Koning van de wereld: hoe Lodewijk XIV Frankrijk veranderde in een wereldmacht

Als er één dag is die illustreert hoe Lodewijk XIV de wereld ver buiten de grenzen van Frankrijk beïnvloedde, dan is het 16 november 1700. Die dag, om 11 uur, gingen de deuren van het Grand Cabinet du Roi, of raadzaal, in Versailles open en onthulden Lodewijk en zijn 17-jarige kleinzoon, Filips, hertog d’Anjou. Het werd muisstil in de zaal.

Advertentie

Lodewijk was 62 jaar oud en had op het toppunt van zijn macht een mededeling. “Messieurs, hier is de koning van Spanje,” zei hij over Filips. “Zijn geboorte heeft hem tot deze kroon geroepen, de overleden koning ook door zijn wil. De hele natie verlangde ernaar en smeekte me er dringend om. Het was het decreet van de hemel. Ik heb het met genoegen toegestaan.”

Terugkerende naar zijn kleinzoon, voegde hij er aan toe: “Wees een goede Spanjaard; het is nu je eerste plicht; maar vergeet niet dat je geboren bent als Fransman; om de vereniging tussen de twee naties in stand te houden. Het is de manier om hen gelukkig te houden en de vrede van Europa te bewaren.”

Daarna sprak Lodewijk tot de Spaanse ambassadeur: “Monsieur, groet uw koning.” In tranen knielde de ambassadeur om de handen en voeten van zijn nieuwe vorst, Filips V, te kussen en riep uit: “Wat een vreugde! Er zijn geen Pyreneeën meer, zij zijn vernietigd en voortaan zijn wij één.”

Een portret van Lodewijk XIV in 1701. Tijdens zijn 72-jarige regeerperiode stichtte Frankrijk kolonies in India, Noord-Amerika en het Caribisch gebied, en handelde het in kennis – en bewapening – met China. (Foto door adoc-photos/Corbis via Getty Images)

Je kunt dit lezen als diplomatieke aanmatiging van de hoogste orde. Je kunt opmerken dat Filips, via de eerste vrouw van zijn grootvader Lodewijk, de Infanta Maria Teresa, de sterkste erfelijke aanspraak op de Spaanse troon had. Toch is het een opmerkelijke uitspraak van de ambassadeur, die bewijst dat Lodewijk een man was die het wereldtoneel bestierde – een echte wereldvorst.

Paradoxaal genoeg wordt Lodewijk vandaag het best herinnerd voor zijn binnenlandse verwezenlijkingen. Hij verdiende zijn plaats in het pantheon van Franse monarchen door zijn acties op het thuisfront – het meedogenloos consolideren van zijn controle over een steeds meer gecentraliseerd Frankrijk; het verzwakken van de invloed van het Parijse parlement en de militaire macht van grote edelen om zichzelf een veilige machtsbasis te geven.

Lodewijk was altijd op zoek naar openingen op het wereldtoneel. Het is veelzeggend dat Alexander de Grote zijn held was

En hij was een meester in het projecteren van die macht – het meest in het bijzonder via het enorme paleis van Versailles, dat hij tussen 1666 en 1688 voltooide. Versailles was een pronkstuk voor Franse luxeproducten. Het was ook een hoofdkwartier van de regering en het leger, waar de koning voortdurend zijn troepen oefende en controleerde; en een park, museum en kunstgalerij, ontworpen om Franse en buitenlandse bezoekers aan te trekken en te imponeren. Kortom, de wereld kwam naar Versailles.

Maar Lodewijk ging ook de wereld in. Deze autocraat die zeven decennia lang de binnenlandse aangelegenheden domineerde, was altijd op zoek naar mogelijkheden om de Franse macht en invloed op wereldschaal te vergroten. Het is veelzeggend dat zijn held Alexander de Grote was, een man die een rijk opbouwde dat zich uitstrekte van Egypte tot India.

