Coronavírus: Voltaremos a apertar a mão?

Em todo o mundo, os humanos estão a lutar para ignorar milhares de anos de convenção bio-social e evitar tocar noutro. O aperto de mão pode ser um dos costumes mais difíceis de perder no mundo pós-pandêmico, mas existem alternativas, escreve James Jeffrey.

O humilde aperto de mão abrange o mundano ao potente, variando de uma simples saudação entre estranhos que nunca mais se encontrarão, até o fechamento de negócios de bilhões de dólares entre titãs de negócios.

Há várias ideias sobre a origem do aperto de mão. Ele pode ter tido origem na Grécia antiga como um símbolo de paz entre duas pessoas, mostrando que nenhuma delas carregava uma arma. Ou o gesto do aperto de mão pode ter começado na Europa Medieval, quando cavaleiros apertavam a mão de outros numa tentativa de sacudir qualquer arma escondida.

Os Quakers são creditados com a popularização do aperto de mão depois de o considerarem mais igualitário do que a vénia.

O aperto de mão é um “gesto literal de ligação humana”, um símbolo de como os humanos evoluíram para serem animais profundamente sociais, orientados para o tacto, diz Cristine Legare, professora de psicologia na Universidade do Texas em Austin.

Com uma história que remonta a milhares de anos, o aperto de mão pode estar demasiado entrincheirado para ser facilmente parado.

“O fato de termos ido para a batida do cotovelo como alternativa mostra como é importante o toque – não queríamos perder essa conexão física”, diz o Prof Legare.

Que o impulso biológico para tocar e ser tocado é encontrado em outros animais também. Nos anos 60, o psicólogo americano Harry Harlow demonstrou como o toque e o carinho eram vitais para o desenvolvimento de jovens macacos rhesus.

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Outros exemplos do reino animal incluem os nossos primos mais próximos: chimpanzés tipicamente tocam palmas das mãos, abraçam e às vezes beijam como uma forma de saudação. As girafas usam o pescoço que pode atingir dois metros de comprimento para se envolverem num tipo de comportamento chamado de “pescoço” – com girafas machos entrelaçando o pescoço umas com as outras e balançando e esfregando para avaliar a força e o tamanho do outro para estabelecer o domínio.

Posto isto, existem em todo o mundo numerosas formas de saudação humana que evitam a armadilha da transmissão. Muitas culturas abraçam pressionando as palmas das mãos juntas com os dedos apontando para cima enquanto acompanhadas por um leve arco, sendo a tradicional saudação Hindu Namaste uma das mais conhecidas.

Em Samoa existe o “flash de sobrancelha” que consiste em levantar as sobrancelhas enquanto se lança um grande sorriso à pessoa que se está a saudar.

Em países muçulmanos, uma mão sobre um coração é uma forma respeitosa de saudar alguém que não está habituado a tocar. E há o signo havaiano shaka, adotado e popularizado pelos surfistas americanos, feito enrolando os três dedos médios e estendendo o polegar e o menor dedo enquanto se aperta a mão para frente e para trás para dar ênfase.

O toque físico nem sempre tem sido considerado tão crítico. Durante a primeira metade do século XX, muitos psicólogos acreditavam que demonstrar afeto às crianças era simplesmente um gesto sentimental que não servia a nenhum propósito real – mesmo advertindo que demonstrações de afeto corriam o risco de espalhar doenças e contribuir para problemas psicológicos dos adultos.

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Em seu livro Don’t Look, Don’t Touch, O cientista comportamental Val Curtis, da London School of Hygiene and Tropical Medicine, diz que uma possível razão para os apertos de mão e beijos nas bochechas durarem como saudações é porque eles sinalizam que a outra pessoa é confiável o suficiente para correr o risco de compartilhar germes com – daí a história das práticas que entram e saem de moda dependendo das preocupações de saúde pública.

Nos anos 20, apareceram artigos no American Journal of Nursing que advertiam que as mãos eram os agentes da transferência bacteriana, e recomendavam que os americanos adaptassem o costume chinês da época, de apertar as próprias mãos quando cumprimentavam um amigo.

Existiram objecções mais recentes aos apertos de mão anteriores ao surto de coronavírus: em 2015, um hospital da UCLA estabeleceu uma zona livre de apertos de mão na sua unidade de cuidados intensivos (a política da UCLA durou apenas seis meses).

Meanwhile, many Muslim women throughout the world have objected to handshakes based on religious grounds.

Mas apesar de tais reservas e incidências de objectores de consciência aos apertos de mão, à medida que o século XX avançava o gesto evoluiu para um símbolo quase universal e inatacável de saudação profissional.

Estudos científicos do ritual identificaram como um bom aperto de mão activa a mesma parte do cérebro que processa outros tipos de estímulos de recompensa como boa comida, bebida e até sexo.

Um futuro sem apertos de mão?

Quando alguns estados nos EUA começam a facilitar as medidas de bloqueio, o futuro do aperto de mão permanece incerto.

“Acho que nunca mais devemos apertar a mão, para ser honesto com você”, disse o Dr. Anthony Fauci, um membro-chave da força-tarefa de coronavírus da Casa Branca, em abril.

“Não só seria bom prevenir a doença coronavírus, como provavelmente diminuiria drasticamente os casos de gripe neste país.”

