Ricordando Reggie Lewis

Il 27 luglio 1993, ero a pochi giorni dal mio 15° compleanno. Avevamo appena finito una partita di basket del campionato estivo e mia madre passò a prendere me e i miei amici per portarci a casa. Il piano era di fermarci a prendere una pizza o un McDonald’s o forse entrambi. Eravamo tipici ragazzi adolescenti e mangiavamo tutto quello che c’era in vista. Quattro adolescenti sudati, chiassosi e felici, freschi di una vittoria contro una scuola superiore rivale in una partita estiva senza senso, ci caricarono in macchina. Nel tempo che ci volle per fare i circa 20 minuti di macchina fino a casa mia, le nostre vite furono cambiate per sempre.

Salimmo in macchina e mia madre, avida ascoltatrice di notizie radiofoniche, aveva la radio sintonizzata su WBZ o qualcosa del genere. Un po’ dopo il sommario “Silenzio!” di mamma, che tutti ignorammo sommariamente, la radio suonò la sua musica “Breaking News” e irruppe con un servizio. Reggie Lewis era crollato sul campo della Brandeis University di Waltham durante un allenamento estivo.

Tutti noi ricordavamo che Reggie era crollato all’inizio della primavera sul campo in una partita di playoff contro gli Charlotte Hornets in gara 1 del loro primo turno di playoff. Mancò il resto della serie e, nonostante la vittoria in gara 1, Boston cadde a Charlotte 3-1. Ma a quel tempo, i rapporti erano che Reggie sarebbe stato bene con qualche trattamento. La notizia di lui che si allenava pochi mesi dopo era incoraggiante e importante, perché Boston aveva bisogno di lui.

I Celtics nella stagione 1992-1993 erano molto in transizione. Larry Bird si era ritirato quell’estate, dopo una medaglia d’oro olimpica con il Dream Team. Kevin McHale non era più lo stesso dopo gli infortuni al piede e alla gamba e si diceva che anche lui fosse sulla via dell’uscita. Robert Parish aveva già 39 anni con 16 anni nella lega. Il Big Three si stava sciogliendo. Ma, nonostante i nostri eroi stessero scomparendo, Boston stava bene perché aveva Reggie Lewis.

Nel 1991-1992, con Bird in grado di giocare solo 45 partite e McHale limitato ad appena 56, la torcia era silenziosamente passata a Lewis come miglior giocatore della squadra. Ha giocato in tutte le 82 partite, con una media di 20,8 punti a partita, tirando oltre il 50% dal parquet e dominando in difesa con oltre un blocco a partita e 1,5 rubate a partita. Sarebbe finito per essere l’unica stagione All-Star di Lewis.

Nel 92-93, con più di un peso da sostenere con Bird ritirato e McHale che stava lottando attraverso il suo ultimo anno, Lewis era altrettanto buono. Nessun riconoscimento All-Star sarebbe venuto, molti sospettavano che questo fosse dovuto alla fatica dei Celtics, ma Lewis era saldamente stabilito come uno dei migliori giocatori della NBA. Non meno autorità di Michael Jordan definì Lewis “il ragazzo più duro contro cui andare nella lega”. In una partita del 1991, Lewis fece questo a MJ:

Ora, ricordate, nessuno ha davvero bloccato il jump shot di Jordan. Che sia il suo jumper in sospensione, il suo turnaround fade-away o qualsiasi altro tiro pazzo che Jordan poteva inventarsi. Lewis lo ha bloccato quattro volte in una sola partita. Per buona misura, Lewis ha anche sepolto un’enorme tripla alla fine della partita.

Torna a quella partita nei playoff del ’93. I Celtics avevano ottenuto 48 vittorie grazie alla brillantezza di Lewis. McHale e Parish erano ancora produttivi, ma limitati. Xavier McDaniel era stato aggiunto per sostituire Bird, ma nessuno poteva davvero farlo. Kevin Gamble, Dee Brown e Rick Fox erano tutti buoni giocatori, ma non attrezzati per gestire la responsabilità aggiunta per mantenere Boston al vertice della conference. Ma Lewis lo era. Aveva fatto il passo la stagione precedente e cementato il suo status nel 1992-93 come uno dei migliori della lega.

Boston afferrò la quarta testa di serie e il vantaggio del campo di casa contro i nascenti Hornets guidati da Alonzo Mourning, Larry Johnson e Muggsy Bogues. La partita sarebbe stata molto combattuta e molti erano favorevoli a che la giovane squadra di Charlotte riuscisse ad avere la meglio. Dopo soli 13 minuti della sua serata, Lewis è crollato in campo. Al momento sembrava abbastanza innocente, se qualcuno che crolla può essere definito innocente. Lewis si è seduto quasi immediatamente. Ha lasciato il campo, ma sembrava stare bene. Non lo vedemmo mai più giocare per i Celtics.

