer, uma distância de cinquenta milhas: “Como muitos dos cavaleiros antes de mim tinham sido assaltados e roubados dos seus pacotes, correio e dinheiro que levavam, pois esse era o único meio de receber correio e dinheiro entre estes pontos. Era considerado o percurso mais perigoso das Colinas, mas como a minha reputação de cavaleiro e de atirador rápido era bem conhecida, fui muito pouco molestado, pois os cobradores de pedágio me olhavam como sendo um bom companheiro, e sabiam que eu nunca perdia a minha marca. Eu fazia a viagem de ida e volta a cada dois dias, o que era considerado uma boa pedalada naquele país”

Em 1872 ela entrou para o exército como batedora e nos anos seguintes serviu sob George Crook e Nelson Miles. O historiador Dan L. Thrapp não foi capaz de confirmar isto, mas ele tem apontado que isto é compreensível, pois de acordo com o seu próprio relato, ela estava “disfarçada com roupas masculinas” e trabalhava sob um nome falso. No entanto, em 1875 ela foi demitida depois que foi descoberta que era uma mulher.

Por esta época Calamity Jane era uma alcoólica. Seu biógrafo, James D. McLaird, argumentou em Calamity Jane: The Woman and the Legend (2005): “Infelizmente, depois de aventuras românticas serem removidas, a sua história é sobretudo um relato de uma vida quotidiana sem incidentes interrompida por bebedeiras.” A autora da Enciclopédia da Biografia de Fronteira (1988) salientou: “Ocasionalmente ela tentou atuar em casas vaudeville, e enquanto era popular entre os mineiros rudes, sua inclinação para se embebedar e atirar no lugar inevitavelmente precipitou sua demissão… Ela estava geralmente bêbada, muitas vezes atirando em casas ou salões de beleza, mas não havia nela nenhuma raia má, e era geralmente apreciada, se pouco respeitada”

Calamity Jane tomando uma bebida

A historiadora feminista, Kirstin Olsen, concorda: “Dizia-se que ela era uma muleskinner, uma cavaleira de pónei e uma motorista de diligência, embora provavelmente fosse apenas a primeira. Sabemos que ela ficou órfã na adolescência e foi deixada a vaguear pelo Ocidente, principalmente no Wyoming. Ela trabalhava como prostituta e vivia com uma sucessão de homens que ela chamava de seus maridos”. Um homem que conhecia Calamity Jane disse que ela era “nada mais que uma prostituta comum, bêbada, desordenada e totalmente desprovida de qualquer concepção de moralidade”. No entanto, um jornalista, que a conheceu, disse que ela era “generosa, clemente, bondosa, sociável e, no entanto, quando despertada, tem toda a ousadia e coragem do leão ou do próprio diabo”

Calamity Jane conheceu Wild Bill Hickok em Deadwood. Calamity Jane mais tarde afirmou que eles eram amantes, mas esta história é duvidada por aqueles que conheciam o casal. Hickok foi assassinado por Jack McCall, a 2 de Agosto de 1876: “Eu estava em Deadwood na altura e ao saber do assassinato fui imediatamente ao local do tiroteio e descobri que o meu amigo tinha sido morto por McCall. Comecei imediatamente a procurar o assassino e encontrei-o no talho de Shurdy, peguei num cutelo e fiz com que vomitasse as mãos; através da excitação ao saber da morte de Bill, tendo deixado as minhas armas no poste da minha cama. Ele foi então levado para uma cabana de madeira e trancado, bem seguro como todos pensavam, mas ele escapou e depois foi pego no rancho de Fagan em Horse Creek, na velha estrada de Cheyenne e depois foi levado para Yankton onde foi julgado, sentenciado e enforcado”. Jane era obviamente muito ligado a Hickok e visitava frequentemente o seu túmulo.

Em 1878 Deadwood sofreu uma epidemia de varíola. James D. McLaird, o autor de Calamity Jane: The Woman and the Legend (2005), argumentou que enquanto outras mulheres na cidade se recusavam a ajudá-las por medo de que as contraíssem, Jane cuidava delas, dia e noite, ao longo de semanas. Como uma sobrevivente apontou “a última pessoa a segurar a cabeça e administrar consolo ao jogador problemático ou ao antigo homem mau que estava prestes a partir para o novo país”

Em 1885 Calamity Jane casou com Clinton Burke. A 28 de Outubro de 1887, deu à luz uma filha. O casamento acabou e em 1895 ela depositou a filha no Convento de Santa Maria em Sturgis. Calamity Jane voltou para a estrada. Em 1896 ela começa a aparecer no palco como “Calamity Jane! A Famosa Mulher Escoteira do Oeste Selvagem”. No ano seguinte ela publicou um pequeno panfleto, Vida e Aventuras de Calamity Jane.

Margot Mifflin argumentou: “Como figura pública, Canário foi a Courtney Love da sua época: Uma talentosa pioneira no mundo de um homem, ela era uma toxicodependente crónica propensa a um comportamento ultrajante e para sempre ligada na mente pública a um homem morto cuja fama ofuscou a sua própria… As sementes de sua lenda plantadas, Canário se tornou uma heroína de poucas palavras, inspirando escritores a trabalhá-la em suas histórias de bravura fronteiriça, apesar de sua vida diária envolver uma série de trabalhos mal remunerados e episódios de bebedeiras pesadas. Ela viveu por todo o Noroeste, casando-se com pelo menos três homens (um dos quais foi preso por atacá-la) e trabalhando – intermitentemente – como mostra uma atração no Oeste Selvagem e um museu de dez centavos. Ela teve um filho que provavelmente morreu na infância… e mais tarde Jessie, que antes de ser dada para adoção por volta dos 10 anos de idade, foi ridicularizada na escola por causa da reputação de Canárias. Onde quer que ela pudesse, ela vendia fotos de si mesma por dinheiro extra”

Martha Jane Cannary (Calamity Jane) morreu em Terry, Dakota do Sul em 1 de agosto de 1903 de “inflamação das entranhas” e está enterrada no cemitério do Monte Moriah, Deadwood.

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