Op deze datum, 22 april, is Pat Tillman gesneuveld in Afghanistan

Pat Tillman op de Arizona State University.

Klik HIER als u problemen heeft met het bekijken van de foto’s op een mobiel apparaat

Dit artikel is oorspronkelijk gepubliceerd op 23 april 2004

Pat Tillman, de uitblinkende NFL-speler die wegliep van een miljoenencontract zodat hij zijn land kon dienen als lid van de elite-eenheid Rangers van het Amerikaanse leger, kwam op deze datum in 2004 om het leven in het zuidoosten van Afghanistan.

Hij was 27.

De dood van een man die werd bejubeld als een held, ondanks zijn inspanningen om als een gewone soldaat te worden beschouwd, leidde tot oprechte uitingen van medeleven en eerbetoon overal, van het Witte Huis tot zijn adoptiestaat Arizona tot de atletiekvelden in San Jose waar hij opgroeide.

Het Witte Huis prees Tillman in een verklaring als “een inspiratie zowel op als naast het voetbalveld.”

“Voor veel kinderen in Almaden, was hij groter dan het leven,” voegde een emotionele Randy Zimmer, die Tillman coachte op Leland High School in San Jose’s Almaden Valley, eraan toe. “Nog belangrijker dan dat, voor diegenen onder ons die hem kenden, was hij gewoon Pat. Hij was niet Pat de football speler. Gewoon Pat. Iemand van wie we hielden.”

Het Pentagon zei vrijdag in een beknopte aankondiging dat Tillman om het leven kwam toen zijn patrouillevoertuig werd aangevallen. Een woordvoerder gaf aan dat Tillman’s dood kwam in een vuurgevecht in een gevecht met anti-coalitie militietroepen ongeveer 25 mijl ten zuidwesten van een Amerikaanse militaire basis in Khowst.

Meer dan twee jaar nadat de Verenigde Staten de vorige regering hebben verdreven wegens het steunen van terrorisme, blijven meer dan 10.000 troepen in Afghanistan en wordt er nog steeds gevochten tegen overblijfselen van de Taliban en Al-Qaida.

Tillman speelde college football bij Arizona State en werd in 1997 als senior uitgeroepen tot de Pacific-10 Conference defensieve speler van het jaar. Hij werd opgesteld door de Arizona Cardinals en speelde vier seizoenen, meestal als een veiligheid. Maar hij werd bekender – en in de ogen van velen zelfs heldhaftig – door zijn besluit om soldaat te worden.

Een buitenissige vrije geest die zijn haar lang droeg, Tillman keerde een driejarig, $ 3,6 miljoen contractaanbod van de Cardinals in 2002 de rug toe. In plaats daarvan meldden hij en zijn jongere broer Kevin, een voormalige minor league baseball-speler, zich aan bij het leger met het doel om Rangers te worden, een gespecialiseerde eenheid die deel uitmaakt van de Special Forces van het leger.

De gebroeders Tillman schuwden de schijnwerpers en sloegen alle verzoeken om interviews af. Ze moedigden ook familie en vrienden aan om niet met de media te praten, en die houding werd voortgezet na de dood van Pat. De familieleden waren vrijdag in afzondering in hun huis in Almaden Valley.

“Ik sprak vandaag met zijn vader en moeder en het is echt moeilijk geweest,” zei Terry Hardtke, de coach bij Leland toen Tillman een senior was. “Ze willen Pat’s wens om niet met de media te praten respecteren, dus ik ga dat ook honoreren.”

Maar de hulde stroomde binnen.

“Er waren dingen waarvan hij dacht dat ze nep waren, en hij dacht dat nieuwsconferenties over toetreding tot het leger nep waren,” zei zijn college coach, Bruce Snyder. “Ik denk dat het de moeite waard is voor ons allemaal om een waardering voor hem te krijgen. Hij werd niet gecreëerd door de media. Deze dingen waren heel echt. Ik heb nog nooit iemand zoals hem meegemaakt.”

Sen. John McCain, R-Ariz., een gedecoreerde Vietnam-oorlogsveteraan, zei in een verklaring dat hij “heartbroken” was over de dood van Tillman.

“Maar er is in het voorbeeld van Pat Tillman, in zijn onverwachte keuze van de plicht aan zijn land boven de rijkdom en andere gemakken van beroemdheid, en in zijn nederigheid, zo’n inspiratie voor ons allemaal,” zei McCain.

Vrienden zeggen dat de terroristische aanslagen van 11 september 2001 een diepe indruk op beide broers hebben gemaakt. Kort daarna begonnen ze militaire opties te onderzoeken en uiteindelijk wilden ze Rangers worden.

Pat Tillman heeft het nooit iemand verteld, behalve zijn middelbare school liefje, Marie Ugenti, met wie hij trouwde net voordat hij in dienst ging. De Tillmans waren zo vastbesloten om publiciteit te vermijden dat ze in Denver begonnen met het aanmeldingsproces, waar het onwaarschijnlijk was dat Pat zou worden herkend.

Toen ESPN afgelopen zomer de broers de Arthur Ashe Courage Award gaf op de jaarlijkse ESPY Awards-uitzending, weigerden ze aanwezig te zijn, ook al waren ze terug in de Verenigde Staten na hun diensttijd in Irak. Ze stuurden hun jongere broer Richard om de prijs voor hen in ontvangst te nemen.