Tornando a quella notte di luglio, quattro adolescenti chiassosi e mia madre avevano appena sentito che Reggie era svenuto di nuovo. Abbiamo speculato selvaggiamente, mentre ci rassicuravamo a vicenda che sarebbe stato bene. Forse aveva dimenticato di prendere la sua medicina per il cuore o qualcosa del genere. Ma sarebbe stato bene. Ci dissero che sarebbe tornato a giocare all’inizio del prossimo anno, in autunno.

Nel mezzo di quella rapida conversazione, l’allarme “Breaking News” suonò di nuovo, pochi minuti dopo l’originale. Ci ha portato all’attenzione come quasi nient’altro poteva fare. Sicuramente ci stavano dicendo: “Precauzione. Niente di che”. Invece, abbiamo avuto qualcosa di diverso e ricordo le parole così chiare 24 anni dopo come quando le ho sentite quella prima volta:

“Reggie Lewis è morto dopo essere collassato sul campo della Brandeis University durante un allenamento”

Silenzio. Niente più speculazioni. Niente più rassicurazioni.

“Reggie Lewis è morto…”

Stordito. Niente festeggiamenti per la nostra vittoria. Nessun viaggio a prendere la pizza.

“Reggie Lewis è morto…”

Corriamo in casa mia. Il tizio della radio deve essersi sbagliato. Ha appena ricevuto una cattiva informazione. Accendiamo il televisore e qualsiasi ripetizione estiva sia in onda viene sostituita da notizie locali dall’ospedale, da Brandeis e dal Boston Garden. Ma nessuno di loro dice qualcosa di diverso e nessuno di loro dice qualcosa che vogliamo sentire.

“Reggie Lewis è morto…”

Quando penso a questo momento, si collega ad altri due momenti per me. Il primo fu nel 1986. Mi mancava un mese per compiere otto anni. All’età di sette anni, lo sport era tutto il mio mondo, insieme ai G.I. Joe e all’andare in bicicletta. Era il mio legame con mio padre. Viaggiava molto per lavoro, ma lo sport era il nostro legame. Ho giocato a calcio e a baseball crescendo, ma la pallacanestro stava formando una presa su di me come nessuno di questi sport aveva fatto. Bird era il mio idolo, come lo era per quasi tutti gli altri bambini del New England, ma i Celtics ora avevano un ragazzo che poteva correre e saltare come quel Jordan che avevano i Bulls. Len Bias stava arrivando e per un bambino di sette, quasi otto anni, era incredibile. Ricordo di aver guardato il telegiornale per giorni intorno al Draft NBA per vedere gli highlights di Bias. Le schiacciate erano la cosa più figa in assoluto e questo ragazzo sapeva schiacciare!

Il 17 giugno 1986, poco più di una settimana dopo aver vinto il loro 16° campionato NBA, i Boston Celtics scelsero Len Bias con la seconda scelta del Draft NBA 1986. Red Auerbach avrebbe detto in seguito: “Ho pianificato per tre anni di scegliere Len Bias”. Se Red ha pianificato di prendere qualcuno, come ha fatto con Bird e McHale, sapevi che quel ragazzo sarebbe stato bravo.

La mattina del 19 giugno, mi sono trascinato in cucina per fare colazione. Il giornale era seduto sul tavolo con una foto di Bias che veniva presentato come giocatore dei Celtics. Lo presi in mano e mio padre, a casa per una volta, ci mise la mano sopra. Apparentemente la radio aveva appena trasmesso la notizia che Bias era stato portato in ospedale. Perdonate la memoria confusa, ma credo che papà abbia detto: “È malato”

OK. La gente si ammala di continuo. Non è un grosso problema. Gli daranno delle medicine e starà bene. Sono andato a fare quello che ero andato a fare. Più tardi quella mattina, o forse nel primo pomeriggio, sentiamo “Questo è appena arrivato a (qualsiasi stazione stavamo ascoltando), Len Bias è morto. Si ritiene che la morte di Bias sia legata all’uso di cocaina.”

Aspetta. Morto? Il ragazzo che può correre e saltare e schiacciare?

“Len Bias è morto…”

Che cos’è la cocaina? Perché avrebbe dovuto farlo? Era appena stato a Boston. Come ha fatto a tornare nel Maryland lo stesso giorno?

“Len Bias è morto…”

Io, sette, quasi otto anni, sono rimasto con un sacco di domande e i miei genitori sono rimasti a cercare di capire come rispondere.

