Quão sustentável é o poliéster reciclado?

A metade do vestuário do mundo é feito de poliéster e a Greenpeace prevê que esta quantidade quase duplique até 2030. Porquê? A tendência atlética se uma das principais razões por trás disso: um número crescente de consumidores procura roupas mais elásticas, mais resistentes. O problema é que o poliéster não é uma opção têxtil sustentável, pois é feito de polietileno tereftalato (PET), o tipo de plástico mais comum no mundo. Em resumo, a maioria das nossas roupas vem do petróleo bruto, enquanto o Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas (IPCC) está pedindo ações drásticas para manter a temperatura mundial a um máximo de 1,5 °C acima dos níveis pré-industriais.

Há um ano, a organização sem fins lucrativos Textile Exchange desafiou mais de 50 empresas têxteis, de vestuário e de varejo (incluindo gigantes como Adidas, H&M, Gap e Ikea) a aumentar seu uso de poliéster reciclado em 25% até 2020. Funcionou: no mês passado, a organização emitiu uma declaração comemorativa de que os signatários não só cumpriram a meta dois anos antes do prazo, como também a ultrapassaram ao aumentar o uso de poliéster reciclado em 36%. Além disso, mais doze empresas se comprometeram a aderir ao desafio este ano. A organização prevê que 20% de todo o poliéster seja reciclado até 2030.

O poliéster reciclado, também conhecido como rPET, é obtido derretendo o plástico existente e repuxando-o para uma nova fibra de poliéster. Enquanto se dá muita atenção ao rPET feito de garrafas e recipientes de plástico jogados fora pelos consumidores, na realidade o politereftalato de etileno pode ser reciclado tanto de materiais de entrada pós-industriais como pós-consumidores. Mas, apenas para dar um exemplo, cinco garrafas de refrigerante produzem fibra suficiente para uma camiseta extra grande.

Embora a reciclagem do plástico pareça uma boa idéia indiscutível, a celebração do rPET está longe de ser uma unanimidade na comunidade da moda sustentável. FashionUnited reuniu os principais argumentos de ambos os lados.

Poliéster reciclado: os prós

1. Impedir que os plásticos vão para os aterros e o oceano – O poliéster reciclado dá uma segunda vida a um material que não é biodegradável e que de outra forma acabaria em aterros ou no oceano. De acordo com a ONG Ocean Conservancy, 8 milhões de toneladas métricas de plástico entram no oceano a cada ano, além das 150 milhões de toneladas métricas estimadas que atualmente circulam em ambientes marinhos. Se mantivermos este ritmo, até 2050 haverá mais plástico no oceano do que peixe. O plástico foi encontrado em 60% de todas as aves marinhas e 100% de todas as espécies de tartarugas marinhas, porque elas confundem o plástico com a comida.

Como para aterro sanitário, a Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos informou que os aterros sanitários do país receberam 26 milhões de toneladas de plástico somente em 2015. A UE estima que a mesma quantidade seja gerada anualmente pelos seus membros. As roupas são sem dúvida uma grande parte do problema: no Reino Unido, um relatório do Programa de Ação de Resíduos e Recursos (WRAP) estimou que cerca de 140 milhões de libras de roupas acabam em aterros sanitários a cada ano. “Pegar lixo plástico e transformá-lo em um material útil é muito importante para os seres humanos e nosso meio ambiente”, disse Karla Magruder, membro da diretoria do Textile Exchange, em um e-mail para a FashionUnited.

2. rPET é tão bom quanto poliéster virgem, mas leva menos recursos para fazer – O poliéster reciclado é quase igual ao poliéster virgem em termos de qualidade, mas sua produção requer 59% menos energia em comparação com o poliéster virgem, de acordo com um estudo de 2017 do Escritório Federal Suíço para o Meio Ambiente. O WRAP estima a produção do rPET para reduzir as emissões de CO2 em 32%, em comparação com o poliéster comum. “Se você olhar para as avaliações do ciclo de vida, o rPET pontua significativamente melhor do que o PET virgem”, acrescenta Magruder.

Além disso, o poliéster reciclado pode contribuir para reduzir a extração de petróleo bruto e gás natural da Terra para fazer mais plástico. “O uso do poliéster reciclado diminui nossa dependência do petróleo como fonte de matérias-primas”, diz o site da marca Patagônia, mais conhecida por fazer velo a partir de garrafas de refrigerante usadas, resíduos de fabricação inutilizáveis e peças de vestuário desgastadas. “Reduz os descartes, prolongando assim a vida útil dos aterros e reduzindo as emissões tóxicas das incineradoras”. Também ajuda a promover novos fluxos de reciclagem para roupas de poliéster que não são mais vestíveis”, acrescenta o rótulo.

“Porque o poliéster é responsável por aproximadamente 60% da produção mundial de PET – cerca do dobro do que é usado em garrafas plásticas – o desenvolvimento de uma cadeia de fornecimento não-virgem para a fibra de poliéster tem o potencial de impactar maciçamente as necessidades globais de energia e recursos”, argumenta a marca de vestuário americana Nau, também conhecida por priorizar opções de tecidos sustentáveis.

