Las hormigas dirigen granjas secretas en los robles ingleses, descubre el fotógrafo

Britania tiene un nuevo animal de granja, que se mantiene en graneros, se ordeña y se mueve entre pastos altos y bajos – pero no por los seres humanos.

El pálido pulgón gigante del roble, Stomaphis wojciechowskii, ha vivido sin ser descubierto durante miles de años en los robles ingleses, donde ha sido cuidado por hormigas pardas.

A cambio de abundantes suministros de melaza -el agua azucarada excretada por el pulgón- las hormigas pastorean a los pulgones, manteniéndolos a salvo en «graneros» que construyen en los troncos de los árboles con musgos, líquenes y los exoesqueletos de los escarabajos.

«Es maravillosamente complejo», dijo Matt Shardlow, el director ejecutivo de Buglife. «Es una explotación agrícola: están ordeñando a los animales, trasladándolos de los pastos altos a los bajos y construyendo refugios para ellos cuando no hay suficiente protección».

El pulgón gigante -su boca en forma de lanza es hasta dos veces más larga que su cuerpo de 5 a 7 mm- ha pasado desapercibido durante tanto tiempo porque es mayormente nocturno y está muy bien protegido por la hormiga marrón, Lasius brunneus.

Si los pulgones son molestados en uno de sus refugios en los troncos de los árboles, las hormigas evacuan inmediatamente su «rebaño», llevando a los individuos más pequeños en sus mandíbulas y empujando a los pulgones más grandes hacia los refugios subterráneos de las hormigas.

Las hormigas mantienen a los pulgones bajo tierra durante el mal tiempo. En verano, cuando la savia sube, las hormigas hacen subir a los pulgones por el tronco del árbol para asegurarse de que están bien alimentados y pueden proporcionar a las hormigas una dulce melaza.

En Gran Bretaña hay otras dos especies de pulgón gigante, pero no se esperaba encontrar aquí el pulgón gigante del roble pálido después de que se identificara como una nueva especie en Europa central y oriental mediante un análisis de ADN mitocondrial en 2012.

Pero el fotógrafo y naturalista Julian Hodgson avistó a la inusual criatura acompañada de varias hormigas marrones como guardaespaldas mientras buscaba moscas de barril en la reserva natural nacional de Monks Wood, un antiguo bosque cerca de Huntingdon, Cambridgeshire. Los especímenes fueron identificados por entomólogos en Polonia y en el Museo de Historia Natural.

El Stomaphis wojciechowskii se ha encontrado desde entonces en otros cinco lugares del noroeste de Cambridgeshire, incluidas las reservas naturales de Woodwalton Fen y Holme Fen.

Los análisis posteriores sugieren que el pulgón gigante no es un recién llegado, sino que divergió de sus parientes centroeuropeos hace 30.000 años.

En el artículo que informa de su descubrimiento en la revista British Journal of Entomology and Natural History, Hodgson y sus coautores afirman que es una «miopía» que ninguna especie de pulgón haya recibido un estatus formal de conservación o protección en Gran Bretaña.

Shardlow dijo que había que seguir trabajando para establecer la distribución del pulgón gigante, pero que era probable que fuera raro porque la hormiga marrón de la que depende por completo es «notable a nivel nacional».

«Todos estos tipos de pulgón gigante son muy especiales y rara vez se ven», dijo Shardlow. «Su historia de vida es inspiradora y sí que necesitamos que más gente estudie los pulgones silvestres para que podamos entender qué especies están amenazadas y en peligro de extinción.

«Sólo porque algo sea un pulgón no significa que no pueda ser una prioridad de conservación.»

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