Ernest Everett Just (1883-1941)

Elke universiteit is als een microkosmos van de maatschappij die haar omringt. In de academische wereld zijn persoonlijke en professionele relaties met elkaar verweven, perioden van effectieve samenwerking worden afgewisseld met bittere controverses, en dezelfde intense emoties en aspiraties als in het bedrijfsleven of bij de overheid. Academici kibbelen met elkaar over feiten en interpretaties en met de administratie over onderwijsprioriteiten en onderzoeksfinanciering. Zoals in elke organisatie moet men, om aan een universiteit te slagen, een talent ontwikkelen om zich een weg te banen door een ingewikkeld web van hindernissen en verplichtingen; voor ons onderwerp van vandaag, de bioloog Ernest Everett Just, was dit de grootste uitdaging van zijn leven.Just werd in 1883 geboren in Charleston, South Carolina. Zijn moeder, de enige kostwinner van het gezin gedurende het grootste deel van zijn jeugd, had twee banen: onderwijzeres tijdens het schooljaar en in de fosfaatmijnen op James Island wanneer de school niet open was. Ze had hoge verwachtingen van de opleiding van haar zoon en was er dan ook kapot van toen hij door een tyfusaanval al op jonge leeftijd niet meer kon lezen en schrijven. Het opnieuw leren ging langzaam en moeizaam, zo moeizaam dat zijn moeder het lesgeven zelfs opgaf toen het erop leek dat hij geen vooruitgang boekte. Just zette zelf door en slaagde erin zijn verloren vaardigheden terug te krijgen, hoewel de ervaring hem met bittere herinneringen achterliet. Omdat hij zelf getuige was van zijn buitengewone intelligentie en vasthoudendheid, zette Just’s moeder hem aan om te presteren. In de hoop hem voor te bereiden op een carrière in het onderwijs, stuurde ze hem op 13-jarige leeftijd naar een landsubsidieschool in South Carolina en vervolgens naar een middelbare school in New Hampshire. Hij studeerde magna cum laude af aan het Dartmouth College met speciale onderscheidingen in de dierkunde, het vak dat later zijn roeping zou worden. Hoewel zijn moeder zijn studiesucces niet meer meemaakte, eerde Just haar blijvende liefde voor het onderwijs en vervulde ze haar droom voor hem door les te gaan geven. Net als vele zwarte afgestudeerden van zijn tijd vond Just geen ingang aan verschillende prestigieuze, door blanken gedomineerde universiteiten. In plaats daarvan nam hij in 1907 een onderwijspositie aan op de historisch zwarte Howard University. Aanvankelijk doceerde hij alleen Engels en retorica, maar binnen een paar jaar kon hij overstappen naar een pas opgerichte afdeling biologie, om uiteindelijk in 1912 hoofd te worden van een nog nieuwere afdeling zoölogie. Rond dezelfde tijd begon hij te werken als onderzoeksassistent aan het Marine Biological Laboratory in Woods Hole in Massachusetts, waar hij experimenten uitvoerde over de bevruchting van eieren van ongewervelde zeedieren en een doctoraat in de dierkunde nastreefde aan de Universiteit van Chicago, dat hij in 1916 voltooide. Tegen het begin van de jaren 1920 was Just misschien wel het meest prestigieuze lid van de faculteit van Howard University. Hij was een van de weinige zwarte mannen met een doctoraat aan een grote Amerikaanse universiteit en een gerespecteerde vertegenwoordiger in het laboratorium van Woods Hole, waar zijn experimentele aanpak alom werd bewonderd. Maar Just was een grote vis in een kleine vijver; Howard was een relatief slecht gefinancierde instelling waar het onwaarschijnlijk was dat zijn onderzoek zou worden gesteund en waar altijd van hem was verwacht dat hij zich in de eerste plaats zou wijden aan lesgeven. Deze problemen werden nog verergerd door het verschijnen van Howard president Mordecai Johnson, in 1926. Johnson, die later een formidabele faculteit van zwarte academici op Howard zou samenstellen, was een man met een visie. Jammer genoeg was er in die visie weinig plaats voor de reeds overheersende Just en zijn zoölogische afdeling. Johnson streed om de controle over het geld dat afkomstig was van subsidies die Just had aangevraagd en ontnam de afdeling vaak middelen ten gunste van de afdeling scheikunde en zijn opkomende ster scheikundige Percy Lavon Julian. Voor Just, die zeven jaar ouder was dan Johnson en tientallen jaren op Howard had gewerkt, was Johnsons vooroordeel tegen zijn afdeling en klaarblijkelijk gebrek aan respect voor zijn zuurverdiende reputatie een flagrante belediging. Johnson van zijn kant lijkt de passie van Just voor biologisch onderzoek negatief te hebben beoordeeld en zag het als een afleiding van het belangrijkere doel van het lesgeven. Omdat hij geen mogelijkheden zag om zijn onderzoek aan de universiteit uit te breiden, ging Just op zoek naar mogelijkheden in het buitenland. Van het eind van de jaren twintig tot in de jaren dertig bracht hij bijna een dozijn bezoeken aan Europese laboratoria; hij was onder meer de eerste Amerikaanse wetenschapper die werd uitgenodigd om aan het Kaiser Wilhelm Instituut in Berlijn te komen studeren. Ironisch genoeg genoot Just van een betere behandeling door buitenlandse wetenschappers dan hij van zijn eigen collega’s in eigen land kon verwachten. Zijn belangstelling voor overzees onderzoek zou echter een tragisch einde kennen. In 1940 studeerde Just aan een Frans laboratorium op het moment dat de Nazi’s Frankrijk binnenvielen en werd hij korte tijd naar een krijgsgevangenkamp gestuurd. Just, die al een zwakke gezondheid had, werd nog zieker in de gevangenis en stierf iets meer dan een jaar nadat hij was vrijgelaten. Als zwarte academicus met uitzonderlijke capaciteiten, stond Just gedurende zijn hele carrière onder constante druk. Allereerst was er de rassendiscriminatie die hem ervan weerhield zich bij een grote universiteit aan te sluiten en die hem het respect ontnam dat hij door studie en onderzoek had verdiend; daarnaast was er de verwachting van Johnson dat zijn onderzoeksinteresses ondergeschikt zouden zijn aan het lesgeven. Maar ondanks deze druk was Just vastbesloten te presteren, en zijn passie voor de wetenschap is iets dat een snaar zou moeten raken in het hart van elke levenslange student.

Volgende bericht: Lillian Gilbreth, de tijd-en-bewegingsexpert die efficiëntiestudies “vermenselijkte”.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.