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Martha Jane Cannary (Calamity Jane) nacque a Princeton, Missouri, il 1° maggio 1852. Suo padre era un agricoltore e secondo un resoconto sua madre era “una prostituta analfabeta il cui marito, preso dalla sua bellezza, cercò di riformarla e fallì”.

Jane scrisse più tardi: “Da bambina ho sempre avuto una passione per l’avventura e l’esercizio all’aperto e una particolare predilezione per i cavalli che ho iniziato a cavalcare in tenera età e ho continuato a farlo fino a diventare un cavaliere esperto, essendo in grado di cavalcare i cavalli più feroci e testardi, infatti la maggior parte della mia vita nei primi tempi è stata spesa in questo modo”

Nel 1865 la famiglia decise di emigrare nel Montana in cerca di oro. “Mentre ero in viaggio, la maggior parte del mio tempo era dedicata alla caccia insieme agli uomini e ai cacciatori del gruppo, infatti ero sempre con gli uomini quando c’era da emozionarsi e vivere delle avventure. Quando raggiungemmo Virginia City ero considerata un’ottima tiratrice e una cavallerizza senza paura per una ragazza della mia età”. Sua madre morì in un campo minerario a Blackfoot e suo padre morì poco dopo a Salt Lake City.

Nel 1868 Jane si unì a una banda di costruttori che costruiva la Union Pacific vicino a Piedmont in quello che allora era conosciuto come il territorio del Wyoming. Due anni dopo fu reclutata dal generale George A. Custer come esploratrice dell’esercito a Fort Russell. Jane sostiene di aver preso parte alle guerre indiane e durante una scaramuccia salvò la vita al capitano Egan. Più tardi scrisse che “lo sollevai sul mio cavallo davanti a me e riuscii a portarlo sano e salvo al Forte”. Il capitano Egan, quando si riprese, disse ridendo: “Ti nomino Calamity Jane, l’eroina delle pianure”. Ho portato questo nome fino ad oggi.”

Jane affermò nella sua autobiografia, Life and Adventures of Calamity Jane (1897) che nel 1871 accompagnò il generale Custer in Arizona e “durante quel periodo ebbi molte avventure con gli indiani, perché come scout dovevo compiere molte missioni pericolose e mentre mi trovavo in molti posti vicini riuscivo sempre a scappare sana e salva perché a quel tempo ero considerata la cavallerizza più spericolata e audace e una delle migliori tiratrici del paese occidentale.” Tuttavia, lo storico Dan L. Thrapp ha sostenuto che: “Nella sua presunta autobiografia ha affermato di aver fatto la scout per l’esercito tra il 1870 e il 1876, ma non c’è traccia che fosse una scout. Ha detto di essere andata in Arizona in questa veste con Custer, ma Custer non è mai stato in Arizona, né lo era Jane in questo periodo.”

Nel corso degli anni ha sviluppato una reputazione per la sua abilità nell’equitazione e nel tiro. Secondo Jane: “A questo punto ero considerata la cavallerizza più spericolata e audace e una delle migliori tiratrici del paese occidentale”. Vestita in pelle di daino, Calamity Jane era anche nota per il suo bere pesante. Un uomo che la conosceva affermava che era diversa dalle altre donne perché “giurava, beveva, indossava abiti maschili”

Calamity Jane afferma anche di aver lavorato come cavallerizza per il trasporto della posta degli Stati Uniti nel Sud Dakota tra Deadwood e Custer, una distanza di cinquanta miglia: “Come molti dei cavalieri prima di me erano stati rapinati e derubati dei loro pacchi, della posta e del denaro che portavano, perché quello era l’unico mezzo per portare la posta e il denaro tra questi punti. Era considerato il percorso più pericoloso delle colline, ma poiché la mia reputazione di cavallerizzo e di tiratore veloce era ben nota, venivo molestato molto poco, perché i raccoglitori di pedaggi mi consideravano un bravo ragazzo, e sapevano che non mancavo mai il bersaglio. Facevo il viaggio di andata e ritorno ogni due giorni, il che era considerato un’ottima cavalcatura in quel paese.”

Nel 1872 si unì all’esercito come scout e negli anni successivi servì sotto George Crook e Nelson Miles. Lo storico Dan L. Thrapp non è stato in grado di confermare questo, ma fa notare che questo è comprensibile in quanto, secondo il suo stesso racconto, era “mascherata da abiti maschili” e lavorava sotto falso nome. Tuttavia, nel 1875 fu licenziata dopo che si scoprì che era una donna.

