Ulysses S. Grant

Nato Hiram Ulysses Grant, a Point Pleasant, Ohio, il nome del futuro generale in capo fu cambiato per un errore di trascrizione durante i suoi primi giorni all’Accademia Militare degli Stati Uniti a West Point. Per i suoi amici, tuttavia, era conosciuto semplicemente come “Sam”. Dopo un mediocre periodo come cadetto, si laureò ventunesimo dei trentanove cadetti della classe del 1843. Eppure, nonostante il suo curriculum scolastico non proprio esemplare, si comportò bene come capitano durante la guerra messicana (1846-1848), vincendo due citazioni per galanteria e una per condotta meritoria. Solo quando i combattimenti cessarono e a Grant vennero assegnati compiti monotoni in postazioni remote, lontano dalla moglie e dalla famiglia, iniziò di nuovo a trascurare il suo lavoro e a bere pesantemente. Si dimise nel 1854 per evitare di essere espulso dal servizio.

Grant trascorse i successivi sei anni a St. Louis, Missouri, con sua moglie, Julia Dent Grant. Dopo diverse attività di breve durata, compreso un breve episodio come agricoltore, si trasferì a Galena, Illinois, per fare il commesso nel negozio di famiglia. Quando la guerra civile iniziò nel 1861, colse al volo l’occasione di offrirsi volontario per il servizio militare nell’esercito dell’Unione. Il suo primo comando fu quello di colonnello del 21° Fanteria dell’Illinois, ma fu rapidamente promosso a generale di brigata nel luglio 1861, e a settembre gli fu affidato il comando del distretto del Missouri sudorientale.

I suoi trionfi del 1862 a Fort Henry e Fort Donelson nel Tennessee occidentale gli valsero il soprannome di “resa incondizionata” Grant, e lo misero sotto gli occhi del pubblico. Tuttavia, quando un attacco a sorpresa delle forze confederate nella battaglia di Shiloh produsse perdite devastanti durante il primo giorno di combattimento, il presidente Abraham Lincoln ricevette diverse richieste per la rimozione di Grant dal comando. Tuttavia Lincoln rifiutò, affermando: “Non posso risparmiare quest’uomo. Lui combatte”. Il giorno seguente, l’esercito di Grant – rinforzato dalle truppe del Magg. Gen. Don Carlos Buell – respinse le avanzate confederate e alla fine vinse la giornata.

La vittoria duramente conquistata da Grant a Vicksburg, Mississippi, nel maggio del 1863 fu un capolavoro strategico. Il 1 maggio 1863, l’esercito di Grant attraversò il fiume Mississippi nella battaglia di Port Gibson. Con le forze confederate che non conoscevano le sue intenzioni, Grant inviò una parte del suo esercito sotto il gen. William T. Sherman per catturare la capitale dello stato, Jackson, mentre metteva gli occhi su Vicksburg con l’obiettivo di chiudere definitivamente la base di rifornimento confederata. Quando i primi assalti alla città dimostrarono la forza delle difese di Vicksburg, l’esercito dell’Unione fu costretto ad assediare la città. Il 4 luglio 1863, dopo 46 giorni di scavi di trincee e lancio di bombe a mano, l’esercito confederato di 30.000 uomini del generale John Pemberton si arrese. Insieme alla vittoria nordista a Gettysburg, la cattura di Vicksburg segnò il punto di svolta della guerra. Inoltre rese Grant il primo comandante dell’esercito federale. Più tardi nello stesso anno, Grant fu chiamato a rompere lo stallo a Chattanooga, cementando ulteriormente la sua reputazione di leader capace ed efficace.

Nel marzo del 1864, il presidente Lincoln elevò Grant al grado di tenente generale e lo nominò generale in capo degli eserciti degli Stati Uniti. Facendo il suo quartier generale con l’Armata del Potomac, Grant era determinato a schiacciare Robert E. Lee e la sua vantata Armata della Virginia del Nord a qualsiasi costo. Anche se afflitto da subordinati reticenti, piccoli battibecchi tra generali e orribili perdite, l’esercito federale randellò Lee dal fiume Rapidan al James in quello che un partecipante avrebbe poi descritto come “una storia non detta, indicibile”. Le battaglie di Wilderness, Spotsylvania, Cold Harbor e il successivo assedio di Petersburg distrussero effettivamente l’esercito ribelle, portando alla caduta di Richmond e alla resa di Lee ad Appomattox Court House. Sebbene le forze di Grant fossero state ridotte di oltre la metà durante l’ultimo anno di guerra, fu Lee ad arrendersi nel 1865.

Dopo la guerra civile, il presidente Andrew Johnson nominò Grant segretario alla guerra per la nazione appena riunita. Nel 1868, correndo contro Johnson, Ulysses S. Grant fu eletto diciottesimo presidente degli Stati Uniti. Sfortunatamente, anche se apparentemente innocente, l’amministrazione di Grant fu piena di corruzione e scandali.

Per due anni dopo il suo secondo mandato, Grant fece un giro trionfale del mondo. Nel 1884, perse tutti i suoi risparmi in una banca corrotta. Per recuperare parte delle sue perdite, scrisse delle sue esperienze di guerra per il Century Magazine. Si dimostrarono così popolari che fu ispirato a scrivere la sua eccellente autobiografia, Personal Memoirs of U.S. Grant, finendo il set di due volumi solo pochi giorni prima di morire di cancro all’età di sessantatré anni. Ulysses S. Grant è sepolto a New York City nel più grande mausoleo del suo genere negli Stati Uniti. Ricordando la tomba di Napoleone a Parigi, la tomba di Grant è un National Memorial.

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