Coronavirus: Zullen we elkaar ooit nog de hand schudden?

Overal ter wereld hebben mensen moeite om duizenden jaren van bio-sociale conventie te negeren en te vermijden dat ze elkaar aanraken. Het schudden van handen kan een van de moeilijkste gewoonten zijn om te verliezen in de post-pandemische wereld, maar er zijn alternatieven, schrijft James Jeffrey.

De nederige handdruk omspant het alledaagse tot het machtige, variërend van een eenvoudige begroeting tussen vreemden die elkaar nooit meer zullen ontmoeten, tot het bezegelen van miljardendeals tussen zakelijke titanen.

Er zijn verschillende ideeën over de oorsprong van de handdruk. Misschien is hij in het oude Griekenland ontstaan als symbool van vrede tussen twee mensen door te laten zien dat geen van beiden een wapen droeg. Of het schudden van de hand kan zijn begonnen in het middeleeuwse Europa, toen ridders de hand van anderen schudden in een poging om verborgen wapens los te schudden.

De Quakers hebben de handdruk populair gemaakt, omdat zij vonden dat die meer egalitair was dan buigen.

De handdruk is een “letterlijk gebaar van menselijke verbondenheid,” een symbool van hoe mensen zijn geëvolueerd om diep sociale, tactiele georiënteerde dieren te zijn, zegt Cristine Legare, een hoogleraar psychologie aan de Universiteit van Texas in Austin.

Met een geschiedenis die duizenden jaren teruggaat, kan de handdruk te diep geworteld zijn om gemakkelijk te worden stopgezet.

“Het feit dat we voor de elleboogstoot gingen als alternatief, laat zien hoe belangrijk aanraking is – we wilden die fysieke verbinding niet verliezen,” zegt professor Legare.

Die biologische drang om aan te raken en aangeraakt te worden, vinden we ook bij andere dieren. In de jaren zestig toonde de Amerikaanse psycholoog Harry Harlow aan hoe essentieel aanraking en genegenheid waren voor de ontwikkeling van jonge resusapen.

  • Waarom zonder lichamelijke aanraking gaan zo moeilijk is

Andere voorbeelden uit het dierenrijk zijn onze naaste neven: chimpansees raken gewoonlijk handpalmen aan, omhelzen en kussen soms als een vorm van begroeting. Giraffen gebruiken hun nekken, die tot twee meter lang kunnen zijn, voor een type gedrag dat “necking” wordt genoemd – waarbij mannetjesgiraffen hun nekken met die van de ander verstrengelen en heen en weer zwaaien en wrijven om de kracht en grootte van de ander te beoordelen en zo dominantie te vestigen.

Dat gezegd hebbende, bestaan er over de hele wereld talrijke vormen van menselijke begroeting die de overdrachtsval vermijden. Vele culturen omarmen het tegen elkaar drukken van de handpalmen met de vingers naar boven, vergezeld van een lichte buiging, waarvan de traditionele Hindoe Namaste groet een van de meest bekende is.

In Samoa is er de “wenkbrauwflits” die bestaat uit het optrekken van de wenkbrauwen terwijl je met een grote glimlach de persoon die je begroet begroet.

In moslimlanden is een hand over het hart een respectvolle manier om iemand te begroeten die je niet gewend bent aan te raken. En dan is er nog het Hawaïaanse shaka-teken, overgenomen en gepopulariseerd door Amerikaanse surfers, gemaakt door de drie middelvingers te krullen en je duim en kleinste vinger uit te strekken terwijl je je hand heen en weer schudt om de nadruk te leggen.

Fysieke aanraking is niet altijd zo kritisch geacht. In de eerste helft van de 20e eeuw geloofden veel psychologen dat het tonen van genegenheid aan kinderen gewoon een sentimenteel gebaar was dat geen echt doel diende – ze waarschuwden zelfs dat het tonen van genegenheid het risico met zich meebracht dat ziekten werden verspreid en dat het bijdroeg aan psychologische problemen bij volwassenen.

