La meseta del Colorado: Una maravilla geológica

La meseta del Colorado

(Crédito de la imagen: Servicio de Parques Nacionales.)

La meseta del Colorado es una maravilla geológica que abarca 337.000 kilómetros cuadrados centrados en la zona de las Cuatro Esquinas del Oeste americano y dentro de los estados de Colorado, Nuevo México, Arizona y Utah. Su altitud oscila entre algo más de 600 metros a lo largo del río Colorado en el Gran Cañón y más de 3.660 metros en las montañas Henry y La Sal del sureste de Utah. Más del 90 por ciento de las tierras de la meseta están drenadas por el río Colorado y sus principales afluentes, los ríos Little Colorado, San Juan y Green.

El paisaje

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

Esta tierra se caracteriza por sus altas montañas, mesetas escarpadas y erosionadas, desfiladeros de ríos, picos volcánicos, arcos de arenisca, agujas y hoodoos, e incluye el esplendor del Gran Cañón. Es el paisaje más indómito de los 48 estados inferiores. También alberga el mayor conjunto de parques nacionales (10) y monumentos nacionales (17) del mundo. Diez tribus de nativos americanos reclaman la Meseta del Colorado como su tierra natal y comparten la árida región con una multitud de plantas y animales únicos y escasos del alto desierto.

Una zona antigua

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

La Meseta del Colorado es extremadamente antigua – al menos 500 millones de años y posiblemente más. Se trata de una masa gruesa y bien definida de corteza continental que ha permanecido intacta y ha evitado la reforma común de las rocas (pliegues y fallas) que afecta a gran parte del resto del planeta. Mientras las tierras occidentales que la rodean se rompían y se doblaban, se estiraban y se elevaban, la Meseta del Colorado permaneció sorprendentemente intacta.

Zona de transición

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

El límite occidental de la Meseta del Colorado está marcado por una gran zona de transición de la geología común de la meseta y la provincia común de la cuenca y la cordillera. El límite norte termina en las Uinta Mountains de Utah y las Rocky Mountains de Colorado. El Valle del Rift del Río Grande de Nuevo México, que se muestra arriba en la Garganta del Río Grande, define el límite oriental y el Borde de Mogollón del centro y el este de Arizona marca el límite meridional. En los márgenes de la meseta del Colorado se encuentran importantes yacimientos volcánicos antiguos.

Seis secciones contrastadas

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

La meseta del Colorado se ha dividido en seis secciones contrastadas. La sección Datil se encuentra en el este de Arizona y el oeste de Nuevo México y es principalmente de origen volcánico. Aquí se encuentra el Campo Volcánico de Springerville, un área de 1.160 millas cuadradas (3.000 kilómetros cuadrados) con más de 400 respiraderos volcánicos inactivos. El Campo Volcánico de Springerville, mostrado arriba, es el tercer campo volcánico más grande de los Estados Unidos continentales.

El Gran Cañón

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

La sección del Gran Cañón se encuentra en el borde suroccidental y occidental de la Meseta del Colorado. Alberga, como su nombre indica, el magnífico Gran Cañón. A lo largo de la parte sureste de esta sección se encuentra el Campo Volcánico de San Francisco, el mayor campo volcánico de los Estados Unidos continentales, con más de 600 antiguos respiraderos volcánicos. La última erupción volcánica en este campo se produjo en 1064-1065 en Sunset Crater, cerca de Flagstaff, Arizona.

La Meseta Alta

(Crédito de la imagen: Jessi Brunson/Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE.UU.)

La sección de la Meseta Alta se encuentra a lo largo de la parte occidental y noroeste de la Meseta del Colorado. Se caracteriza por grandes mesetas separadas por fallas locales. En esta sección se encuentran las increíbles formaciones geológicas de los Parques Nacionales de Zion y Bryce Canyon. La imagen de arriba muestra una ruta de senderismo que pasa por el Cañón Bryce.

La cuenca de Uinta

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

La cuenca de Uinta se encuentra en la parte más septentrional de la meseta del Colorado y es la parte más baja de la gran meseta. Muchos de los afluentes más pequeños del río Green tienen su origen aquí, en las montañas Uinta. El gran explorador español, el padre Silvestre Vélez de Escalante, visitó por primera vez esta zona en septiembre de 1776. La foto de arriba es del raro y amenazado berro de la cresta de Barneby (Lepidium barnebyanum) que sólo se encuentra en la cuenca del Uinta.

Los Canyonlands

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

La sección de Canyonlands está situada en la parte noreste de la meseta del Colorado y alberga cañones profundamente cortados en un entorno de alto desierto. El paisaje ha sido modelado y esculpido por los sistemas de drenaje de los ríos Green y Colorado. Es una tierra de vistas espectaculares y alberga los parques nacionales de Canyonlands y Arches. La foto de arriba es de la formación conocida como Double Arch.

El Navajo

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

La sección Navajo de la meseta del Colorado alberga la zona de las Cuatro Esquinas del suroeste americano. Es la zona central de la Meseta del Colorado, con paisajes de altas mesetas separadas por valles áridos de alto desierto. Muchos monumentos nacionales, como el Cañón de Chelley, y parques de la tribu de los navajos, como el Lago Powell y el Valle de los Monumentos, mostrados arriba, se encuentran en esta dramática sección de la Meseta del Colorado.

Cañones profundos

(Crédito de la imagen: Linda & Dr. Dick Buscher)

Debido al efecto erosionador de los ríos que atraviesan la meseta del Colorado, los numerosos cañones profundos que se encuentran aquí son como un libro de texto abierto del tiempo geológico. El gneis y el esquisto metamorfoseados del Precámbrico están expuestos en el fondo del Gran Cañón y se cree que tienen más de 1.600 millones de años. Los colores brillantes de las gruesas capas de rocas sedimentarias de arenisca y caliza son el resultado de los antiguos mares del Pérmico, de entre 380 y 145 millones de años.

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