Perguntas Curiosas: Como é que o caril se tornou o prato nacional da Grã-Bretanha?

Torta de bife e rim? Torta de Domingo? Peixe e batatas fritas? Carne assada e pudim Yorkshire? É impossível definir o que é o prato nacional da Grã-Bretanha, mas o caril tem uma reivindicação tão boa como tudo.

A partir de 2015 havia cerca de 12.000 restaurantes indianos no país, empregando 100.000 pessoas e gerando receitas de 4,2 mil milhões de libras. Dito isto, a palavra “indiano” é um nome errado: a maioria dos caris tradicionais servidos na área da Grã-Bretanha, na verdade, Bangladesh, e muitos dos proprietários dos restaurantes podem rastrear suas raízes diretamente até a cidade de Sylhet, no leste de Bangladesh.

Ironicamente, Sylhet não é famoso por seus caris, mas sim por uma pasta fermentada profunda feita de peixe punti seco. Talvez isso não importe muito, pois nossas preferências traem uma peculiaridade britânica na cozinha do Sub-Continente; o tikka masala de frango, chamado o prato favorito da nação por Robin Cook em 2001, foi criado pela primeira vez em Glasgow e Balti de frango em Birmingham.

Uma placa verde na parede do número 102, George Street em Londres informa ao transeunte que foi o ‘local do café Hindoostane, 1810′. O primeiro restaurante indiano de Londres. Propriedade de Sake Dean Mahomed (1759 – 1851)’. Foi aqui que começou o nosso caso de amor com o restaurante indiano?

Mahomed, nascido em Patna, foi levado sob a asa do Capitão Godfrey Baker depois de seu pai ter sido morto em batalha, servindo como cirurgião estagiário na Companhia Britânica das Índias Orientais. Em 1782 ele acompanhou Baker a Cork na Irlanda e durante sua estada lá produziu o primeiro livro a ser escrito em inglês por um indiano, The Travels of Dean Mahomet (1794), uma mistura de autobiografia e relato de viagem. Na virada do século XIX ele estava novamente em movimento, a atração das luzes brilhantes de Londres provando ser muito difícil de resistir.

Sake Dean Mahomed (1759-1851). Retrato do Pavilhão Real & Museus, Brighton & Hove.

Basil Cochrane, um chamado nabob que tinha feito sua fortuna na Índia, exibiu sua riqueza instalando um banho de vapor em sua casa em Portman Square. Ele abriu-a ao público pagante, empregando Mahomed para administrá-la. Uma das atrações oferecidas era um champooi, uma forma de esfoliação corporal combinando uma massagem com limpeza, quase certamente a idéia de Mahomed, fazendo dele o homem que introduziu o xampu neste país.

Mahomed tinha idéias mais grandiosas, no entanto. Num aviso impresso no The Morning Post de 2 de Fevereiro de 1810, anunciou que como “fabricante de pó de caril verdadeiro” tinha criado o “Hindostanee Dinner and Hooka Smoking Club…onde os jantares, compostos de pratos genuínos do Hindostanee, são servidos no mais curto prazo”. Um de seus principais patronos foi ‘Hindoo Stuart’, como Charles Stuart foi apelidado, um homem fascinado com todas as coisas da Índia. Havia até um serviço de take-away; ‘as senhoras e senhores que desejarem que a Índia seja vestida e enviada para suas próprias casas serão atendidos pontualmente dando aviso prévio’.

Talvez a idéia do negócio tenha sido falha. Muitos que tinham servido na Índia, e que deveriam ter sido a clientela natural de Mahomed, tinham criados indianos próprios e por isso não tinham necessidade de visitar um restaurante para provar as delícias exóticas de um caril. Numa mudança desesperada de rumo, Mahomed começou a apelar directamente aos cavalheiros indianos, oferecendo, como afirmou no The Times de 27 de Março de 1811, um estabelecimento “onde podem desfrutar do Hoakha, com verdadeiro tabaco Chilm, e pratos indianos, na mais alta perfeição, e permitido pelas maiores epicuras ser inigualável a qualquer caril alguma vez feito em Inglaterra”. Infelizmente, poucos anos após a sua abertura, ele teve de declarar falência. Sob nova gerência, o restaurante lutou até finalmente fechar em 1833.