Allbirds, a marca de calçado conhecida por fazer sapatos com materiais sustentáveis, usa atacadores feitos de garrafas plásticas recicladas

Poliéster reciclado: os contras

1. A reciclagem tem as suas limitações – muitas peças de vestuário não são feitas apenas de poliéster, mas sim de uma mistura de poliéster e outros materiais. Nesse caso, é mais difícil, se não impossível, reciclá-los. “Em alguns casos, é tecnicamente possível, por exemplo, misturar com poliéster e algodão. Mas ainda está ao nível do piloto. O desafio é encontrar processos que possam ser escalados adequadamente e ainda não estamos lá”, disse Magruder à revista Suston no ano passado. Certas laminações e acabamentos aplicados aos tecidos também podem torná-los irrecicláveis.

As roupas que são 100% poliéster não podem ser recicladas para sempre. Há duas maneiras de reciclar PET: mecânica e quimicamente. “A reciclagem mecânica é pegar uma garrafa de plástico, lavá-la, triturá-la e depois transformá-la novamente em uma lasca de poliéster, que depois passa pelo processo tradicional de fabricação de fibras. Reciclagem química é pegar um resíduo plástico e devolvê-lo aos seus monômeros originais, que são indistinguíveis do poliéster virgem”. Estes podem então voltar ao sistema normal de fabricação de poliéster”, explicou Magruder à FashionUnited. A maioria do rPET é obtida através de reciclagem mecânica, pois é o mais barato dos dois processos e não requer outros produtos químicos além dos detergentes necessários para a limpeza dos materiais de entrada. No entanto, “através deste processo, a fibra pode perder sua resistência e, portanto, precisa ser misturada com fibra virgem”, observa o Escritório Federal Suíço para o Meio Ambiente.

“A maioria das pessoas acredita que o plástico pode ser infinitamente reciclado, mas cada vez que o plástico é aquecido ele degenera, então a iteração subsequente do polímero é degradada e o plástico deve ser usado para fazer produtos de menor qualidade”, disse Patty Grossman, co-fundadora da Two Sisters Ecotextiles, em um e-mail para a FashionUnited. A Textile Exchange, no entanto, afirma em seu site que o rPET pode ser reciclado por muitos anos: “as peças de poliéster reciclado visam ser continuamente recicladas sem degradação da qualidade”, escreveu a organização, acrescentando que o ciclo das peças de poliéster tem o potencial de um dia se tornar “um sistema de ciclo fechado”.

Os que seguem a linha de pensamento de Grossman argumentam que o mundo deveria produzir e consumir menos plástico em geral. Se o público acredita que tudo o que deita fora pode ser reciclado, provavelmente não verá problema em continuar a consumir artigos de plástico descartáveis. Infelizmente, apenas uma pequena parte do plástico que usamos é reciclada. Nos Estados Unidos, apenas 9% de todos os plásticos foram reciclados em 2015, de acordo com a Agência de Proteção Ambiental dos EUA.

Aquele que apela a uma visão menos celebrativa da rPET defende que as marcas de moda e os compradores devem ser encorajados a favorecer as fibras naturais tanto quanto possível. Afinal, mesmo que o rPET leve 59% menos energia para produzir do que o poliéster virgem, ele ainda requer mais energia do que cânhamo, lã e algodão orgânico e regular, de acordo com um relatório de 2010 do Instituto Ambiental de Estocolmo.

2 O processo de reciclagem do PET também impacta o meio ambiente – Segundo Grossman, outra questão relativa ao processo de reciclagem do poliéster é que os chips gerados pela reciclagem mecânica podem variar de cor: alguns ficam brancos crocantes, enquanto outros são amarelos cremosos, o que dificulta a consistência da cor. “Alguns tintureiros acham difícil obter um branco, por isso estão usando cloro branqueador para branquear a base”, explica. “A inconsistência da absorção de tintura torna difícil obter uma boa consistência de cor lote a lote e isso pode levar a altos níveis de tingimento, o que requer alto uso de água, energia e produtos químicos”

Além disso, alguns estudos sugerem que as garrafas PET lixiviam antimônio, uma substância “conhecida por ser cancerígena”, nas palavras de Textile Exchange em seu site. O óxido de antimônio é tipicamente usado como catalisador no processo de fabricação de garrafas PET e poliéster. Agências de saúde ao redor do mundo dizem que não há motivo para preocupação, pois as quantidades são muito pequenas para serem consideradas tóxicas (500 mg/kg PET). Mesmo assim, os nomes de Troca Têxtil “encontrando substituições para o antimônio” como um dos “desafios” da rPET.

Há também um debate acadêmico sobre o cálculo das emissões de CO2 na comparação entre poliéster virgem e rPET “porque o impacto da primeira vida da fibra não está incluído na avaliação ambiental geral das fibras recicladas. Se assim fosse, os resultados seriam diferentes”, segundo o relatório do Escritório Federal Suíço para o Meio Ambiente.

3. Poliéster reciclado libera microplásticos – Por último, mas não menos importante, alguns contra-argumentam a afirmação de que a rPET impede que o plástico chegue ao oceano. Ainda o faz, pois os tecidos feitos pelo homem podem liberar fibras plásticas microscópicas — os infames microplásticos. De acordo com um estudo recente da Universidade de Plymouth, no Reino Unido, cada ciclo de uma máquina de lavar pode liberar mais de 700.000 fibras plásticas no meio ambiente. Um artigo publicado em 2011 na revista Environmental Science Technology revelou que as microfibras constituem 85% dos detritos produzidos pelo homem nas linhas costeiras de todo o mundo. Não importa se as peças de vestuário são de poliéster virgem ou reciclado, ambas contribuem para a poluição por microplásticos.

Fotos: Everlane Facebook, , Allbirds Facebook

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