O Planalto do Colorado: A Geological Wonderland

O Planalto do Colorado

(Crédito da imagem: National Parks Service.)

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O Planalto do Colorado é um país maravilhoso geológico que abrange 130.000 milhas quadradas (337.000 quilômetros quadrados) centrado em torno da área dos Quatro Cantos do Oeste Americano e dentro dos estados do Colorado, Novo México, Arizona e Utah. A altitude varia de pouco mais de 2.000 pés (600 metros) ao longo do Rio Colorado no Grand Canyon até mais de 3.660 metros (12.000 pés) nas Montanhas Henry e La Sal, no sudeste de Utah. Mais de 90% das terras do planalto são drenadas pelo Rio Colorado e seus principais tributários, o Pequeno Colorado, o San Juan e os rios Green.

A paisagem

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

Esta terra é caracterizada por montanhas altas, planaltos escarpados e erodidos, desfiladeiros de rios, picos vulcânicos, arcos de arenito, pináculos e hoodoos e inclui o esplendor do Grand Canyon. É a paisagem mais indomada dos 48 estados mais baixos. É também o lar do maior conjunto de parques nacionais (10) e monumentos nacionais (17) encontrados em qualquer parte do mundo. Dez tribos nativas americanas reivindicam o Planalto do Colorado como sua terra natal e compartilham a região árida com uma multidão de plantas e animais únicos e escassos do alto deserto.

Uma área antiga

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

O Planalto do Colorado é extremamente antigo – pelo menos 500 milhões de anos e possivelmente mais velho. É uma massa bem definida e espessa de crosta continental que permaneceu intacta e evitou a reforma rochosa comum (dobrável e defeituosa) que afeta grande parte do resto do planeta. Enquanto as terras ocidentais ao seu redor estavam sendo quebradas e dobradas, esticadas e erguidas, o Planalto do Colorado surpreendentemente permaneceu intacto.

Zona de transição

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

O limite ocidental do Planalto do Colorado é marcado por uma grande zona de transição da geologia do planalto comum e da província de Bacia e Cordilheira Comum. O limite norte termina nas Montanhas Uinta de Utah e nas Montanhas Rochosas do Colorado. O Vale do Rift Rio Grande do Novo México, mostrado acima na garganta do Rio Grande, define o limite leste e a Margem Mogollon do centro e leste do Arizona marca o limite sul. Nas margens do Planalto do Colorado, encontram-se os principais campos vulcânicos antigos.

Seis secções contrastantes

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

O Planalto do Colorado foi dividido em seis secções contrastantes. A seção Datil está localizada no leste do Arizona e oeste do Novo México e é principalmente de origem vulcânica. Aqui se encontra o Campo Vulcânico de Springerville, uma área de 3.000 quilômetros quadrados com mais de 400 aberturas vulcânicas adormecidas. O Campo Vulcânico de Springerville, mostrado acima, é o terceiro maior campo vulcânico dos Estados Unidos continental.

O Grand Canyon

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

A secção do Grand Canyon está localizada no extremo sudoeste e oeste do planalto do Colorado. É o lar, como seu nome sugere, do magnífico Grand Canyon. Ao longo da parte sudeste desta seção encontra-se o Campo Vulcânico de São Francisco, o maior campo vulcânico dos Estados Unidos continental, com mais de 600 respiradouros vulcânicos antigos. A última erupção vulcânica neste campo ocorreu em 1064-1065 na Cratera Sunset, perto de Flagstaff, Arizona.

O Alto Planalto

(Crédito da imagem: Jessi Brunson/US Fish & Serviço de Vida Selvagem)

A secção do Alto Planalto está localizada ao longo da parte oeste e noroeste do Planalto do Colorado. É caracterizado por grandes planaltos separados por falhas locais. Esta seção é o lar das incríveis formações geológicas dos parques nacionais de Zion e Bryce Canyon. A foto acima mostra uma trilha de caminhada passando pelo Bryce Canyon.

A Bacia do Uinta

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

A Bacia do Uinta é encontrada na parte mais ao norte do Planalto do Colorado e é a parte mais baixa do grande planalto. Muitos dos afluentes menores do Rio Verde têm a sua origem aqui na Serra Uinta. O grande explorador espanhol, Padre Silvestre Velez de Escalante, visitou pela primeira vez esta zona em Setembro de 1776. A foto acima é do raro e ameaçado Barneby Ridge Cress (Lepidium barnebyanum) encontrado apenas na Bacia do Uinta.

The Canyonlands

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

A secção Canyonlands está localizada na parte nordeste do Planalto do Colorado e é o lar de canyons profundamente cortados em um ambiente desértico alto. A paisagem foi moldada e esculpida pelos sistemas de drenagem dos Rios Verde e Colorado. Esta é uma terra de vistas espetaculares e lar tanto de Canyonlands como do Parque Nacional Arches. A foto acima é da formação conhecida como Arco Duplo.

O Navajo

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

A secção Navajo do Planalto do Colorado é o lar da área dos Quatro Cantos do Sudoeste Americano. É a área central do Planalto do Colorado, com paisagens de altos planaltos separados por vales áridos e altos desérticos. Muitos monumentos nacionais como o Canyon de Chelley e Parques Tribais Navajo como o Lake Powell e o Monument Valley, mostrados acima, estão localizados nesta seção dramática do Planalto do Colorado.

Deep canyons

(Crédito da imagem: Linda & Dr. Dick Buscher)

Por causa do efeito de erosão dos rios que atravessam o Planalto do Colorado, os muitos cânions profundos encontrados aqui são como um livro de texto aberto do tempo geológico. Os gnaisses pré-morfosados e o xisto pré-morfosados estão expostos no fundo do Grand Canyon e pensa-se que tenham mais de 1.600 milhões de anos. As cores brilhantes das espessas camadas de arenito e rochas sedimentares calcárias resultaram dos mares antigos de 380 milhões a 145 milhões de anos do Permian.

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