Waar Alexander van het front leidde, leefde Lodewijk in meer gecompliceerde tijden. Terwijl hij overwinning op het slagveld zag als een manier om zijn persoonlijke status te verhogen (Frankrijk vocht drie grote oorlogen – de Frans-Nederlandse Oorlog, de Negenjarige Oorlog en de Spaanse Successieoorlog – tijdens zijn lange regeerperiode), begreep hij ook het belang van handel en dynastieke politiek als manieren om zijn invloed uit te breiden.

Om zijn positie in Europa te versterken, onderhield Lodewijk een Frans bondgenootschap met Zweden; probeerde herhaaldelijk een Franse prins koning van Polen te maken; steunde Hongaarse opstandelingen in hun strijd om zich te bevrijden van de Oostenrijkse overheersing; sloot een verbond met het Ottomaanse rijk (de oppermachtige macht op de Balkan en in het Midden-Oosten) en de keurvorst van Beieren tegen Oostenrijk; en hij financierde Jacobitische pogingen om Ierland en Schotland te bevrijden van de Engelse controle.

  • Schandaal, samenzwering en de affaire van de vergiften: aan het hof van Lodewijk XIV
  • Slechte manieren en een spel van tronen: aan het hof van Napoleon Bonaparte

Een spel van monopolies

De allianties van Lodewijk XIV met Spanje en het Ottomaanse rijk waren geworteld in zijn verlangen om van Frankrijk een economische wereldmacht te maken. In 1701, het jaar nadat zijn kleinzoon koning van Spanje was geworden, kregen Franse bedrijven het monopolie om de Spaanse koloniën in Zuid-Amerika van Afrikaanse slaven te voorzien. “Deze handel is zeer voordelig,” schreef de Franse ambassadeur in Spanje in 1701, de Markies d’Harcourt.

Om de Franse wereldhandel te helpen, richtte Lodewijk ook overzeese handelsmaatschappijen op, zoals de Compagnie des Indes, in 1664, en dwong Franse prinsen en edelen om in hen te investeren.

Louis verbeterde bestaande Franse havens, zoals Marseille aan de Middellandse Zee en Duinkerken aan de Noordzee. Ondanks de afstand tot Parijs, bezocht hij Duinkerken zes keer. Het werd een basis voor Franse kapers om Britse schepen te overvallen en voor Franse expedities om Jacobitische opstanden op de Britse eilanden te steunen. Hij bouwde ook de Franse zeemacht uit tot een formidabele macht van meer dan 200 schepen. (De Engelsen lachten echter om de vergulde kronen en L’s en de zeenimfen die de glorie van de Zonnekoning verkondigden en die op zijn grootste schepen waren gegraveerd en hen tot gemakkelijke doelwitten maakten voor vernietiging.)

Frankrijk stichtte handelskolonies in India, in Surat en Pondichéry; en in het Caribisch gebied, op het eiland Saint Domingue (het huidige Haïti). De winstgevende Franse suiker- en koffieplantages, die door slaven werden geëxploiteerd, hebben bijgedragen aan de bouw van de 18e-eeuwse grandioze gebouwen die vandaag de dag in Nantes en Bordeaux te zien zijn. Ondertussen omvatte Louisiana – genoemd naar de Zonnekoning – in theorie de hele vallei van de Mississippi, waardoor het een van de grootste landroofpraktijken in de geschiedenis van het Europese imperialisme werd.

Versailles, dat in de recente gelijknamige tv-serie wordt afgeschilderd als een plaats waar Louis zich, psychologisch althans, soms afzonderde, was een mondiaal machtspunt, vergelijkbaar met het Witte Huis vandaag de dag. De Escalier des Ambassadeurs of Ambassadeurstrap, gebouwd tussen 1672 en 1679 en bekleed met roze en groen marmer, had fresco’s waarop de naties van de vier continenten (Aziaten, Afrikanen, Amerikanen en Europeanen) te zien waren die een buste van de koning als Romeinse keizer bewonderden. In overeenstemming met de boodschap van de trap ging het gesprek in Versailles over Aleppo, Siam en China, maar ook over Frankrijk en Europa.