As diretrizes de distanciamento social provavelmente permanecerão no lugar por muito tempo, de acordo com as diretrizes do governo dos EUA para reabrir o país, especialmente para pessoas vulneráveis como os idosos e aqueles com co-morbidades médicas como doenças pulmonares, obesidade e diabetes.

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Isso poderia dar origem ao que Stuart Wolf, cadeira associada para Integração Clínica e Operações na Dell Medical, chama de “distopia de ficção científica”, onde a sociedade se dividiria naqueles que podem tocar e ser tocados, e naqueles que devem permanecer isolados.

Isso poderia criar graves consequências psicológicas, diz o Dr. Wolf.

“Já damos tanto valor à juventude e ao vigor na sociedade, e essa distinção artificial forçada entre idosos e doentes e jovens e saudáveis provavelmente atingirá muito duramente algumas pessoas”.

O impulso de estender a mão – fisicamente – está profundamente ligado a nós. Há uma razão pela qual se estima que um presidente dos EUA aperte a mão a 65.000 pessoas por ano.

“Os hábitos morrem duramente”, diz Elke Weber, uma professora de psicologia e assuntos públicos da Universidade de Princeton que estuda como as pessoas correm riscos. “Por outro lado, hábitos e costumes sociais podem e mudam quando o contexto social e econômico e, neste caso, o contexto de saúde muda, a ligação dos pés na China, que também era um costume antigo”.

Já existem muitas opções sem contato. O curvamento, por exemplo, já é muito praticado em todo o mundo – e tem sido creditado por menos mortes devido ao coronavírus na Tailândia. Depois há acenos, acenos de cabeça, sorrisos e miríades de sinais de mão que não envolvem contato físico.

Mas o Prof. Legare observa que uma das ironias cruéis de Covid-19 é que é precisamente quando os humanos são confrontados com circunstâncias estressantes que eles dependem do toque humano.

“Pense nas formas como respondemos quando as pessoas estão de luto após a morte ou algo ruim que aconteceu, é com um abraço, ou pode ser apenas sentar ao lado de uma pessoa e tocar um ombro.”

Convenções sanitárias, como batidas de punho e cotovelos, não cortam bem a mostarda quando se trata de conectividade humana.

Quando ocorrem, há sempre um conhecimento cúmplice interiorizado de como vão contra o grão da amizade intuitiva, observa Steven Pinker, Professor de Psicologia da Família Johnstone da Universidade de Harvard, num artigo para The Harvard Gazette, o site oficial de notícias da universidade.

“Isso explica porque, pelo menos na minha experiência, as pessoas acompanham esses gestos com um pouco de riso, como se quisessem assegurar umas às outras que as exibições superficialmente agressivas são novas convenções num tempo contagiante e oferecidas num espírito de camaradagem”, diz o professor Pinker.

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Devido ao seu trabalho na saúde pública, incluindo as doenças infecciosas, Deliana Garcia já estava a afastar-se dos apertos de mão com a maioria das pessoas. Mas alguns hábitos são mais difíceis de quebrar que outros.

“Sou um abraço fanático”, diz a Sra. Garcia, notando que o distanciamento social com sua mãe de 85 anos tem sido particularmente difícil.

“Ela está tão perto, e eu só quero caminhar até ela e beijar o seu pequeno rosto e dar-lhe um beijo e dizer-lhe que a amo.”

Esta poderosa vontade colide com as preocupações sobre a transmissão, resultando numa “dança embaraçosa” entre os dois, diz ela.

“Mesmo quando ela se aproxima, posso sentir-me a ficar ansioso – e se eu a fizer adoecer?” A Sra. Garcia diz. “Então eu retiro-me, mas se ela começa a afastar-se, eu sigo. Eu preciso do tato para me assegurar e ainda assim não posso deixá-la chegar perto. Nós nos repelimos uns aos outros como pólos idênticos em ímãs”

Por mais difícil que seja um futuro sem apertos de mão ou toques, é melhor do que a alternativa, diz o Prof. Weber. “Acho que as pessoas não estão a exagerar neste ponto, muito pelo contrário.”

“Sobreviver ou tentar permanecer vivo é outro importante impulso humano básico. A alternativa é voltar à vida como a conhecíamos e ignorar o fato de que um grande número de idosos, com excesso de peso e pessoas com co-morbidades morrerão até estabelecermos a imunidade do rebanho, o que levará um tempo considerável”

Mas não desista ainda do humilde aperto de mão. Embora evitar doenças seja uma parte essencial da sobrevivência humana, também o é viver vidas sociais complexas e gratificantes, diz Arthur Markman, professor no departamento de psicologia da Universidade do Texas em Austin.

“Talvez comecemos por nos concentrar em mais rotina de lavagem de mãos, higienizadores de mãos e estratégias para evitar tocar no rosto em vez de desistir totalmente do toque”, diz ele.

“A verdadeira preocupação é que vamos desenvolver um novo normal que seja desprovido de toque, e assim não vamos perceber o que nos falta por não termos nenhum contacto táctil com as pessoas da nossa rede social”

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James Jeffrey é um escritor freelance baseado no Texas que contribui regularmente para a BBC

Illustrações de Emma Lynch

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