In questo periodo Calamity Jane era un’alcolizzata. Il suo biografo, James D. McLaird, ha sostenuto in Calamity Jane: The Woman and the Legend (2005): “Tristemente, una volta rimosse le avventure romantiche, la sua storia è per lo più un resoconto di una vita quotidiana non movimentata, interrotta da sbronze”. L’autore dell’Encyclopedia of Frontier Biography (1988) ha sottolineato che: “Occasionalmente provò a recitare in case di vaudeville, e mentre era sempre popolare tra i rozzi minatori, la sua inclinazione ad ubriacarsi e a sparare nel locale fece inevitabilmente precipitare il suo licenziamento… Era generalmente ubriaca, spesso sparava in case malfamate o saloon, ma non c’era una vena meschina in lei, ed era generalmente amata, anche se poco rispettata.”

Calamity Jane che beve

La storica femminista, Kirstin Olsen, è d’accordo: “Si dice che sia stata una muliera, una cavallerizza e una conducente di diligenze, anche se probabilmente era solo la prima. Sappiamo che rimase orfana durante l’adolescenza e fu lasciata a vagare nel West, principalmente nel Wyoming. Lavorò saltuariamente come prostituta e visse con una successione di uomini che chiamava mariti”. Un uomo che conosceva Calamity Jane disse che non era “nient’altro che una comune prostituta, ubriaca, disordinata e completamente priva di qualsiasi concezione di moralità”. Tuttavia, un giornalista che la conobbe disse che era “generosa, indulgente, di buon cuore, socievole, e tuttavia, quando si eccita, ha tutta l’audacia e il coraggio del leone o del diavolo stesso.”

Calamity Jane incontrò Wild Bill Hickok a Deadwood. Calamity Jane affermò in seguito che erano amanti, ma questa storia è messa in dubbio da coloro che conoscevano la coppia. Hickok fu assassinato da Jack McCall, il 2 agosto 1876: “Ero a Deadwood in quel momento e quando ho saputo dell’uccisione mi sono recato subito sul luogo della sparatoria e ho scoperto che il mio amico era stato ucciso da McCall. Mi misi subito a cercare l’assassino e lo trovai nella macelleria di Shurdy, afferrai una mannaia per la carne e gli feci alzare le mani; per l’eccitazione nel sentire della morte di Bill, avevo lasciato le armi sul palo del mio letto. Fu poi portato in una capanna di legno e rinchiuso, ben assicurato come tutti pensavano, ma riuscì a scappare e fu poi catturato al ranch di Fagan su Horse Creek, sulla vecchia strada di Cheyenne e fu poi portato a Yankton dove fu processato, condannato e impiccato”. Jane era ovviamente molto legata a Hickok e visitava spesso la sua tomba.

Nel 1878 Deadwood subì un’epidemia di vaiolo. James D. McLaird, l’autore di Calamity Jane: The Woman and the Legend (2005), ha sostenuto che mentre le altre donne della città si rifiutavano di aiutarli per paura che lo contraessero, Jane si prese cura di loro, giorno e notte, per settimane. Come ha sottolineato un sopravvissuto “l’ultima persona a tenere la testa e ad amministrare la consolazione al giocatore d’azzardo turbato o all’uomo cattivo che stava per partire nel nuovo paese.”

Nel 1885 Calamity Jane sposò Clinton Burke. Il 28 ottobre 1887, diede alla luce una figlia. Il matrimonio si sciolse e nel 1895 depose la figlia nel convento di Santa Maria a Sturgis. Calamity Jane tornò sulla strada. Nel 1896 cominciò ad apparire sul palco come “Calamity Jane! La famosa donna scout del selvaggio West”. L’anno seguente pubblicò un piccolo pamphlet, Life and Adventures of Calamity Jane.

Margot Mifflin ha sostenuto che: “Come figura pubblica, Canary era la Courtney Love dei suoi tempi: Una pioniera di talento in un mondo di uomini, era un’abusatrice cronica di sostanze incline a comportamenti scandalosi e per sempre legata nella mente pubblica a un uomo morto la cui fama oscurava la sua… I semi della sua leggenda sono stati piantati, Canary è diventata un’eroina da romanzo, ispirando gli scrittori a inserirla nelle loro storie di coraggio di frontiera, anche se la sua vita quotidiana comportava una serie di lavori mal pagati e attacchi di alcolismo pesante. Visse in tutto il nord-ovest, sposando almeno tre uomini (uno dei quali fu incarcerato per averla aggredita) e lavorando – a intermittenza – come attrazione negli spettacoli del selvaggio West e dei musei dimezzati. Diede alla luce un figlio che probabilmente morì nell’infanzia… e più tardi Jessie, che, prima di essere data in adozione all’età di 10 anni, fu derisa a scuola a causa della reputazione di Canary. Ovunque potesse, vendeva foto di se stessa per guadagnare qualcosa in più.”

Martha Jane Cannary (Calamity Jane) morì a Terry, South Dakota, il 1° agosto 1903 di “infiammazione dell’intestino” ed è sepolta nel cimitero di Mount Moriah, Deadwood.

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