  • De psychologie van het paniekkopen
  • De angst voor het coronavirus verandert onze psychologie

In haar boek Don’t Look, Don’t Touch, zegt gedragswetenschapper Val Curtis van de London School of Hygiene and Tropical Medicine dat een mogelijke reden dat handdrukken en kussen op de wangen als begroetingen blijven bestaan, is omdat ze aangeven dat de andere persoon vertrouwd genoeg is om het risico te lopen ziektekiemen met te delen – vandaar de geschiedenis van de praktijken die in en uit de mode gaan, afhankelijk van de bezorgdheid over de volksgezondheid.

In de jaren twintig verschenen artikelen in de American Journal of Nursing die waarschuwden dat handen de veroorzakers waren van bacteriële overdracht, en die Amerikanen aanraadden de toenmalige Chinese gewoonte aan te passen om de eigen handen te schudden bij het begroeten van een vriend.

Er zijn recentere bezwaren tegen handdrukken geweest die dateren van vóór de uitbraak van het coronavirus: in 2015 stelde een UCLA-ziekenhuis een handdrukvrije zone in op zijn intensive care-afdeling (het UCLA-beleid duurde slechts zes maanden).

Ondertussen hebben veel moslimvrouwen over de hele wereld bezwaar gemaakt tegen handdrukken op religieuze gronden.

Maar ondanks dergelijke bedenkingen en incidenten van gewetensbezwaarden tegen handdrukken, ontwikkelde het gebaar zich naarmate de 20e eeuw vorderde tot een bijna universeel en onaantastbaar symbool van professionele begroeting.

Wetenschappelijke studies van het ritueel hebben vastgesteld hoe een goede handdruk hetzelfde deel van de hersenen activeert dat andere soorten beloningsprikkels verwerkt, zoals lekker eten, drinken en zelfs seks.

Een toekomst zonder handdrukken?

Nadat sommige staten in de VS beginnen met het versoepelen van de opsluitingsmaatregelen, blijft de toekomst van de handdruk onzeker.

“Ik denk niet dat we ooit nog handen zouden moeten schudden, om eerlijk te zijn,” zei Dr Anthony Fauci, een belangrijk lid van de coronavirus task force van het Witte Huis, in april.

“Het zou niet alleen goed zijn om coronavirusziekte te voorkomen; het zou waarschijnlijk het aantal gevallen van griep in dit land drastisch verminderen.”

Sociale afstandsrichtlijnen zullen waarschijnlijk nog lang van kracht blijven, volgens de richtlijnen van de Amerikaanse regering voor heropening van het land, vooral voor kwetsbare mensen zoals ouderen en mensen met medische co-morbiditeiten zoals longaandoeningen, obesitas en diabetes.

  • Een SIMPELE GIDS: Hoe bescherm ik mezelf?
  • WAT DOET HET MET HET LICHAAM? Artsen in de frontlinie leggen uit
  • HOPE EN VERLIES: Uw coronavirusverhalen
  • HOE EEN VIRUS ZICH SPREIDT: Een uitleg
  • TESTEN: Kan ik me laten testen op coronavirus?

Dit zou kunnen leiden tot wat Stuart Wolf, associate chair for Clinical Integration and Operations bij Dell Medical, een “science-fiction dystopie” noemt, waarin de samenleving zou worden verdeeld in degenen die kunnen aanraken en aangeraakt kunnen worden, en degenen die geïsoleerd moeten blijven.

Dat zou ernstige psychologische gevolgen kunnen hebben, zegt Dr. Wolf.

“We hechten nu al zoveel waarde aan jeugd en kracht in de samenleving, en dit gedwongen kunstmatige onderscheid tussen ouderen en zwakken en jongeren en gezonden zal sommige mensen waarschijnlijk zeer hard treffen.”

De drang om uit te reiken – fysiek – zit diep in ons geworteld. Er is een reden waarom een Amerikaanse president naar schatting 65.000 mensen per jaar de hand schudt.

“Gewoontes zijn moeilijk uit te roeien,” zegt Elke Weber, een hoogleraar psychologie en public affairs aan de Princeton University die bestudeert hoe mensen risico’s nemen. “Aan de andere kant kunnen gewoonten en sociale gebruiken veranderen wanneer de sociale en economische context en in dit geval de gezondheidscontext verandert, zoals het voetbinden in China, dat ook een oud gebruik was.”

Er zijn al veel contactloze opties. Buigen, bijvoorbeeld, wordt over de hele wereld al op grote schaal beoefend – en wordt toegeschreven aan minder sterfgevallen als gevolg van het coronavirus in Thailand. Dan is er zwaaien, knikken, glimlachen en talloze handsignalen die geen lichamelijk contact met zich meebrengen.

