Zintuiglijke overbelasting bij autisme kan voortkomen uit hypervigilante hersenen

Afgestemd: Autisten kunnen ongewoon sterk reageren op achtergrondgeluiden.
goodmoments / iStock

De hersenen van sommige autistische kinderen passen zich niet aan bij herhaalde aanraking of geluid, zelfs niet na enkele minuten, zo blijkt uit een nieuwe studie1.

Bij de meeste mensen triggeren zintuiglijke prikkels zoals geluiden of ongewone texturen activiteit in hersengebieden die zintuiglijke informatie verwerken. Als de prikkels echter aanhouden, dempen de hersenen hun reactie. Dit proces, dat gewenning wordt genoemd, stelt mensen in staat om onbelangrijke sensaties – zoals het geluid van een airconditioner of het gevoel van een wollen trui op de blote huid – uit te schakelen, zodat ze aandacht kunnen besteden aan nieuwe informatie.

De nieuwe studie ontdekte dat sommige autistische kinderen geen gewenning vertonen – en dit kan verklaren waarom deze kinderen ongewone reacties op sensaties vertonen, zoals het bedekken van hun oren in een lawaaierige omgeving of het weigeren om kleding met kriebelende labels te dragen, zegt hoofdonderzoeker Shulamite Green, assistent klinisch hoogleraar psychiatrie en bio-gedragswetenschappen aan de Universiteit van Californië, Los Angeles.

“Het is alsof je hersenen blijven proberen om zin te geven aan deze stimuli,” zegt Green. “Het kost je veel moeite en het is erg overweldigend en erg vermoeiend.”

De bevindingen suggereren dat deze autistische kinderen geen baat zouden hebben bij ‘blootstellingstherapie’, waarbij een therapeut iemand geleidelijk blootstelt aan toenemende niveaus van een problematische stimulus.

“We zullen een andere manier moeten vinden om ze te behandelen die geen blootstelling inhoudt,” zegt Johnna Swartz, assistent-professor in menselijke ecologie aan de Universiteit van Californië, Davis, die niet bij de studie betrokken was.

Intervaltraining:

Green en haar collega’s bestudeerden de hersenreacties op zintuiglijke prikkels bij 42 kinderen met autisme en 27 typische kinderen, in de leeftijd van 8 tot 18 jaar, die een gemiddelde of bovengemiddelde intelligentie hebben.

De ouders van de kinderen vulden twee vragenlijsten in die de zintuiglijke responsiviteit van hun kind beoordeelden. Kinderen in de controlegroep zijn gemiddeld minder gevoelig dan die in de autismegroep, zo bleek uit de vragenlijsten.

De onderzoekers verdeelden de autistische kinderen in twee groepen op basis van hun scores: degenen die scoren als zeer ontvankelijk voor aanraking en geluid en degenen die dat minder zijn. Vervolgens scanden ze de hersenen van elk kind terwijl het een reeks stimuli ervoer, die elk 15 seconden duurden: witte ruis, een krassende spons die langs de linkerarm werd gewreven, en dan beide tegelijk. De reeks herhaalde zich zes keer.

Het team controleerde de hersenactiviteit in regio’s die geluid en aanraking verwerken, en in de amygdala, die zintuiglijke informatie filtert.

Alle kinderen vertoonden verhoogde hersenactiviteit tijdens de eerste twee stimulatierondes. Bij controles en autistische kinderen met een lage sensorische reactiviteit, daalde de hersenactiviteit tijdens de derde en vierde ronde en bleef laag. Daarentegen bleef de hersenactiviteit van autistische kinderen met een hoge sensorische reactiviteit gedurende alle zes ronden hoog.

Green’s team stelde de kinderen vervolgens bloot aan nog twee stimulatierondes – dit keer met behulp van witte ruis van een andere frequentie dan voorheen en een spons met een andere textuur.

Typische kinderen vertoonden een lichte toename in hersenactiviteit tijdens de eerste ronde, maar niet tijdens de tweede, wat erop wijst dat ze de stimuli als nieuw herkenden, maar ze afstemden omdat de stimuli zo op de vorige leken.

De zeer responsieve autistische kinderen hadden gedurende de hele tijd verhoogde hersenactiviteit, consistent met hun onvermogen om te wennen. De andere autistische kinderen vertoonden echter geen hersenrespons op de nieuwe stimuli. Dit zou kunnen betekenen dat deze kinderen niet konden vertellen dat de stimuli nieuw waren, of dat hun hersenen de reactie op de oorspronkelijke stimuli zo sterk hadden onderdrukt dat ze niet konden activeren in reactie op de nieuwe informatie, zegt Green.

In sync:

Om deze reactiepatronen te begrijpen, analyseerden de onderzoekers veranderingen in gesynchroniseerde activiteit in twee hersengebieden: de amygdala en de orbitofrontale cortex (OFC), die de amygdala reguleert. Ze richtten zich op de activiteit tijdens de zes rondes van de oorspronkelijke stimuli.

Typische kinderen vertonen geen veranderingen van de eerste drie naar de laatste drie rondes. Daarentegen, bij de hyperresponsieve autistische kinderen, wanneer een van de regio’s tijdens de eerste drie rondes activeert, de andere deactiveert of vice versa. Dit zou een teken kunnen zijn dat de OFC de amygdala probeert uit te schakelen om de hersenen te helpen zich aan de stimuli te wennen, zegt Green. De onbalans verdwijnt bij de laatste drie rondes van blootstelling, wat zou kunnen verklaren waarom deze kinderen geen gewenning vertonen.

De analyse detecteert alleen veranderingen in synchrone activiteit – niet de mechanismen waardoor deze veranderingen optreden, waarschuwt Swartz. De OFC die de amygdala uitschakelt “is een mogelijkheid,” zegt ze, “maar de methoden die we momenteel hebben zijn niet zo geweldig om op dat niveau van detail te komen.”

In de andere autistische kinderen, verhogen beide regio’s hun activiteit in het begin en vertonen dan tegengestelde reacties – misschien als een manier om zintuiglijke overbelasting te vermijden, zegt Green. Dit patroon suggereert ook dat autistische kinderen die niet hyper reageren op zintuiglijke prikkels, de prikkels nog steeds anders verwerken dan controles doen.

“Het kan nog steeds vermoeiend zijn voor hun hersenen om met de zintuiglijke prikkels om te gaan, ook al vertonen ze misschien niet die klassieke zintuiglijke over-responsiviteitsgedragingen,” zegt Green. De bevindingen verschenen in juni in het American Journal of Psychiatry.

Onderzoekers die dit fenomeen bestuderen, moeten de angst van de deelnemers meten en er rekening mee houden, omdat mensen die angstig zijn problemen hebben met gewenning aan verschillende stimuli, zegt Natalia Kleinhans, universitair hoofddocent radiologie aan de Universiteit van Washington, Seattle, die niet betrokken was bij de studie.

Green zegt dat haar team ongepubliceerd werk heeft waaruit blijkt dat de bevindingen ook gelden wanneer de onderzoekers controleren voor angst. Ze onderzoeken hoe de gewenning varieert met de leeftijd in een grotere groep kinderen.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.