Re del mondo: come Luigi XIV trasformò la Francia in una potenza globale

Se c’è un giorno che illustra come Luigi XIV influenzò il mondo ben oltre i confini della Francia, è il 16 novembre 1700. Quel giorno, alle 11 del mattino, le porte del Grand Cabinet du Roi, o camera del consiglio, a Versailles, si aprirono per rivelare Luigi e suo nipote diciassettenne, Philippe, duc d’Anjou. Il silenzio cadde nella stanza.

Advertisement

A 62 anni e allo zenit assoluto del suo potere, Luigi aveva un annuncio da fare. “Messieurs, ecco il re di Spagna”, disse di Filippo. “La sua nascita lo ha chiamato a questa corona, il defunto re anche per sua volontà. Tutta la nazione lo desiderava e mi ha implorato con insistenza. Era il decreto del cielo. Io l’ho accordato con piacere”

Tornando a suo nipote, aggiunse: “Sii un buon spagnolo; è ora il tuo primo dovere; ma ricordati che sei nato francese; per mantenere l’unione tra le due nazioni. È il modo per mantenerle felici e per mantenere la pace dell’Europa.”

Poi, Luigi si rivolse all’ambasciatore spagnolo: “Monsieur, salutate il vostro re”. In lacrime, l’ambasciatore si inginocchiò per baciare le mani e i piedi del suo nuovo monarca, Filippo V, ed esclamò: “Che gioia! Non ci sono più i Pirenei, sono distrutti e d’ora in poi siamo una cosa sola.”

Un ritratto di Luigi XIV nel 1701. Durante il suo regno di 72 anni, la Francia fondò colonie in India, Nord America e nei Caraibi, e scambiò conoscenze – e armamenti – con la Cina. (Foto di adoc-photos/Corbis via Getty Images)

Lo si può leggere come un atteggiamento diplomatico di altissimo livello. Si può notare che Filippo, attraverso la prima moglie di suo nonno Luigi, l’Infanta Maria Teresa, aveva la più forte pretesa ereditaria al trono di Spagna. Tuttavia, è ancora una cosa notevole che l’ambasciatore abbia detto, una prova che Luigi era un uomo che cavalcava la scena mondiale – un vero monarca globale.

Paradossalmente, Luigi è meglio ricordato oggi per i suoi successi domestici. Si è guadagnato un posto nel pantheon dei monarchi francesi attraverso le sue azioni sul fronte interno – consolidando spietatamente il suo controllo di una Francia sempre più centralizzata; indebolendo l’influenza del parlamento di Parigi e la potenza militare dei grandi nobili per darsi una base di potere sicura.

Luigi era sempre alla ricerca di aperture sulla scena mondiale. È significativo che il suo eroe fosse Alessandro Magno

E fu un maestro nel proiettare quel potere – in particolare attraverso l’enorme palazzo di Versailles, che completò tra il 1666 e il 1688. Versailles era una vetrina per i prodotti di lusso francesi. Era anche un quartier generale governativo e militare, dove il re si esercitava costantemente e passava in rassegna le sue truppe; e un parco, un museo e una galleria d’arte progettati per attrarre e impressionare i visitatori francesi e stranieri. In breve, il mondo veniva a Versailles.

Ma Luigi andava anche fuori al mondo. Questo autocrate che ha dominato gli affari interni per sette decenni era sempre a caccia di opportunità per aumentare il potere e l’influenza francese su scala globale. È significativo che il suo eroe fosse Alessandro Magno, un uomo che costruì un impero che si estendeva dall’Egitto all’India.

Là dove Alessandro guidava dal fronte, Luigi visse in tempi più complicati. Mentre vedeva la vittoria sul campo di battaglia come un modo per migliorare il suo status personale (la Francia ha combattuto tre grandi guerre – la guerra franco-olandese, la guerra dei nove anni e la guerra di successione spagnola – durante il suo lungo regno), ha anche capito l’importanza del commercio e della politica dinastica come modi per estendere la sua influenza.

Per rafforzare la sua posizione in Europa, Luigi mantenne un’alleanza francese con la Svezia; cercò ripetutamente di rendere un principe francese re di Polonia; sostenne i ribelli ungheresi nella loro lotta per liberarsi dal dominio austriaco; si alleò con l’impero ottomano (la potenza suprema nei Balcani e in Medio Oriente) e con l’elettore di Baviera contro l’Austria; e finanziò i tentativi giacobiti di liberare l’Irlanda e la Scozia dal controllo inglese.