Maar prof. Legare merkt op dat een van de wrede ironieën van Covid-19 is dat het juist is wanneer mensen worden geconfronteerd met stressvolle omstandigheden dat ze afhankelijk zijn van menselijke aanraking.

“Denk aan de manieren waarop we reageren wanneer mensen rouwen na een overlijden of iets ergs dat is gebeurd, het is met een knuffel, of het kan gewoon naast een persoon zitten en een schouder aanraken.”

Sanitaire conventies zoals vuistkloppen en elleboogtikken schieten gewoon tekort als het gaat om menselijke verbondenheid.

Wanneer ze zich voordoen, is er altijd een geïnternaliseerd medeplichtig besef van hoe ze tegen de stroom van intuïtieve vriendelijkheid ingaan, merkt Steven Pinker op, de Johnstone Family Professor of Psychology van Harvard University, in een artikel voor The Harvard Gazette, de officiële nieuwssite van de universiteit.

“Dat verklaart waarom, althans in mijn ervaring, mensen deze gebaren vergezeld doen gaan van een klein lachje, alsof ze elkaar willen geruststellen dat de oppervlakkig agressieve displays nieuwe conventies zijn in een besmettelijke tijd en aangeboden in een geest van kameraadschap,” zegt Prof Pinker.

  • Het gezicht van Amerika’s strijd tegen coronavirus
  • Waarom gezondheidswerkers het risico lopen op moreel letsel

Door haar werk in de volksgezondheid, waaronder infectieziekten, was Deliana Garcia al aan het afstappen van handdrukken met de meeste mensen. Maar sommige gewoonten zijn moeilijker te doorbreken dan andere.

“Ik ben een fanatieke knuffelaar,” zegt mevrouw Garcia, waarbij ze opmerkt dat de sociale distantie met haar 85-jarige moeder bijzonder moeilijk is geweest.

“Ze is zo dichtbij, en ik wil gewoon naar haar toe lopen en haar kleine gezichtje smoochen en haar een kus geven en haar vertellen dat ik van haar hou.”

Deze krachtige drang botst met zorgen over overdracht, wat resulteert in een “ongemakkelijke dans” tussen hen beiden, zegt ze.

“Zelfs als ze dichterbij komt, voel ik mezelf angstig worden – wat als ik haar ziek maak?” zegt mevrouw Garcia. “Dus trek ik me terug, maar als ze zich verwijdert, volg ik haar. Ik heb het tastbare nodig om mezelf gerust te stellen en toch kan ik haar niet dichtbij laten komen. We stoten elkaar als het ware af als identieke polen op magneten.”

Zo hard als een toekomst zonder handdrukken of aanraking kan zijn, het is beter dan het alternatief, zegt professor Weber. “Ik denk niet dat mensen op dit punt overreageren, integendeel.”

“Overleven of proberen in leven te blijven is een andere belangrijke menselijke basisdrang. Het alternatief is om terug te keren naar het leven zoals we dat kenden en het feit te negeren dat grote aantallen ouderen, mensen met overgewicht en mensen met co-morbiditeiten zullen sterven totdat we kudde-immuniteit tot stand brengen, wat nog geruime tijd zal duren.”

Maar geef de nederige handdruk nog niet op. Het vermijden van ziekten is een essentieel onderdeel van het menselijk overleven, maar dat geldt ook voor het leiden van een bevredigend en complex sociaal leven, zegt Arthur Markman, hoogleraar aan de afdeling psychologie van de Universiteit van Texas in Austin.

“Misschien moeten we beginnen met ons te richten op meer routinematig handen wassen, handontsmettingsmiddelen en strategieën om aanrakingen te vermijden, in plaats van helemaal af te zien van aanrakingen,” zegt hij.

“De echte zorg is dat we een nieuw normaal zullen ontwikkelen dat verstoken is van aanraking, en dus zullen we ons niet realiseren wat we missen door geen tactiel contact te hebben met de mensen in ons sociale netwerk.”

James Jeffrey is een freelance schrijver gevestigd in Texas die regelmatig bijdragen levert aan de BBC

Illustraties door Emma Lynch

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.