Explorando as origens da vida: O que é RNA?

Toda a vida moderna na Terra usa três tipos diferentes de moléculas biológicas que cada uma serve funções críticas na célula. As proteínas são o cavalo de trabalho da célula e realizam funções catalíticas e estruturais diversas, enquanto os ácidos nucléicos, DNA e RNA, carregam a informação genética que pode ser herdada de uma geração para a próxima.

RNA, que significa ácido ribonucleico, é uma molécula polimérica composta de um ou mais nucleotides. Um fio de RNA pode ser pensado como uma cadeia com um nucleotídeo em cada elo da cadeia. Cada nucleotídeo é composto por uma base (adenina, citosina, guanina e uracilo, tipicamente abreviado como A, C, G e U), um açúcar ribose e um fosfato.

A estrutura dos nucleotídeos de RNA é muito semelhante à dos nucleotídeos de DNA, com a principal diferença de que a espinha dorsal do açúcar ribose no RNA tem um grupo hidroxila (-OH) que o DNA não tem. Isto dá ao DNA o seu nome: DNA significa ácido desoxirribonucleico. Outra diferença menor é que o DNA usa a timina base (T) no lugar do uracilo (U). Apesar das grandes semelhanças estruturais, DNA e RNA desempenham papéis muito diferentes um do outro nas células modernas.

RNA desempenha um papel central no caminho do DNA para as proteínas, conhecido como o “Dogma Central” da biologia molecular. A informação genética de um organismo é codificada como uma sequência linear de bases no DNA da célula. Durante o processo conhecido como transcrição, é feita uma cópia do RNA de um segmento de DNA, ou RNA do mensageiro (mRNA). Este filamento de RNA pode então ser lido por um ribossomo para formar uma proteína. Os RNAs também desempenham papéis importantes na síntese de proteínas, como será discutido na seção de ribozima, bem como na regulação gênica.

Uma outra grande diferença entre DNA e RNA é que o DNA é normalmente encontrado na forma de cadeia dupla em células, enquanto que o RNA é tipicamente encontrado na forma de cadeia simples, como mostrado na ilustração acima. A falta de um cordão emparelhado permite que o RNA se dobre em estruturas complexas e tridimensionais. O RNA dobrado é tipicamente mediado pelo mesmo tipo de interações base-base que são encontradas no DNA, com a diferença de que as ligações são formadas dentro de uma única fita no caso do RNA, em vez de entre duas fitas, no caso do DNA.

Next: Explorando o Mundo do RNA.

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