De dromen van Louis XIV over een wereldrijk werden aangemoedigd door reizigers, kooplieden en missionarissen. Jean-Baptiste Tavernier, in zijn opdracht aan Lodewijk XIV van zijn verslag van zijn reizen door Azië op zoek naar juwelen (waarvoor Lodewijk XIV zijn beste klant was), schreef: “Het lijkt mij dat alle koningen van Azië en Afrika op een dag uw onderdanen zullen zijn en dat u voorbestemd bent het hele universum te beheersen.” De inwijding van een beschrijving van het koninkrijk Siam (zoals Thailand toen heette) door de Jezuïtische missionaris Guy Tachard verzekerde de koning dat: “Het nageslacht zal de koningen van Siam en China, onderworpen aan het kruis van Jezus Christus, rekenen tot de veroveringen van Louis le Grand.”

Ambtenaren verwelkomen de Franse jezuïetenambassadeurs in Siam (nu Thailand), zoals afgebeeld in 17de-eeuwse houtsnede. (Afbeelding door Bridgeman)

Op 1 september 1686 beklommen ambassadeurs van Phra Narai, de koning van Siam, de Escalier des Ambassadeurs in Versailles “onder het geluid van trommels en trompetten”. In de meest luxueuze zaal van het paleis, de met spiegels versierde Galerie des Glaces, vol met nieuwsgierige hovelingen, bogen zij zich herhaaldelijk, bijna tot op de grond. Na enkele minuten Louis te hebben aangekeken, hield een van hen een toespraak in het Siamees en prees “de zeer grote koning die al zijn vijanden had overwonnen”.

In 1688 zond de koning duizend troepen naar Siam. Phra Narai hoopte ze te kunnen gebruiken om zijn koninkrijk onder controle te krijgen. Lodewijk XIV raadde hem aan zich tot het katholicisme te bekeren, omdat dit de godsdienst was die het meest geschikt was om zijn onderdanen gehoorzaamheid bij te brengen. Maar de troepen van Lodewijk XIV overvielen zichzelf door te proberen Bangkok in te nemen. Er brak een opstand uit. Phra Narai stierf in de gevangenis. Franse bijbels en portretten van Lodewijk XIV werden verbrand, Franse troepen verdreven. Een Aziatische macht had een Europees rijk verslagen. De volgende 180 jaar zou Siam grotendeels gesloten blijven wat betreft de interactie met Europa.

Chinese ambassade

Louis XIV’s betrekkingen met China waren succesvoller. Op 15 september 1684, het jaar waarin hij de eerste ambassade uit Siam ontving, ontving Lodewijk XIV in Versailles ook een Vlaamse Jezuïet, Philippe Couplet, die vergezeld werd door een Chinese bekeerling, Michael Shen Fuzong, die een tuniek van groene zijde en een vest van blauw brokaat droeg. Couplet overhandigde de koning Chinese boeken en een verzoek om meer missionarissen.

De royals keken toe hoe Shen Fuzong met eetstokjes at op een gouden bord dat speciaal voor hem was meegebracht. Shen Fuzong en Couplet bezochten vervolgens de tuinen van Versailles, waar ter ere van hen de fonteinen werden aangezet. Couplets eerste Europese vertaling van de werken van Confucius – Confucius, Filosoof van de Chinezen. die in het Latijn was – werd in Parijs gepubliceerd en opgedragen aan Lodewijk.

