A sobrecarga sensorial no autismo pode ter origem no cérebro hipervigilante

Sintonizado: Os Autistas podem ter respostas invulgarmente fortes ao ruído de fundo.
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Os cérebros de algumas crianças autistas não se adaptam ao toque ou som repetidos, mesmo após vários minutos, de acordo com um novo estudo1.

Na maioria das pessoas, estímulos sensoriais como ruídos ou texturas incomuns desencadeiam atividade em regiões do cérebro que processam informação sensorial. Se os estímulos persistirem, no entanto, o cérebro domina a sua resposta. Este processo, chamado de habituação, permite que as pessoas sintonizem sensações sem importância – como o som de um ar condicionado ou a sensação de uma camisola de lã sobre a pele nua – para que possam prestar atenção a novas informações.

O novo estudo descobriu que algumas crianças autistas não mostram habituação – e isso pode explicar porque essas crianças mostram respostas incomuns às sensações, como cobrir os ouvidos em ambientes ruidosos ou se recusam a usar roupas com marcas de coceira, diz o investigador principal Shulamite Green, professor clínico assistente de psiquiatria e ciências biobehavioriais da Universidade da Califórnia, Los Angeles.

“É como se seu cérebro continuasse a tentar fazer sentido a partir desses estímulos”, diz Green. “Está colocando muito esforço nisso, e é muito avassalador e muito cansativo”

Os resultados sugerem que essas crianças autistas não se beneficiariam da ‘terapia de exposição’, na qual um terapeuta gradualmente expõe uma pessoa a níveis crescentes de um estímulo problemático.

“Vamos precisar encontrar outra maneira de tratá-las que não envolva exposição”, diz Johnna Swartz, professora assistente de ecologia humana na Universidade da Califórnia, Davis, que não estava envolvida no estudo.

Treinamento em intervalos:

Verde e seus colegas estudaram respostas cerebrais a estímulos sensoriais em 42 crianças com autismo e 27 crianças típicas, de 8 a 18 anos, que têm inteligência média ou acima da média.

Os pais das crianças preencheram dois questionários que avaliaram a capacidade de resposta sensorial de seus filhos. As crianças do grupo controle são, em média, menos sensíveis do que as do grupo autismo, os questionários mostraram.

Os pesquisadores dividiram as crianças autistas em dois grupos, com base em suas pontuações: as que têm pontuação tão alta quanto a resposta ao tato e ao som e as que têm pontuação menor. Em seguida, eles escanearam o cérebro de cada criança enquanto a criança experimentava uma série de estímulos, cada um com duração de 15 segundos: ruído branco, uma esponja arranhada esfregada ao longo do braço esquerdo, e depois ambos de uma só vez. A sequência fez um looping seis vezes.

A equipa monitorizou a actividade cerebral em regiões que processam som e tacto, e na amígdala, que filtra a informação sensorial.

Todas as crianças mostraram um aumento da actividade cerebral durante as duas primeiras rondas de estimulação. Em crianças de controle e autistas com baixa reatividade sensorial, a atividade cerebral caiu durante a terceira e quarta rondas e permaneceu baixa. Em contraste, a atividade cerebral de crianças autistas com alta reatividade sensorial tendeu a permanecer alta durante as seis séries.

A equipe verde expôs as crianças a mais duas séries de estímulos – desta vez, usando ruído branco de freqüência diferente da anterior e uma esponja com textura diferente.

As crianças autistas autistas altamente responsivos apresentaram um ligeiro aumento na atividade cerebral durante a primeira rodada, mas não na segunda, indicando que reconheciam os estímulos como novos, mas os afinaram porque os estímulos eram tão similares aos anteriores.

As crianças autistas altamente responsivas apresentaram uma atividade cerebral elevada durante toda a rodada, consistente com a sua incapacidade de habituar. As outras crianças autistas, entretanto, não mostraram nenhuma resposta cerebral aos novos estímulos. Isso pode significar que essas crianças não conseguiam dizer que os estímulos eram novos, ou que seus cérebros tinham diminuído a resposta aos estímulos originais tão fortemente que não podiam ativar em resposta às novas informações, diz Green.

Em sincronia:

Para dar sentido a estes padrões de respostas, os pesquisadores analisaram mudanças na atividade sincronizada em duas regiões do cérebro: a amígdala e o córtex orbitofrontal (OFC), que regula a amígdala. Eles se concentraram na atividade durante as seis rodadas dos estímulos originais.

Córtex orbitofrontal (OFC), que regula a amígdala. Em contraste, nas crianças autistas hiperresponsáveis, quando uma das regiões se ativa durante os três primeiros rounds, a outra desativa ou vice versa. Isso pode ser um sinal de que a OFC está tentando fechar a amígdala para ajudar o cérebro a habituar-se aos estímulos, diz Green. O desequilíbrio desaparece pelas três últimas rodadas de exposição, o que pode explicar porque essas crianças não mostram habituação.

A análise apenas detecta mudanças na atividade síncrona – não os mecanismos pelos quais essas mudanças ocorrem, Swartz adverte. A OFC desligando a amígdala “é uma possibilidade”, diz ela, “mas os métodos que temos atualmente não são tão bons em chegar a esse nível de detalhe”.

Nas outras crianças autistas, ambas as regiões aumentam sua atividade no início e depois mostram respostas opostas – talvez como uma forma de evitar sobrecarga sensorial, diz Green. Este padrão também sugere que crianças autistas que não são hiperresponsáveis aos estímulos sensoriais ainda processam os estímulos de forma diferente dos controles.

“Pode ainda ser cansativo para seus cérebros lidar com os estímulos sensoriais, mesmo que eles não estejam mostrando aqueles comportamentos clássicos de sobre-resposta sensorial”, diz Green. Os resultados apareceram em junho no American Journal of Psychiatry.

Os pesquisadores que estudam este fenômeno devem medir e explicar a ansiedade dos participantes, porque as pessoas ansiosas têm dificuldades com a habituação a vários estímulos, diz Natalia Kleinhans, professora associada de radiologia da Universidade de Washington, Seattle, que não estava envolvida no estudo.

Green diz que sua equipe tem um trabalho inédito mostrando que os resultados são válidos mesmo quando os pesquisadores controlam a ansiedade. Eles estão explorando como a habituação varia com a idade em um grupo maior de crianças.

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