Ernest Everett Just (1883-1941)

Todas as universidades são como um microcosmo da sociedade que as rodeia. Na academia encontramos relações pessoais e profissionais entrelaçadas, períodos de cooperação efetiva alternando com amargas controvérsias, e as mesmas emoções e aspirações intensas que se vêem no mundo dos negócios ou do governo. Os académicos discutem entre si sobre factos e interpretações e com a administração sobre prioridades de ensino e financiamento da investigação. Como em qualquer organização, para ter sucesso em uma universidade é preciso desenvolver uma aptidão para navegar em uma intrincada teia de impedimentos e obrigações; para nosso assunto hoje, o biólogo Ernest Everett Just, este foi o maior desafio de sua vida. Just nasceu em Charleston, Carolina do Sul, em 1883. Sua mãe, a única sustentadora da família durante a maior parte de sua infância, trabalhou em dois empregos: como professora durante o ano escolar e em minas de fosfato na Ilha James, quando a escola não estava em sessão. Ela tinha grandes esperanças na educação de seu próprio filho, e ficou devastada quando um ataque de febre tifóide o fez esquecer como ler e escrever em tenra idade. O aprendizado era lento e difícil, tanto que sua mãe realmente desistiu de ensiná-lo quando parecia que ele não estava fazendo progressos. Apenas perseverou sozinho e conseguiu recuperar suas habilidades perdidas, embora a experiência o tenha deixado com memórias amargas. Tendo testemunhado sua extraordinária inteligência e tenacidade em primeira mão, a mãe de Just o empurrou para alcançar. Na esperança de prepará-lo para uma carreira na educação, ela o mandou para uma escola de concessão de terras na Carolina do Sul quando ele tinha 13 anos de idade, depois para uma escola de ensino médio preparatória em New Hampshire. Ele passou a se formar magna cum laude na Faculdade de Dartmouth com honras especiais em zoologia, o campo que mais tarde se tornaria sua vocação. Embora sua mãe não vivesse para ver seu sucesso na faculdade, Just honrou seu amor permanente pela educação e realizou seu sonho para ele ensinando. Em comum com muitos graduados negros de seu tempo, Just não conseguiu encontrar uma entrada em várias universidades de prestígio dominadas pelos brancos, ao invés de assumir um cargo de professor na historicamente negra Universidade Howard em 1907. Inicialmente ele ensinou apenas inglês e retórica, mas em poucos anos ele foi capaz de mudar para um departamento de biologia recém-formado, tornando-se finalmente chefe de um departamento de zoologia ainda mais novo em 1912. Por volta da mesma época, ele começou a trabalhar como assistente de pesquisa no Laboratório de Biologia Marinha no Woods Hole em Massachusetts, onde realizou experimentos sobre a fertilização de ovos de invertebrados marinhos e fez um doutorado em zoologia na Universidade de Chicago, que completou em 1916. Ele era um dos poucos homens negros que tinham um doutorado de uma grande universidade americana, assim como uma presença respeitada no laboratório Woods Hole, onde sua abordagem experimental era amplamente admirada. Mas Just era um peixe grande num pequeno lago; Howard era uma instituição relativamente mal financiada, onde a sua pesquisa dificilmente seria apoiada e onde sempre se esperava que ele se dedicasse principalmente ao ensino. Estes problemas foram exacerbados ainda mais com o aparecimento no local do presidente Howard Mordecai Johnson, em 1926.Johnson, que mais tarde iria reunir uma formidável faculdade de acadêmicos negros em Howard, era um homem com uma visão. Lamentavelmente, essa visão tinha pouco espaço para o já proeminente Justo e seu departamento de zoologia. Johnson se empenhava em controlar o dinheiro que vinha das doações que Just tinha solicitado e freqüentemente privou o departamento de recursos em favor do departamento de química e de seu crescente químico Percy Lavon Julian. Para Just, que era sete anos mais velho que Johnson e tinha trabalhado na Howard durante décadas, o preconceito de Johnson contra o seu departamento e a aparente falta de respeito pela sua reputação arduamente conquistada era um insulto flagrante. Johnson, por sua vez, parece ter tido uma visão pouco nítida da paixão de Just pela pesquisa biológica, vendo-a como uma distração do objetivo mais importante do ensino. Do final dos anos 20 até os anos 30, ele fez quase uma dúzia de visitas a laboratórios europeus; entre outras honras, foi o primeiro cientista americano a ser convidado a estudar no Instituto Kaiser Wilhelm, em Berlim. Ironicamente, apenas desfrutou de melhor tratamento por parte de cientistas estrangeiros do que ele poderia esperar de seus próprios colegas em casa. No entanto, o seu interesse pela investigação no estrangeiro era ter uma conclusão trágica. Em 1940, Just estava estudando em um laboratório francês ao mesmo tempo que a invasão nazista da França e foi brevemente enviado a um campo de prisioneiros de guerra. Já de saúde precária, Just adoeceu ainda mais na prisão e morreu pouco mais de um ano depois de ser libertado. Como um académico negro de excepcional capacidade, Just enfrentou pressão constante ao longo da sua carreira. Primeiro foi a discriminação racial que o impediu de entrar numa grande universidade e lhe negou o respeito que tinha ganho com o estudo e a pesquisa; havia também a expectativa de Johnson de que os seus interesses de pesquisa fossem secundários em relação ao ensino. No entanto, apesar dessa pressão, Just estava determinado a conseguir, e sua paixão pela ciência é algo que deveria atingir um acorde no coração de qualquer estudante para toda a vida.

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