  • Scandalo, cospirazione e l’affare dei veleni: dentro la corte di Luigi XIV
  • Cattivi costumi e un gioco di troni: dentro la corte di Napoleone Bonaparte

Un gioco di monopoli

Le alleanze di Luigi con la Spagna e l’impero ottomano erano radicate nel suo desiderio di rendere la Francia una potenza economica globale. Nel 1701, l’anno dopo che suo nipote divenne re di Spagna, le compagnie francesi ottennero il monopolio di rifornire di schiavi africani le colonie spagnole in Sud America. “Questo commercio è molto vantaggioso”, scrisse l’ambasciatore francese in Spagna nel 1701, il marchese d’Harcourt.

Per aiutare il commercio globale francese, Luigi fondò anche compagnie commerciali d’oltremare come la Compagnie des Indes, nel 1664, e costrinse principi e nobili francesi a investire in esse.

Luigi migliorò i porti francesi esistenti come Marsiglia sul Mediterraneo e Dunkerque sul Mare del Nord. Nonostante la sua distanza da Parigi, visitò Dunkerque sei volte. Divenne una base per i corsari francesi che razziavano le navi britanniche e per le spedizioni francesi a sostegno delle rivolte giacobite nelle isole britanniche. Inoltre ampliò la marina francese in una forza formidabile di più di 200 navi. (Gli inglesi, tuttavia, ridevano delle corone dorate e delle L e delle ninfe marine che strombazzavano la gloria del Re Sole, che erano scolpite sulle sue navi più grandi e le rendevano facili bersagli di distruzione)

La Francia fondò colonie commerciali in India, a Surat e Pondichéry; e nei Caraibi, nell’isola di Saint Domingue (attuale Haiti). Le redditizie piantagioni francesi di zucchero e caffè, gestite da schiavi, aiutarono a pagare i grandiosi edifici del XVIII secolo che si possono vedere oggi a Nantes e Bordeaux. Nel frattempo, la Louisiana – chiamata così in onore del Re Sole – in teoria includeva l’intera valle del Mississippi, rendendola una delle più grandi prese di terra nella storia dell’imperialismo europeo.

Versailles, ritratta nella recente serie TV con lo stesso nome come un luogo dove Luigi, almeno psicologicamente, a volte si isolava, era un centro di potere globale, equivalente alla Casa Bianca oggi. L’Escalier des Ambassadeurs o Scala degli Ambasciatori, costruita tra il 1672 e il 1679 e rivestita di marmo rosa e verde, aveva affreschi che mostravano le nazioni dei quattro continenti (asiatici, africani, americani ed europei) ammirando un busto del re come un imperatore romano. In linea con il messaggio della scala, la conversazione a Versailles riguardava Aleppo, il Siam e la Cina, così come la Francia e l’Europa.

Viaggiatori, mercanti e missionari incoraggiarono i sogni di Luigi XIV di un impero globale. Jean-Baptiste Tavernier, nella sua dedica a Luigi XIV del suo resoconto dei suoi viaggi attraverso l’Asia alla ricerca di gioielli (per i quali Luigi XIV era il suo miglior cliente), scrisse: “Mi sembra che tutti i re dell’Asia e dell’Africa saranno un giorno tuoi tributari e che tu sei destinato a comandare l’intero universo.” La dedica di una descrizione del regno del Siam (come si chiamava allora la Thailandia) da parte del missionario gesuita Guy Tachard assicurava il re che: “I posteri annovereranno tra le conquiste di Louis le Grand i re del Siam e della Cina, sottomessi alla croce di Gesù Cristo.”

I funzionari accolgono gli ambasciatori gesuiti francesi in Siam (oggi Thailandia), come raffigurato in una xilografia del XVII secolo. (Image by Bridgeman)

Il 1° settembre 1686, gli ambasciatori di Phra Narai, il re del Siam, salirono sulla Escalier des Ambassadeurs a Versailles “al suono di tamburi e trombe”. Mentre avanzavano nella stanza più lussuosa del palazzo, la Galerie des Glaces rivestita di specchi, gremita di cortigiani curiosi, si prostrarono ripetutamente – si inchinarono – quasi fino al pavimento. Dopo aver guardato Luigi per diversi minuti, uno fece un discorso in siamese, lodando “il grandissimo re che aveva conquistato tutti i suoi nemici”.

Nel 1688, il re inviò mille truppe in Siam. Phra Narai sperava di utilizzarle per controllare il suo regno. Luigi XIV gli consigliò di convertirsi al cattolicesimo, perché era la religione più adatta a infondere obbedienza ai suoi sudditi. Ma le truppe di Luigi XIV superarono se stesse cercando di conquistare Bangkok. Ci fu una rivolta. Phra Narai morì in prigione. Le bibbie francesi e i ritratti di Luigi XIV furono bruciati, le truppe francesi espulse. Una potenza asiatica aveva sconfitto un impero europeo. Per i successivi 180 anni il Siam sarebbe rimasto in gran parte chiuso in termini di interazioni con l’Europa.

