Maravilla Natural – ¿Por qué los árboles pierden sus hojas?

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Esta es una pregunta interesante y todo se reduce al agua.

Las hojas son las centrales de las plantas. Convierten el aire y el agua en azúcares utilizando la energía del sol, un proceso conocido como fotosíntesis, que a su vez alimenta a la planta. Por eso, si no hay suficiente agua, las hojas no pueden cumplir su función o se dañan, convirtiéndose en una carga para el planeta. Enfrentadas a esta elección, las plantas están mejor prescindiendo de estos costosos órganos de apoyo.

Si este proceso se produce con regularidad, o está programado para una estación, los árboles que pierden sus hojas se denominan caducifolios.

En realidad hay tres situaciones comunes en las que se produce la caducidad.

Bosque caducifolio de invierno en América del Norte

La primera se denomina caducidad de invierno y se produce en inviernos secos y fríos. Durante el invierno, sobre todo en el hemisferio norte, las precipitaciones son escasas y gran parte del agua disponible para la planta está congelada en el suelo. Sin agua, la planta pierde sus hojas y, además, éstas pueden resultar dañadas por el frío y las heladas. Por ello, los bosques sin hojas son un lugar común en los inviernos europeos y norteamericanos.

Bosque caducifolio seco – Camboya

La segunda situación se denomina caducifolio seco y se debe a las condiciones de sequedad, pero en climas cálidos o calientes. Muchas regiones tropicales o subtropicales pueden experimentar importantes estaciones secas, entre las estaciones húmedas, que aportan la mayor parte de las precipitaciones anuales. Durante estas estaciones secas, el bosque se seca y algunos árboles pierden sus hojas. Por ejemplo, los bosques costeros de África oriental tienen un número de árboles caducifolios que pierden sus hojas durante la larga estación seca, que puede durar más de 4 meses.

Es probable que los bosques prehistóricos de las regiones polares hayan experimentado la caducidad durante las estaciones de invierno debido a la falta de luz solar

La tercera situación, denominada caducidad polar, no se da en la actualidad, pero se cree que ocurrió hace más de 80 millones de años, cuando se encontraron árboles en Gondwana, la antigua masa de tierra que se dividió para formar Australia, Nueva Zelanda, África, Sudamérica, India y la Antártida. En esta época, al igual que en las latitudes polares actuales, había inviernos muy largos y sin sol. Sin embargo, el clima de esta época era mucho más cálido que el actual e incluso los polos tenían temperaturas cálidas durante todo el año. Pero sin la luz del sol, las hojas no podían hacer su truco de conversión de azúcares y, por tanto, era mejor que las plantas perdieran sus hojas durante los inviernos polares.

Cambio de color

Antes de que las plantas pierdan sus hojas, intentan recuperar tantos componentes útiles como sea posible.

El primer ingrediente que se recupera es la clorofila, la estructura que recoge la luz y que da a las hojas su color verde. A medida que la clorofila se recupera de la hoja y se absorbe de nuevo en la planta, otras sustancias químicas y pigmentos de las hojas se hacen visibles. De hecho, este proceso de recuperación de la clorofila por parte de la planta es lo que hace que las hojas cambien de color del verde al naranja y al amarillo (cuando podemos ver los pigmentos de caroteno), e incluso al rojo o al púrpura (cuando podemos ver los pigmentos de antocianina). A veces las hojas cambian de color a través de esta secuencia a medida que la planta recupera múltiples pigmentos.

Una vez que se recupera toda la clorofila y potencialmente otros pigmentos, la hoja muere. A medida que se seca, la hoja empieza a tener un aspecto marrón y se vuelve crujiente. En esta fase, se cae del árbol.

Sin hojas, las plantas entran en un estado de latencia, que se invierte cuando el agua y/o la luz vuelven a estar disponibles, cuando crecen nuevas hojas y el ciclo comienza de nuevo.

Imagen destacada: https://www.flickr.com/photos/trills/6399676309

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