Waarom bruinen we?

Al in het oude Griekenland was een blanke huid het symbool van een hoge sociale klasse. Het zou nog duizenden jaren duren voordat de typische zomerse bruintint, bij toeval en dankzij een beroemde modeontwerper, een symbool van sociaal prestige werd. Dat gebeurde in de twintigste eeuw, toen ook het biologische nut van een donkerder teint aan het licht begon te komen.

Naast de esthetische kwestie heeft de bruine kleur ook een wetenschappelijke verklaring – hij dient om ons te beschermen tegen zonnestraling. De genetica verklaart dat, na vele generaties, sommige etniciteiten lichtere tinten hebben dan andere, ook al zijn het mode en culturele kwesties die bepalen of de bruine kleur populair wordt of niet.

Onze beschermende schild

“Bruinen is een biologische reactie op de blootstelling aan ultraviolette straling,” legt Ellen Quillen, een onderzoeker bij de afdeling Genetica van het Texas Biomedical Research Institute (VS), uit aan OpenMind.

Wanneer we zonnebaden, beschermen sommige cellen in onze huid, melanocyten genaamd, ons tegen schade veroorzaakt door zonnestraling door melanine aan te maken, dat fungeert als een beschermend schild tegen de lichtstralen.

Doorsnede die laat zien hoe de huidtint donkerder wordt door de aanmaak van meer melanine om de schade van melanine veroorzaakt door UV-straling te overwinnen. Credit: Scientific Animations.

Dit soort straling veroorzaakt mutaties in het DNA – met het risico kanker te veroorzaken – en breekt voedingsstoffen af zoals foliumzuur, dat verantwoordelijk is voor het goed functioneren van cellen. Het beschadigt ook collageen en andere huideiwitten, waardoor rimpels zichtbaarder worden.

“Melanine wordt geproduceerd en verpakt in blaasjes die worden getransporteerd en zich ophopen rond cellen om hun DNA te beschermen tegen ultraviolette straling”, zegt Paola Pasquali, dermatoloog en lid van het Media and Public Relations Committee van de European Academy of Dermatology And Venereology.

Als we ons in de zon begeven, activeren de zonnestralen de cellen die melanine afscheiden. Dit pigment absorbeert de straling en maakt ons bruin. “Het is een verdedigingsmechanisme,” zegt Pasquali.

Genen bepalen de bruine kleur

Mensen met een donkerdere huid scheiden meer melanine af en zijn daardoor minder gevoelig voor deze straling. “Het niveau van melanine in de huid verschilt in verschillende etnische groepen,” vertelt Christine Lind Behrens van de eenheid Preventie en Informatie van de Deense Kankerbestrijding aan OpenMind.

Volgens kan een persoon een huidtype van 1 tot 6 hebben. De 1 komt overeen met mensen die zeer gevoelig zijn voor de zon (typisch voor de Scandinavische landen), terwijl de 6 wordt geassocieerd met mensen met een zeer donkere huid (gebruikelijk in Afrika), die nauwelijks verbranden. Om mensen bewuster te maken van de schade die de zon aan de huid toebrengt, hebben de Deense kankerbestrijding en de TrygFonden Foundation de campagne “Help een Deen” gelanceerd.

Ethiopiërs hebben een zeer donkere huid, die veel melanine afscheidt ter bescherming tegen zonnestraling, die in die regio zeer hoog is. Credit: Rod Waddington

Deskundigen benadrukken dat een teveel aan straling schadelijk is voor iedereen. “Bij voldoende blootstelling aan ultraviolette straling zal iedereen, ongeacht hoeveel melanine ze produceren, zonneschade oplopen,” waarschuwt Quillen.

Waarom is de ene etnische groep donkerder dan de andere? Dat komt door de genetische component, die na vele generaties wordt overgeërfd. Zo zal iemand met een donkere huid voorouders hebben die in de buurt van de evenaar woonden, waar de straling het hele jaar door zeer intens is.

“In de loop der tijd heeft natuurlijke selectie de genetische varianten bevoordeeld die ervoor zorgen dat mensen die in deze omgevingen met veel ultraviolette straling wonen, veel melanine produceren om zich te beschermen,” zegt Quillen. Na enkele eeuwen werden de genetische varianten overgedragen op hun huidige nakomelingen, die al dan niet in hetzelfde gebied wonen als hun voorouders.

Chanel launched the tan

Hoewel het de genetische component is die een specifieke huidskleur bepaalt voor een etnische groep, beïnvloeden culturele kwesties de connotaties van deze tinten. In India proberen veel vrouwen, meestal met een donkere huidskleur, hun huid lichter te maken, waarbij ze het westerse model imiteren.

Haute Couture-ontwerpster Coco Chanel maakt een gebruinde huid in de mode in de jaren twintig van de vorige eeuw. Credit: Time/Getty

In andere Aziatische landen, zoals China of Korea, vermijden vrouwen de zon om hun huid blank te houden, omdat dat mooier lijkt dan een gebruinde teint. Ze maken zich ook zorgen over het risico op kanker, zoals blijkt uit een onderzoek onder Aziatische vrouwen die in Australië wonen.

“In zekere zin is het een culturele kwestie en hangt het ook af van de mode. In India voegen ze iets toe aan de zonnebrandcrème om de huid witter te laten lijken, terwijl veel Denen met een bruine huid willen terugkeren van hun zonnige vakantie, “zegt Lind Behrens.

Vanaf de Griekse oudheid werd een blanke huid gezien als een teken van de hoge sociale klassen, die niet van zonsopgang tot zonsondergang hoefden te werken zoals de slaven, met hun meer gebruinde huiden. Het was de Franse ontwerpster Coco Chanel die, in de jaren 1920, onbedoeld de bruining promootte nadat ze zichzelf had verbrand tijdens een jachttrip. Zo kwam een einde aan de associatie van een gebruinde huid met de lagere klassen.

Sindsdien wordt de bruine kleur in het Westen vereerd, met zonnebanken, bruiningsdoekjes en een breed cosmetisch arsenaal. Hoewel zonnebaden positief is voor het stimuleren van de synthese van vitamine D, moet het in kleine doses worden gedaan en altijd met bescherming. “De zon van vandaag is de vroegtijdige veroudering van morgen,” herinnert Pasquali ons eraan.

Door Laura Chaparro

@laura_chaparro

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.