Waarom ik weer vlees ben gaan eten na 17 jaar vegetarisme

Hoe ik van gedachten veranderde

De gezondheid en ethiek van eten zijn complex

Photo: Idella Maeland/Unsplash

Ik werd vegetariër toen ik acht jaar oud was, ongeveer drie maanden voor mijn negende verjaardag.

Ik had een artikel over vegetarisme gelezen in het tijdschrift American Girl, een tijdschrift waarop achtjarige meisjes vaak geabonneerd zijn. Toen ik het artikel las, klikte er iets in mijn hersenen. Ik wist niet zeker waarom, maar vegetarisme leek me logisch. Later die dag ging ik naar mijn moeder en vroeg haar of ik mocht stoppen met vlees eten.

Zij stond vrij open voor het idee en herinnerde zich dat ze als kind ook de wens had gehad om te stoppen met vlees eten, maar ze zei dat ze was bespot door haar eigen familie, die volhield dat ze ziek zou worden als ze stopte met vlees eten. Mijn moeder, die mijn lichamelijke autonomie wilde steunen op een manier die haar eigen ouders niet hadden gedaan, vertelde me dat de beslissing om vlees te eten geheel aan mij was.

We gingen naar de supermarkt en kochten bonen en rijst, tofu dogs, vegetarische hamburgers, edamame en linzen. Mijn moeders grootste zorg over mijn beslissing was dat ik niet genoeg eiwitten binnenkreeg, wat ik al snel leerde dat een veel voorkomende zorg was bij mensen die niet bekend waren met een vegetarisch dieet.

Later die week gaf ze me het boek van Peter Singer, Animal Liberation. Hoewel het misschien een beetje te diepzinnig (en intens) was voor iemand van die leeftijd, was het boek een eye-opener voor me. Ik hield van dieren en het feit dat ze zo onnodig leden voor ons voordeel leek me een afschuwelijke gruweldaad.

Ik besloot een activist te worden, werd lid van PETA en plakte overal de “vlees is moord” stickers die ze me stuurden. Als adolescent werd ik fan van het gelijknamige album van The Smiths uit 1985. Toen ik in de kantine van mijn middelbare school een gebrek aan vegetarische opties zag, schreef ik een brief naar de directeur van het schooldistrict waarin ik vroeg om veranderingen in het menu.

PETA stuurde me DVD’s met beelden van binnenuit van fabrieksboerderijen, en het angstige geschreeuw van lijdende koeien, kippen en varkens werd in mijn bewustzijn gebrand. Ik begreep niet hoe iemand vlees kon eten. Na een tijdje leek het me zelfs geen voedsel meer, maar eerder een bloederig biologisch gevaar.

Het is veel gemakkelijker om als vegetariër een vetarm dieet te volgen, en ik dacht dat vegetarisme daardoor gezonder was.

Na verloop van tijd werd ik geen fan meer van PETA, ook al geloofde ik jaren later nog steeds heilig in mijn vegetarisme. Ik kreeg vaak ruzie met gepassioneerde vleeseters en ik begon in te zien dat de ethiek van groepen als PETA veel extremer was dan mijn eigen werkelijke overtuigingen. Dat weerhield me er echter niet van om door te gaan met mijn dieet.

Wanneer iemand me vroeg waarom ik geen vlees at, was ik er snel bij om een debat aan te gaan. Ik deed veel onderzoek en onthield enkele hoofdpunten die mijn levensstijl verdedigden. Ik bracht ze zo vaak naar voren dat het een gewoonte werd:

Wreedheid

Waarom zouden we vlees eten als er andere opties beschikbaar zijn? Waarom onnodig lijden veroorzaken bij wezens met gevoel?

De manier waarop we in de moderne wereld vlees massaal produceren, is ontegenzeggelijk wreed. Er is veel bewijs dat dieren pijn en lijden ondervinden op boerderijen. Voor mij leek dit de meest voor de hand liggende reden om vegetariër te worden. Ik hield van dieren, en ik hield niet van het idee ze pijn te doen.