Tillman stond bekend om zijn nuchtere en soms ondeugende persoonlijkheid, maar ook om zijn felle loyaliteit. Hij was nooit de beste atleet. Met een lengte van 1.80 meter en een gewicht van 202 pond, was hij niet groot naar NFL normen.

Maar hij bezat een ongelooflijke intensiteit op het veld. In een eenzijdige overwinning van Leland in zijn laatste jaar, bleef Tillman, die zowel aanvallend als verdedigend speelde, terug het veld op sluipen. Uiteindelijk moesten de coaches Tillman’s helm en schouderbeschermers afnemen en verbergen voor de rest van de wedstrijd.

“Hij was een grote spelmaker die altijd in de buurt van de bal was,” zei Dan Lloyd, de verdedigingscoördinator van Leland in 1993. “Dus in het leger, zou het me niet verbazen dat hij altijd in het midden van alles zou zijn, dat hij de vaandeldrager voor zijn outfit zou zijn.”

Slechts drie grote colleges rekruteerden Tillman, en Arizona State maakte hem dat jaar zijn laatste keuze. Daar blonk hij uit op en naast het veld, hielp de Sun Devils naar een Rose Bowl als linebacker en studeerde af met een 3,84 grade-point average in minder dan vier jaar.

Op Arizona State, Tillman ook toegevoegd aan zijn reputatie voor onconventionele door het beklimmen van de lichte normen op Sun Devil Stadium voor, beweerde hij, de eenzaamheid en de uitdaging. Later, toen hij bij de Cardinals was, bereidde hij zich voor op een trainingskamp door deel te nemen aan een triatlon van 70,2 mijl – gewoon omdat hij wilde zien of hij het kon doen.

Omwille van zijn grootte werd Tillman niet beschouwd als een NFL vooruitzicht. Maar Dave McGinnis, die zijn coach zou worden bij de Cardinals, herinnert zich dat toen hij Tillman trainde voor de 1998 NFL draft, de speler niet zou stoppen totdat hij elke oefening perfect had voltooid.

“Alles wat hij als speler deed, deed hij op volle snelheid,” zei McGinnis. “En als je hem leerde kennen, ontdekte je dat dat de manier was waarop hij elk doel in zijn leven nastreefde.”

De Cardinals ontwierpen hem in de zevende en laatste ronde, met de 226e selectie, en verplaatsten hem naar veiligheid. Tillman werd een van de meest populaire spelers van het team en vestigde een franchise record met 224 tackles in 2000. Tillman was zo schatplichtig aan het geloof van de Cardinals in hem dat hij in 2001 een contractaanbod van de St. Louis Rams van vijf jaar en 9 miljoen dollar afsloeg om bij Arizona te blijven, ook al betaalden de Cardinals hem 512.000 dollar voor één seizoen.

Toen maakte hij een nog groter offer – bij het leger gaan.

Robert Setterlund, Leland’s conrector voor onderwijs, herinnerde zich dat Tillman zo populair was dat “hij in groepen zo groot als voetbalteams verhuisde.” Maar Setterlund zei dat dezelfde Leland gemeenschap zich zorgen maakte over Tillman toen ze hoorden dat hij een Ranger werd.

“Hij speelde nooit op veilig,” zei Setterlund. “Dus we waren bang dat hij zichzelf in gevaar zou brengen.”

In december ging Tillman naar een wedstrijd van de Cardinals in Seattle. McGinnis zei dat hij de avond voor de wedstrijd ongeveer vijf uur doorbracht met Tillman, zijn vrouw en zijn broer.

“Het was erg inspirerend om bij hem te zijn en zijn toewijding te horen en hoe trots het was voor zowel hem als Kevin om Rangers te zijn,” zei McGinnis. “Het is moeilijk voor te stellen dat hij er niet meer is. En toch gaat dit tot de essentie van wat hij was. Woorden als eer, toewijding en integriteit waren echt hoe de man zijn leven leefde.”

McGinnis zei dat Tillman had gepland om terug te keren naar de NFL wanneer zijn driejarige militaire verplichting was voltooid.

Doug Tammaro, een ambtenaar in de atletische afdeling van Arizona State en een goede vriend van Tillman, zei dat ze op 1 april telefoonberichten hadden uitgewisseld. Tillman vertelde hem dat hij naar Afghanistan ging.

Tillman’s 2nd Battalion, 75th Ranger Regiment is betrokken geweest bij Operatie Mountain Storm in het zuidoosten van Afghanistan. Naast zijn dood donderdag, raakten twee andere Amerikaanse soldaten op de gevechtspatrouille gewond, en een Afghaanse soldaat die naast de Amerikanen vocht, werd gedood.

Arizona State kondigde vrijdag aan dat het na het seizoen 2004 Tillman’s nr. 42-trui met pensioen zal sturen.

“Wat mensen ook doen of zeggen over Pat, het is niet genoeg,” zei Tammaro. “Maar in Pat’s ogen, is het te veel. Als hij alle aandacht zou zien die hij krijgt, zou hij zeggen: ‘Laten we ons concentreren op de jongens die er nog zijn.’ ”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.