Trouw aan zijn wereldwijde ambities financierde Lodewijk XIV persoonlijk het zenden van zes Franse Jezuïeten, wiskundeleraren, naar het Chinese hof. Zij verlieten Brest aan de Bretonse kust in maart 1685 met een voorraad wiskundige en astronomische instrumenten en kwamen in juli 1687 aan in China en in februari 1688 in Peking (nu Peking). Zij wisten de Mantsjoe heerser van China, de keizer Kangxi, te boeien – en werden door hem geboeid – door hem wiskunde en astronomie bij te brengen, hem kaarten van hemel en aarde te tekenen en Franse boeken over wiskunde en geneeskunde in het Chinees te vertalen. In 1692 werd in een Edict van Tolerantie bevestigd dat zij het christendom mochten prediken en bekeerlingen mochten maken.

  • Het wereldwijde ontstaan van de Boston Tea Party
  • De zes tijdperken van China

Een ander mijlpaal in de Chinees-Franse betrekkingen vond plaats op 2 november 1698, toen de eerste Franse boot die rechtstreeks naar China voer, vertrok uit La Rochelle. Het schip keerde op 1 augustus 1700 terug naar Lorient (een door Lodewijk XIV gestichte haven aan de Bretonse kust) met een lading blauw en wit Chinees porselein. Versailles had een voorliefde voor Chinese voorwerpen en de kinderen van Lodewijk XIV waren fervente verzamelaars. Spoedig werden meer Franse priesters gezonden, die meer kennis van astronomie, cartografie en wiskunde meebrachten – en Frans kanon voor de keizer.

Onder Lodewijk XIV was een dialoog tot stand gekomen tussen het Franse en het Chinese hof – de ene monarchie sprak met de andere over 5000 mijl – 100 jaar voor het zenden van de eerste Britse ambassade naar China in 1793. Beide hoven deelden de smaak voor pracht en praal, jacht, literatuur, wetenschap – en gehoorzaamheid. Meer Franse missies werden gestuurd in 1699, 1700, 1702 en 1703. Portretten van de koning en zijn familie, en van Filips V, werden tentoongesteld in de Jezuïetenmissie in Peking “om aan het hele universum de pracht van het Franse hof te openbaren”.

Toen Lodewijk stierf, werd hij herdacht in herdenkingsdiensten over de hele wereld, van Mexico Stad tot Aleppo

Louis XIV’s belangstelling voor het vestigen van Franse koloniën in Azië, Afrika en Amerika en zijn campagne om het katholicisme over de hele wereld te verspreiden – om nog maar te zwijgen van zijn betrekkingen met het Ottomaanse rijk, Siam en China – tonen aan dat hij, net als zijn betovergrootvader Filips II van Spanje, een echte wereldmonarch was. De laatste ambassade die hij in de Galerie des Glaces van Versailles ontving, in februari 1715, kwam uit Perzië om een handelsverdrag met Frankrijk te ondertekenen en om marinehulp te vragen tegen Arabische heersers in de Golf. Toen Lodewijk XIV op 1 september 1715 overleed, werd hij herdacht in herdenkingsdiensten over de hele wereld, van Mexico City tot Aleppo, en zowel in Frankrijk als in het koninkrijk Spanje van zijn kleinzoon.

Dit idee van Frankrijk als een naar buiten gerichte, internationale speler heeft standgehouden tot in de huidige tijd van de Vijfde Republiek. In de afgelopen halve eeuw is de natie steeds meer gaan lijken op een soort republikeinse monarchie, misschien deels omdat Generaal de Gaulle zo’n fervent bewonderaar van Lodewijk was. De Franse leiders dromen misschien niet meer van een wereldwijde verovering, maar Lodewijk XIV’s gevoel van – om de beschrijving van president Macron te gebruiken – “Jupiteriaanse” grandeur blijft tot op de dag van vandaag bestaan.

Philip Mansel is historicus, en de auteur van talrijke boeken over de geschiedenis van Frankrijk en het Ottomaanse rijk. Zijn laatste boek, King of the World: The Life of Louis XIV, is in juli verschenen bij Allen Lane

Voor meer over Lodewijk XIV kunt u luisteren naar de BBC Radio 4-serie Shadow of the Sun.

Advertentie

Dit artikel is voor het eerst verschenen in de kersteditie 2019 van BBC History Magazine

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.