Felizmente, Mahomed teve suas habilidades em champooi para cair de volta, abrindo o primeiro banho de vapor comercial ‘shampooing’ na Inglaterra, em Brighton em 1814 no que é agora o local do Queen’s Hotel. Foi um sucesso estrondoso, Mahomed ganhando o sobriquete do ‘Dr Brighton’ e a nomeação do cirurgião xampu para ambos os reis George IV e William IV.

Banhos de Mahomed em Brighton, o grande sucesso de Sake Dean Mahomed.

Mas o restaurante de Mahomed foi realmente o primeiro? Afinal, a Grã-Bretanha na forma da East India Company operava no subcontinente desde o século XVII, estabelecendo sua primeira fábrica e armazém no que é hoje Chennai em 1639. As especiarias estavam entre as mercadorias comercializadas e aqueles que serviam na Índia devem ter trazido de volta o gosto por um caril, o que oferecia um contraste bem-vindo com a brancura de grande parte da comida britânica da época. Para satisfazer estes gostos, a Norris Street Coffee House, no Haymarket de Londres, servia caril já em 1733.

Hannah Glasse, a Sra. Beeton da Inglaterra georgiana, incluída nas suas receitas The Art of Cookery Made Plain and Easy (1747) para o pilau indiano e, em edições posteriores, alargou o seu leque para incluir pickles indianos e caril de coelho e galinha. Sua receita Para fazer um currey the Indian Way aconselhou o cozinheiro a usar para dois frangos “uma onça de Turmerick, uma colher grande de gengibre e pimenta batida”, advertindo que estes ingredientes “devem ser batidos muito bem”.

Pouco depois de sua publicação, o armazém Sorlie’s baseado em Piccadilly ofereceu caril em pó através de um esquema de encomenda pelo correio e caril e arroz eram especialidades em vários restaurantes na área de Piccadilly durante a década de 1780. Mahomed’s Hindoostane, se tivesse uma reivindicação de fama, foi provavelmente o primeiro restaurante de propriedade de um indiano a oferecer exclusivamente comida indiana.

Um livro descrito como um Comprehensive Late Eighteenth Century Manuscript Receipt Book e com o título Receipt Book 1786 foi vendido pela Jarndyce Antiquarian Books na feira ABA Rare Books em Londres em Junho de 2018 por £8.500. Dentro dele estavam duas páginas manuscritas detalhando a ‘Bill of Fare’ do Hindoostane Dinner and Hooka Smoking Club, fornecendo uma visão fascinante sobre a gama de pratos que Mahomed oferecia e seu preço.

Incluído entre os vinte e cinco pratos oferecidos estavam Coolmah of Lamb or Veal a oito xelins cada, o equivalente moderno de £31, Lagosta ou Caril de Frango a 12 xelins (£47,50), e Makee Pullaoo a um guinéu (£83). Se você realmente quisesse empurrar o barco para fora, um Pineapple Pullaoo lhe daria 36 xelins, ou seja, £142. Além disso, havia uma grande variedade de pães, chutneys e “vários outros pratos demasiado numerosos para mencionar”. Os preços podem sugerir porque Mahomed lutou.

Apesar das desgraças de Mahomed, o curry começava a encontrar favor, as importações de curry, popular em temperar carnes frias e o ingrediente principal no curry, triplicou entre 1820 e 1840.

O curry foi promovido na década de 1840 pelos seus benefícios dietéticos e de saúde, consumo regular, por isso foi reivindicado, estimulando o estômago, revigorando o fluxo de sangue, e criando uma mente mais vigorosa. O Motim de 1857 colocou todas as coisas indianas em mau cheiro e levou mais de meio século para o caril, apesar do patrocínio real, recuperar terreno perdido.

O primeiro restaurante indiano de luxo de Londres, o Veeraswamy, inaugurado em 1926 – ainda comercializado, foi premiado com uma estrela Michelin em 2016 – e foi aqui que a tradição de beber cerveja com caril pode muito bem ter começado. O Príncipe Axel da Dinamarca, um dos seus clientes habituais, enviava todos os anos um barril de Carlsberg. A bebida tornou-se tão popular como acompanhamento dos pratos picantes oferecidos que o próprio restaurante começou a importá-la. Quando os garçons saíam para estabelecer seus próprios restaurantes, eles levavam o costume com eles. Provavelmente.

Estas delícias cariladas serão sempre bem-vindas.

Crédito: Colony Grill

Kedgeree é um prato clássico anglo-indiano que tem sido muito popular na Grã-Bretanha desde os tempos vitorianos.

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