Ambasciata cinese

Le relazioni di Luigi XIV con la Cina ebbero più successo. Il 15 settembre 1684, l’anno in cui ricevette la prima ambasciata dal Siam, Luigi XIV ricevette a Versailles anche un gesuita fiammingo, Philippe Couplet, accompagnato da un cinese convertito che indossava una tunica di seta verde con un gilet di broccato blu, Michael Shen Fuzong. Couplet presentò al re dei libri cinesi e una richiesta di altri missionari.

I reali guardarono Shen Fuzong mangiare con le bacchette su un piatto d’oro portato appositamente per lui. Shen Fuzong e Couplet visitarono poi i giardini di Versailles, dove le fontane furono accese in loro onore. La prima traduzione europea di Couplet delle opere di Confucio – Confucio, filosofo dei cinesi. che era in latino – fu pubblicata a Parigi e dedicata a Luigi.

Fedele alle sue ambizioni globali, Luigi XIV finanziò personalmente l’invio di sei gesuiti francesi, insegnanti di matematica, alla corte cinese. Lasciarono Brest, sulla costa bretone, nel marzo 1685 con una scorta di strumenti matematici e astronomici, arrivando in Cina nel luglio 1687 e a Pechino (oggi Pechino) nel febbraio 1688. Essi affascinarono – e furono affascinati – dal sovrano manciù della Cina, l’imperatore Kangxi, insegnandogli la matematica e l’astronomia, disegnandogli mappe celesti e terrestri e traducendo in cinese libri francesi di matematica e medicina. Nel 1692 un Editto di Tolleranza confermò loro il permesso di predicare il cristianesimo e di fare conversioni.

  • Le origini globali del Boston Tea Party
  • Le sei età della Cina

Un altro momento storico nelle relazioni sino-francesi arrivò il 2 novembre 1698, quando la prima nave francese a navigare direttamente in Cina lasciò La Rochelle. La nave tornò a Lorient (un porto fondato da Luigi XIV sulla costa bretone) il 1° agosto 1700 con un carico di porcellane cinesi bianche e blu. Versailles aveva un gusto per gli oggetti cinesi e i figli di Luigi XIV erano appassionati collezionisti. Presto vennero inviati altri sacerdoti francesi, portando altre conoscenze di astronomia, cartografia e matematica – e cannoni francesi per l’imperatore.

Sotto Luigi XIV si era stabilito un dialogo tra la corte francese e quella cinese – una monarchia parlava all’altra attraverso 5.000 miglia – 100 anni prima dell’invio della prima ambasciata britannica in Cina nel 1793. Entrambe le corti condividevano il gusto per la magnificenza, la caccia, la letteratura, la scienza e l’obbedienza. Altre missioni francesi furono inviate nel 1699, 1700, 1702 e 1703. I ritratti del re e della sua famiglia, e di Filippo V, furono esposti nella missione dei gesuiti a Pechino “per rivelare all’intero universo la magnificenza della corte di Francia”.

Quando Luigi morì, fu commemorato in cerimonie commemorative in tutto il mondo, da Città del Messico ad Aleppo

L’interesse di Luigi XIV di stabilire colonie francesi in Asia, Africa e America e la sua campagna per diffondere il cattolicesimo in tutto il mondo – per non parlare delle sue relazioni con l’impero ottomano, il Siam e la Cina – mostrano che, come il suo trisavolo Filippo II di Spagna, era un monarca veramente globale. Infatti, l’ultima ambasciata che ricevette nella Galerie des Glaces di Versailles, nel febbraio 1715, venne dalla Persia per firmare un trattato commerciale con la Francia e chiedere aiuto navale contro i governanti arabi nel Golfo. Quando Luigi XIV morì il 1° settembre 1715, fu commemorato in cerimonie commemorative in tutto il mondo, da Città del Messico ad Aleppo, così come in Francia e nel regno di Spagna di suo nipote.

Questa idea della Francia come attore internazionale e rivolto all’esterno ha resistito fino all’attuale quinta Repubblica. Nell’ultimo mezzo secolo, la nazione è diventata sempre più simile a una specie di monarchia repubblicana, forse in parte perché il generale de Gaulle era un ardente ammiratore di Luigi. I leader francesi possono non sognare più la conquista globale, ma il senso di grandezza di Luigi XIV – per usare la descrizione del presidente Macron – “jupiteriano” persiste ancora oggi.

Philip Mansel è uno storico, e l’autore di numerosi libri sulla storia della Francia e dell’impero ottomano. Il suo ultimo libro, Re del mondo: The Life of Louis XIV, è stato pubblicato da Allen Lane a luglio

Per saperne di più su Luigi XIV, ascolta la serie della BBC Radio 4 Shadow of the Sun.

Pubblicità

Questo articolo è stato pubblicato per la prima volta nell’edizione di Natale 2019 di BBC History Magazine

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.