Questo giorno nella storia

Nel villaggio di Salem, nella colonia della Baia del Massachusetts, Sarah Goode, Sarah Osborne e Tituba, una donna schiava delle Barbados, vengono accusate di pratica illegale della stregoneria. Più tardi quel giorno, Tituba, forse sotto coercizione, confessò il crimine, incoraggiando le autorità a cercare altre streghe di Salem.

I problemi nella piccola comunità puritana iniziarono il mese prima, quando Elizabeth Parris di nove anni e Abigail Williams di 11 anni, rispettivamente figlia e nipote del reverendo Samuel Parris, iniziarono ad avere attacchi e altri misteriosi malesseri. Un medico concluse che le bambine soffrivano degli effetti della stregoneria, e le ragazzine confermarono la diagnosi del medico. Con l’incoraggiamento di un certo numero di adulti nella comunità, le ragazze, che furono presto raggiunte da altri residenti di Salem “afflitti”, accusarono di stregoneria una cerchia sempre più ampia di residenti locali, soprattutto donne di mezza età, ma anche diversi uomini e persino un bambino di quattro anni. Nei mesi successivi, i residenti afflitti della zona incriminarono più di 150 donne e uomini del villaggio di Salem e delle zone circostanti per pratiche sataniche.

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Nel giugno 1692, la Corte speciale di Oyer, “sentire”, e Terminer, “decidere”, si riunì a Salem sotto il presidente William Stoughton per giudicare gli accusati. La prima ad essere processata fu Bridget Bishop di Salem, che fu trovata colpevole e giustiziata per impiccagione il 10 giugno. Altre tredici donne e quattro uomini di tutte le classi sociali la seguirono sulla forca, e un uomo, Giles Corey, fu giustiziato per schiacciamento. La maggior parte dei processati furono condannati sulla base del comportamento dei testimoni durante il procedimento vero e proprio, caratterizzato da crisi e allucinazioni che si sosteneva fossero causate dagli imputati sotto processo.

Nell’ottobre del 1692, il governatore William Phipps del Massachusetts ordinò lo scioglimento della Court of Oyer and Terminer e la sua sostituzione con la Superior Court of Judicature, che proibì il tipo di testimonianze sensazionali permesse nei processi precedenti. Le esecuzioni cessarono, e la Corte Superiore alla fine rilasciò tutti quelli in attesa di giudizio e graziò quelli condannati a morte. I processi alle streghe di Salem, che portarono all’esecuzione di 19 donne e uomini innocenti, erano effettivamente finiti.

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