Gezondheid

Velen denken dat een vegetarisch dieet gezonder is, en dat dacht ik zeker toen ik nog vegetariër was. Zeker, het is mogelijk om heel gezond te zijn op een vegetarisch of veganistisch dieet. Het is veel gemakkelijker om eiwitten binnen te krijgen dan mensen zich realiseren, en het is mogelijk om dingen als vitamine B12 aan te vullen.

Toen ik vegetariër was, dacht ik dat zaken als hoge percentages kanker en hartziekten sterk gelinkt waren aan overmatige vlees- en zuivelconsumptie. Vet is tenslotte de boosdoener, toch?

Het is veel gemakkelijker om als vegetariër een vetarm dieet te volgen, en ik dacht dat dit vegetarisme gezonder maakte, samen met de afwezigheid van het consumeren van zaken als hormonen en antibiotica die op fabrieksboerderijen aan vee worden gevoerd.

Honger

Er wordt meer dan 10 pond plantaardig eiwit gebruikt om één pond rundereiwit te produceren. Zou het niet beter zijn om die planten rechtstreeks aan mensen te voeren, in plaats van aan vee? Een Nature-artikel uit 2014 ontdekte dat 70% meer voedsel aan de wereldvoedselvoorziening zou kunnen worden toegevoegd als we dit zouden doen.

Dit leek me een no-brainer. Waarom voerden we al dit graan aan koeien, terwijl we het aan hongerige mensen konden voeren? Dit is een ander perspectief, net als het perspectief van dierenmishandeling, dat me echt aan het hart ging.

Klimaat

Er is een vrij goed argument voor de onduurzaamheid van vleesproductie voor het milieu. Fabrieksboerderijen dragen zeker bij aan de uitstoot van broeikasgassen, en de vleesindustrie draagt enorm bij aan de ontbossing.

Ik werd me bewust van klimaatverandering rond dezelfde tijd dat ik vegetariër werd, en een vegetarisch dieet leek precies te passen in een levensstijl die klimaatverandering bestrijdt.

Na verloop van tijd begon ik me te realiseren dat de ethiek en duurzaamheid van voedsel veel gecompliceerder waren dan ik aanvankelijk dacht.

Ik ging van een fanatieke vegetariër naar een meer rustige vegetariër, naar een vegetariër die zich vaak ergerde aan andere fanatieke vegetariërs of veganisten die militante herinneringen opriepen aan mijn eigen extreme spraak en gedrag als kind.

Ik besteedde tijd aan het praten met mensen die de vleeskwestie anders zagen dan de manier waarop ik het zag. Toen ik mijn overtuigingen wat losser liet, begon ik te beseffen dat zij vaak goede dingen zeiden als we het erover hadden. Uiteindelijk trok ik de stoute schoenen aan en begon weer vlees te eten.

Nadat ik enige tijd met het idee speelde om weer vlees in mijn dieet op te nemen, had ik een moment van durf tijdens een brunch met een vriend: Ik besloot in een opwelling Canadees spek te bestellen.

Anticiperend op een mogelijke slechte reactie van een spijsverteringsstelsel dat niet gewend was met vlees om te gaan, at ik langzaam en weloverwogen. Het spek was niet het beste ter wereld, besloot ik, maar het was best lekker.

Ik voelde me prima na de maaltijd en werd uiteindelijk toch niet ziek. Bij mijn volgende trip naar de winkel voor boodschappen, kocht ik een kipfilet.

Wreedheid

Wat mijn mening over het wreedheidsargument echt begon te veranderen, was de ervaring van het spreken met mensen die jagen op wild.

Geïnteresseerd in de natuur en primitieve vaardigheden als hobby, eindigde ik met het lezen van artikelen en het luisteren naar podcasts over jagers en survivalisten. Terwijl ik op biologische boerderijen werkte, hing ik in het bos rond met jagers en keek toe hoe ze de dieren die ze aten schoonmaakten en klaarmaakten.