“Len Bias è morto…”

Torna all’estate del 1993. I Celtics erano la mia squadra, ma un non-celtico aveva il mio cuore. L’estate precedente tutti erano stati travolti dal Dream Team, me compreso, ma una guardia dura e brava a tirare per la Croazia aveva catturato la mia immaginazione. Drazen Petrovic era diventato un favorito in ordine piuttosto breve. Apparentemente è venuto fuori dal nulla, la sua ascesa imitando quella di Reggie Lewis. Era un marcatore dominante per una squadra di reti che stava avendo successo e aveva fatto apparizioni di playoff back-to-back. Si dice che ci sia stato un battibecco contrattuale e Petrovic stava pensando di lasciare l’NBA per la Grecia, ma nessuno ha davvero lasciato l’NBA.

Nell’estate del 1992, Petrovic ha portato la Croazia, giocando in modo indipendente per la prima volta, alla partita della medaglia d’oro. Caddero contro gli Stati Uniti, solo la loro seconda sconfitta delle Olimpiadi (entrambe contro gli Stati Uniti), e rivendicarono la medaglia d’argento. Petrovic ha giocato così bene che i croati hanno anche brevemente preso il comando verso la metà del primo tempo. La sua voglia di vincere e la sua abilità di tiro erano d’ispirazione per un ragazzo che voleva solo giocare, tirare e vincere.

La mattina dell’8 giugno 1993, mi sveglio e accendo ESPN e inizio a guardare SportsCenter, come la maggior parte dei ragazzi adolescenti in America. Mentre faccio colazione prima di andare a scuola quel martedì mattina, SportsCenter manda in onda un servizio: “Drazen Petrovic dei New Jersey Nets e della squadra nazionale croata è morto in seguito ad un incidente stradale avvenuto ieri pomeriggio in Germania.”

Incidente stradale? Germania? Petrovic?

“Drazen Petrovic dei New Jersey Nets e della Nazionale Croata è morto…”

Non c’era qualche grande torneo in Europa? Non stava cercando di ottenere un nuovo contratto?

“Drazen Petrovic dei New Jersey Nets e della Nazionale Croata è morto…”

Nessun DVR per riavvolgere e riprodurre. Non c’è bisogno. Le parole sono impresse nella mia testa.

“Drazen Petrovic dei New Jersey Nets e della Nazionale Croata è morto…”

24 anni dopo Reggie e Drazen e 31 dopo Len, tutti i dettagli di quei giorni sono ancora freschi. Mancano pochi giorni al mio 39° compleanno e ho dimenticato innumerevoli cose nel corso dell’anno, ma non dimenticherò mai quei tre momenti, per sempre legati insieme nella mia mente.

Più importante, non dimenticherò mai Lewis e Bias e Petrovic. Non ho avuto la possibilità di conoscere Bias dentro e fuori dal campo. Troppo pochi di noi l’hanno fatto. Ma Petrovic era rinomato come un feroce concorrente e una superstar del basket mondiale in fiore.

Reggie era diverso. Era cresciuto a Baltimora, ma durante il suo periodo alla Northeastern University e con i Celtics, era diventato un bostoniano a tutti gli effetti. Lui e la sua famiglia erano diventati leggendari per i loro sforzi caritatevoli per aiutare i meno fortunati nell’area di Boston. Il Reggie Lewis Track and Athletic Center ospita numerosi eventi sportivi a Boston, finanziati in parte da Lewis. Nonostante i soli sei anni da Celtic, la maglia numero 35 di Lewis è appesa tra le travi. Non sempre facciamo nostri gli outsider, ma lo abbiamo fatto con Reggie, in parte a causa della sua pura forza di volontà per arrivarci.

Ricorderò Reggie per tutto ciò che ha fatto per Boston dentro e fuori dal campo, ma lo ricorderò soprattutto per avermi insegnato una lezione preziosa nel bel mezzo della sua tragica morte. Non dare il tempo per scontato. Non ce ne è garantito nessuno. Ama le persone che sono importanti per te e assicurati che lo sappiano. Fate cose buone. Aiuta gli altri. Sii una buona persona. C’è un detto che dice: “Non siamo qui per molto tempo, cerchiamo di essere qui per un buon tempo”. Approfitta quando puoi per condurre una vita buona e piena.

Il 27 luglio 1993, ho iniziato a imparare questa lezione. Invecchiando, si è radicata in me. A volte perdo la concentrazione, come facciamo tutti. Ma ogni 27 luglio, mi viene ricordato di rimettere a fuoco ciò che è importante. 24 anni dopo e la lezione è ancora più preziosa per me come marito, padre, figlio, fratello e amico.

Riposa bene Reggie. Ti ricordiamo con affetto e con amore.

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