Los antibióticos necesitan un lugar especial en el debate sobre el precio de los medicamentos

Melinta Therapeutics, una de las pocas empresas que ha sacado recientemente un nuevo antibiótico al mercado, se declaró en quiebra a finales de diciembre. Esta noticia llega menos de un año después de que otro desarrollador de antibióticos, Achaogen, hiciera lo mismo.

Más del 90% de los antibióticos que se están desarrollando hoy en día están siendo desarrollados por pequeñas empresas como éstas, no por los gigantes farmacéuticos que antes dominaban el campo. Y con los bajos precios de los antibióticos y los estrechos márgenes de beneficio, muchas pequeñas empresas no pueden mantenerse a flote.

Ese es un gran problema, un problema que nos pone a todos en peligro.

publicidad

Los antibióticos son medicamentos que salvan vidas, combaten infecciones, prolongan la vida y sustentan casi todos los aspectos de la medicina moderna, desde el tratamiento de la faringitis estreptocócica hasta la sustitución de articulaciones y otras cirugías. Pero a medida que crece la amenaza mundial de las bacterias resistentes a los antibióticos, los fármacos que tenemos son cada vez más ineficaces.

En Estados Unidos, la mayoría de los médicos especialistas en enfermedades infecciosas afirman haber visto pacientes con infecciones que no respondieron a ningún antibiótico. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estiman que al menos 2,8 millones de estadounidenses contraen una infección resistente a los antibióticos cada año, y más de 35.000 personas mueren a causa de ellas. Más allá del número de víctimas, se calcula que la resistencia bacteriana a los antibióticos cuesta a Estados Unidos al menos 20.000 millones de dólares en costes médicos excesivos cada año.

anuncio

Pero justo cuando el mundo necesita más armas novedosas en la lucha contra los patógenos resistentes, hay muy pocas en proyecto. Y aunque hay verdaderos desafíos científicos en la búsqueda de nuevos antibióticos, las grandes compañías farmacéuticas han abandonado en gran medida el campo debido al bajo retorno de la inversión en comparación con otros productos, eligiendo en su lugar concentrarse en líneas de trabajo más lucrativas como los medicamentos contra el cáncer y las inmunoterapias.

De hecho, las ventas combinadas de todos los antibióticos de marca en Estados Unidos en 2018 fueron menos de una cuarta parte de las ventas del vigésimo medicamento más vendido solo ese año. Y a diferencia de otros medicamentos nuevos, el mejor consejo que se les da a los médicos cuando un nuevo antibiótico está disponible es: «No lo uses». Eso ayuda a preservar su potencia durante el mayor tiempo posible y retrasa el desarrollo de la resistencia, pero no es bueno para las ventas.

En un momento en el que el Congreso está considerando formas de gestionar los precios de los medicamentos, los legisladores deberían considerar los antibióticos como un caso especial. Hasta cierto punto, los legisladores lo reconocieron cuando incluyeron más de mil millones de dólares para combatir la resistencia a los antibióticos como parte de la Ley Elijah E. Cummings Lower Drug Costs Now (H.R. 3) que se aprobó en la Cámara a finales de 2019.

Sin embargo, deberían ir un paso más allá creando incentivos económicos específicos para invertir en el descubrimiento y desarrollo de estos medicamentos. No se trata de si las empresas farmacéuticas cobran demasiado por los antibióticos; se trata de si habrá medicamentos eficaces que puedan vender.

Reconociendo la gravedad del problema, los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid finalizaron recientemente su regla del Sistema de Pago Prospectivo para Pacientes Internos para permitir un mayor reembolso a los hospitales que utilizan nuevos antibióticos cuando es apropiado. De este modo, se reduce el incentivo económico de elegir medicamentos más baratos, más antiguos y menos eficaces. Además, ahora los hospitales pueden cobrar más por tratar a los pacientes con infecciones resistentes a los medicamentos.

Tomadas en conjunto, estas dos medidas ayudarán a aumentar el acceso a los antibióticos que salvan vidas y ofrecerán a las empresas la oportunidad de obtener una rentabilidad justa por estos medicamentos. Pero estas políticas por sí solas no son suficientes. El Congreso debe actuar ahora para aplicar lo que considero dos soluciones políticas clave:

Los senadores Bob Casey Jr. (demócrata de Pensilvania) y Johnny Isakson (republicano de Georgia) y los congresistas Danny Davis (demócrata de Illinois). Danny Davis (D-Ill.) y Kenny Marchant (R-Texas) han presentado la Ley de Desarrollo de una Estrategia Innovadora para Microorganismos Resistentes a los Antimicrobianos (DISARM) de 2019. Permitiría a Medicare reembolsar a los hospitales por antibióticos por encima de las tasas establecidas para un diagnóstico particular. Los hospitales calificarían para la tasa más alta si tienen un programa de administración de antibióticos en el lugar y reportan datos de resistencia a los CDC. El DISARM aliviaría en parte la presión para comercializar nuevos antibióticos a precios que compiten con los medicamentos más antiguos, lo que podría crear un incentivo para que las empresas farmacéuticas desarrollen los tan necesarios nuevos antibióticos.

Numerosos informes y estudios autorizados han pedido «recompensas de entrada en el mercado» que dan a las empresas farmacéuticas un pago monetario – probablemente en el rango de cientos de millones de dólares – para traer un nuevo antibiótico al mercado. Existe un amplio consenso en que este tipo de recompensa es fundamental para salvar lo que queda de los esfuerzos de investigación y desarrollo de antibióticos y proteger la salud pública. El Pew Charitable Trusts, junto con la Sociedad de Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos, el Trust for America’s Health y numerosos desarrolladores de antibióticos de Estados Unidos -grandes y pequeños- han pedido al Congreso que actúe con rapidez para promulgar un paquete de incentivos económicos que revitalice la estancada línea de producción de antibióticos.

Ningún cambio político por sí solo detendrá el éxodo de la inversión en la investigación de nuevos antibióticos. Pero incentivos como estos, combinados con los programas federales y público-privados existentes para sufragar los costes de investigación y desarrollo, son esenciales para invertir la tendencia. Por supuesto, estos incentivos deben ir acompañados de políticas que ayuden a prevenir el uso innecesario e inadecuado de los antibióticos.

El aumento de la resistencia a los antibióticos es inevitable. Los patógenos evolucionarán para resistir a todos los fármacos existentes y a todos los nuevos que se desarrollen. Si permitimos que se reduzcan las reservas, el precio no será sólo en dólares, sino también en vidas.

Allan Coukell dirige los programas de salud de Pew Charitable Trusts.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.