Degenen die op wild jagen, beweren soms dat het doden van een wild dier eigenlijk een daad van mededogen is, omdat een dier in het wild waarschijnlijk langdurig zal lijden voordat het sterft door ziekte, ouderdom, of opgegeten worden door een roofdier. Een snelle dood door een kogel is veel minder pijnlijk.

Over het geheel genomen zie ik de ethiek van het eten van vlees niet meer als zwart-wit.

De dood maakt ook deel uit van de natuurlijke cyclus van het leven. Niets wil sterven, maar alles sterft, hoe dan ook. Mijn eigen gevoelens over moraliteit en spiritualiteit veranderden mettertijd, en mijn gevoelens over het eten van vlees begonnen ook te veranderen.

Toen leerde ik dat de Dalai Lama vlees eet en dat Gandhi, die ik als een beroemde vegetariër beschouwde, ook wel eens vlees at. Ik leerde dat het eten van een plantaardig dieet ook wreedheid tegen dieren niet helemaal voorkomt. Veel dieren worden ook geschaad in het proces van plantaardige voedselproductie.

Over het geheel genomen, stopte ik met het zien van de ethiek van het eten van vlees als zwart-wit.

Ik denk nog steeds dat de fabriek boerderijen zijn onnodig wreed, maar ik heb geleerd dat er meer compassie manieren om dieren te fokken voor voedsel, en ik niet langer zien de handeling van het consumeren van een dier als inherent wreed.

Gezondheid

Hoewel je zeker voldoende eiwitten uit plantaardige bronnen kunt halen, is vlees een uiterst handige bron van eiwitten en aminozuren, evenals andere essentiële voedingsstoffen zoals B-vitaminen, zink en ijzer.

Toen ik in de loop der jaren meer over voeding te weten kwam, begon ik andere opvattingen te krijgen over wat een gezonde menselijke voeding is. Ik geloofde niet langer dat een teveel aan vet in het Amerikaanse dieet de oorzaak was van veel wijdverbreide chronische gezondheidsproblemen, en raakte ervan overtuigd dat het consumeren van een teveel aan koolhydraten en suikers een meer waarschijnlijke boosdoener was.

Ik had geen probleem om eiwitten binnen te krijgen als vegetariër, maar toen ik voor het eerst begon te proberen een dieet te eten met meer eiwitten en vetten en minder koolhydraten, begon ik me te realiseren dat vlees een veel handigere bron van eiwitten was, omdat het minder calorieën en koolhydraten bevat dan veel op planten gebaseerde eiwitbronnen.

Ik ontdekte ook dat ik me beter voelde toen ik op deze manier at.

Ik begon te denken dat de kwaliteit van voedsel belangrijker was dan het soort voedsel.

Een dieet dat meer vet en eiwit bevat en minder koolhydraten, geeft me meer consistente energieniveaus en minder gevoelens van honger en vermoeidheid. Het opnieuw eten van vlees verbeterde ook mijn ijzergehalte, wat voor mij verrassend was. Waarom? Als vegetariër at ik veel ijzerrijke bladgroenten. Maar later leerde ik dat het lichaam het heemijzer in vlees gemakkelijker opneemt, in tegenstelling tot het non-heemijzer in groenten.

Ik leerde ook dat het mogelijk is om vlees te kopen dat niet op fabrieksboerderijen is gefokt en volgepompt met hormonen en antibiotica. Ik probeerde vlees van betere kwaliteit, en ik vond het lekkerder dan het goedkopere, fabrieksmatig gekweekte vlees.

Ik begon te denken dat de kwaliteit van voedsel er meer toe deed dan het soort voedsel.

Honger

Ik zie honger in de wereld nu meer als een verdelingsvraagstuk dan als een aanbodvraagstuk. Economische ongelijkheid is een veel grotere factor in voedseltekorten dan een gebrek aan voedselproductie. Het is dus niet zo dat de wereld niet genoeg voedsel produceert om iedereen te voeden – het is dat het voedsel niet bij de hongerige mensen komt.

