Los efectos del castigo corporal

Disciplina

El castigo corporal es un acto punitivo que inflige dolor. Incluye golpes, bofetadas, nalgadas o forzar a un niño a mantener una posición incómoda. La mayoría de los niños han sido azotados. El uso del castigo corporal disminuye a medida que los niños llegan a la adolescencia.

Oposición
Con frecuencia un castigo tiene más que ver con el nivel de frustración de los padres que con el mal comportamiento del niño. Muchos casos de maltrato infantil son el resultado de una escalada de lo que empieza como golpes o nalgadas de «bajo nivel». La mayoría de las organizaciones de bienestar infantil tienen políticas que se oponen al uso del castigo corporal. Muchos defensores de los niños están en contra del castigo corporal por la afrenta que supone para la dignidad del niño. Otros se oponen por la injusticia de que un adulto utilice la fuerza física con un niño mucho más pequeño. Para otros, la cuestión es de justicia. Si la ley nos prohíbe golpear a otros adultos, ¿por qué está bien golpear a un niño? Las investigaciones indican que hay más razones para oponerse al uso del castigo corporal y apoyar métodos disciplinarios alternativos.

¿Funcionan los azotes?
Los estudios indican que el castigo físico produce temporalmente los resultados deseados. Pero a largo plazo, los azotes no sólo no funcionan, sino que conllevan muchos efectos negativos. El uso a largo plazo del castigo físico tiende a aumentar la probabilidad de comportamientos desviados y antisociales, como la agresividad, la delincuencia adolescente y los actos violentos dentro y fuera de la familia cuando se es adulto. Una de las explicaciones es que después de vivir con la violencia que se considera «legítima», las personas amplían ésta para aceptar la violencia que no se considera legítima. Por ejemplo, los actos violentos que se consideran legítimos incluyen el mantenimiento del orden en las escuelas castigando a los niños, la disuasión de los delincuentes y la defensa del país contra enemigos extranjeros. La teoría del «desbordamiento cultural» propone que cuanto más utiliza una sociedad la fuerza para fines socialmente legítimos, mayor es la tendencia de quienes tienen comportamientos ilegítimos a utilizar también la fuerza para alcanzar sus propios fines. El castigo corporal se ha asociado a una serie de trastornos psicológicos y de comportamiento de niños y adultos, como la ansiedad, el abuso del alcohol, la depresión, el retraimiento, la baja autoestima, la impulsividad, la delincuencia y el abuso de sustancias.

El clima emocional
Parece que el castigo físico leve tendrá algún efecto sobre la agresividad y la delincuencia si el castigo se administra en una atmósfera de calidez, razonamiento y aceptación. Sin embargo, los estudios indican que pocos niños son azotados en este tipo de ambiente emocional racional y cálido. El castigo suele administrarse en el calor del momento, cuando la ira es la influencia emocional más fuerte. Los niños tienden a percibir los castigos corporales administrados con ira como un rechazo por parte del castigador – generalmente un padre u otra persona importante para el niño. La fuerza de esta percepción viene determinada por la severidad y la frecuencia de los castigos recibidos. Cuanto más rechazados se sientan los niños, más perjudicada tiende a ser su adaptación psicológica. El rechazo percibido y el castigo físico afectan negativamente al desarrollo emocional y psicológico del niño. Juntos, los efectos se agravan. El castigo corporal suele estar motivado por el nivel de frustración del adulto, más que por el mal comportamiento del niño. La mayoría de los castigos físicos se imponen a los niños para «enseñarles una lección» y suelen ser la respuesta a un mal comportamiento percibido. Estos castigos sí enseñan lecciones «pero no las previstas». Los castigos corporales enseñan a los niños a considerar las consecuencias de sus acciones en términos de lo que se «ganará» o no un castigo. Por lo general, no se enseña a los niños a tener en cuenta a los demás o las consecuencias de sus actos en los demás. Se trata de una moral superficial, basada en la probabilidad de ser atrapado. No se desarrolla el juicio moral ni el autocontrol. Cuando los niños son castigados físicamente por los adultos, se les muestra que no es necesario considerar el bienestar de los demás. Este modelo de violencia puede ser el efecto más perjudicial de todos.

Consecuencias naturales frente a artificiales
Las consecuencias de que un niño se quede despierto más allá de la hora de acostarse pueden ser que no pueda levantarse a tiempo al día siguiente, que esté cansado y de mal humor, y/o que pierda el autobús escolar. La consecuencia natural es la que se produce sin la intervención del adulto. Cuando se ayuda a los niños a reconocer las consecuencias naturales de sus acciones, pueden aprender a predecir estas consecuencias y desarrollar su propio juicio basado en situaciones reales. Un castigo es una consecuencia impuesta artificialmente. Cuando un padre interviene con consecuencias impuestas artificialmente, como un castigo por quedarse despierto hasta tarde, el niño aprende a predecir y planificar el castigo. El niño aprende a centrarse en cómo no ser pillado, en lugar de en cómo no estar cansado al día siguiente. El resultado general es más probable que sea un niño que se centre en las normas y en cómo evitarlas, en lugar de en las razones que hay detrás de las normas.

Castigo o protección
El uso de la fuerza con los niños no siempre es un castigo corporal. Hay ocasiones en las que un adulto tiene que evitar que se produzca una consecuencia negativa y natural. Aunque los niños aprenden al experimentar las consecuencias naturales de sus acciones, hay veces, como cuando un niño corre hacia la calle o está a punto de tocar una estufa caliente, que el precio de la lección es demasiado alto para pagarlo. Impedir que los niños se peleen también entra en esta categoría. La contención evita lesiones potencialmente graves. La contención física para evitar que algo ocurra puede ser fuerza, pero no es un castigo corporal. La contención precede e impide un comportamiento indeseable o peligroso. La contención se convierte en castigo corporal cuando excede el grado de fuerza necesario para contener. Dar un azote a un niño proporciona una liberación emocional a la persona que administra el castigo, pero lo hace a expensas del bienestar del niño. La interrupción temporal de la actividad no deseada y la liberación emocional para el castigador son todo lo que se puede decir del castigo corporal.

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