In de Verenigde Staten, bijvoorbeeld, wordt ongeveer de helft van alle producten weggegooid voordat iemand de kans krijgt ervan te eten. En daarom geloof ik niet langer dat honger een praktische kwestie is; het is een kwestie van onze waarden als cultuur en als mensen. Het gaat over wat belangrijk voor ons is, en waar onze prioriteiten liggen.

Klimaat

Over de hele wereld is ongeveer 13% tot 18% van de door mensen veroorzaakte uitstoot van broeikasgassen afkomstig van de veeteelt, terwijl ongeveer 64% afkomstig is van fossiele brandstoffen. In de Verenigde Staten is slechts ongeveer 3% afkomstig van dierlijke landbouw, terwijl 80% afkomstig is van fossiele brandstoffen.

De vleesindustrie is weliswaar een factor in de klimaatverandering, maar het is niet de enige factor, en het is zeker niet de grootste factor. Zelfs als we vandaag alle vleesproductie zouden stoppen, zou het klimaat nog steeds in de problemen zitten. Er zijn veel grotere boosdoeners om ons zorgen over te maken als het gaat om de uitstoot van broeikasgassen.

Ik denk wel dat het beter voor het klimaat zou zijn als we minder vlees zouden eten, maar dit argument heeft de neiging om de wetenschap van het probleem te simplificeren. Toch ben ik voor het eten van vlees met mate en het vinden van manieren om vlees duurzamer te produceren.

Hoe ik nu eet

Ik eet nog steeds een zwaar plantaardig dieet, maar ik eet veel minder maïs, tarwe, soja en suiker dan ik vroeger deed. Vlees is nu een vast onderdeel van mijn dieet, maar ik eet het veel minder dan de gemiddelde Amerikaan.

Mijn ethiek blijft zich ontwikkelen en veranderen naarmate ik me als persoon ontwikkel en verander.

Ik geef de voorkeur aan kip, vis en varkensvlees, terwijl ik minder trek heb in vlees van herkauwers zoals rund, hert en schaap. Sommigen zullen beweren dat vis gezonder is, of dat het eten van kip duurzamer is dan het consumeren van rundvlees (omdat herkauwers meer methaan produceren), maar ik baseer mijn keuzes meer op persoonlijke voorkeur dan op gezondheid of duurzaamheid.

En na dit alles moet ik toegeven dat ik er nog steeds over alles naast kan zitten. Ik ben geen dokter of wetenschapper, en de conclusies die ik heb getrokken over gezondheid en duurzaamheid kunnen volledig onjuist zijn. Mijn morele kompas kan er ook naast zitten. Misschien ben ik geëvolueerd tot een minder ethisch persoon, in plaats van een meer open-minded persoon. Mijn ethiek blijft evolueren en veranderen naarmate ik als persoon evolueer en verander.

Maar deze hele reis is voor mij een belangrijke leerervaring geweest. Het is een dagelijkse herinnering dat het mogelijk is dat mijn hele wereldbeeld over iets verschuift, zelfs als ik er zeer gepassioneerd over denk. Het is een voorbeeld van hoe een zeer gepolariseerde en emotioneel geladen kwestie ook een gecompliceerde en genuanceerde kwestie is, en hoe er aan beide kanten geldige argumenten zijn die het overwegen waard zijn.

Naarmate ik ouder ben geworden, heb ik geleerd toleranter te worden voor ideeën en geloofssystemen die anders zijn dan de mijne, omdat ik net zo goed de persoon aan de andere kant van het debat zou kunnen zijn. Met andere woorden, ik denk en voel zoals ik doe door het leven dat ik heb geleefd en de ervaringen die ik heb opgedaan – maar als ik een ander leven had geleid en andere ervaringen had opgedaan, had ik misschien een heel ander wereldbeeld ontwikkeld.

Nu, elke keer als ik een plakje spek bak of op een sushi rolletje kauw, denk ik eraan: Hoe zeker je ook bent, je kunt altijd van gedachten veranderen.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.