Perché ci abbronziamo?

Già nell’antica Grecia la pelle chiara era un simbolo di alta classe sociale. Ci sarebbero voluti millenni prima che il tono abbronzato tipico dell’estate diventasse, per caso e grazie a un famoso stilista, un simbolo di prestigio sociale. È successo nel ventesimo secolo, nello stesso momento in cui anche l’utilità biologica di una carnagione più scura ha cominciato ad essere rivelata.

Al di là della questione estetica, l’abbronzatura ha una spiegazione scientifica: serve a proteggerci dalle radiazioni solari. La genetica spiega che, dopo molte generazioni, alcune etnie hanno toni più chiari di altre, anche se sono la moda e le questioni culturali a determinare se l’abbronzatura diventa popolare o meno.

Il nostro scudo protettivo

“L’abbronzatura è una risposta biologica all’esposizione ai raggi ultravioletti”, spiega a OpenMind Ellen Quillen, ricercatrice del Dipartimento di Genetica del Texas Biomedical Research Institute (USA).

Quando prendiamo il sole, alcune cellule della nostra pelle chiamate melanociti ci proteggono dai danni causati dalle radiazioni solari generando melanina, che agisce come uno scudo protettivo contro i raggi luminosi.

Vista trasversale che mostra il tono della pelle che diventa più scuro a causa della produzione di più melanina per superare i danni della melanina causati dai raggi UV. Credit: Scientific Animations.

Questo tipo di radiazioni provoca mutazioni nel DNA – con il rischio di causare il cancro – e rompe i nutrienti come l’acido folico, responsabile del buon funzionamento delle cellule. Danneggia anche il collagene e altre proteine della pelle, il che aumenta la comparsa delle rughe.

“La melanina è prodotta e confezionata in vescicole che vengono trasportate e accumulate intorno alle cellule per proteggere il loro DNA dalle radiazioni ultraviolette”, dice Paola Pasquali, dermatologa e membro del Comitato Media e Relazioni Pubbliche dell’Accademia Europea di Dermatologia e Venereologia.

Quando ci mettiamo al sole, i suoi raggi attivano le cellule che secernono melanina. Questo pigmento assorbe le radiazioni e ci rende marroni. “È un meccanismo di difesa”, dice Pasquali.

I geni determinano l’abbronzatura

Le persone con la pelle più scura secernono più melanina e, quindi, sono meno sensibili a questa radiazione. “Il livello di melanina nella pelle è diverso nei diversi gruppi etnici”, dice a OpenMind Christine Lind Behrens dell’Unità di Prevenzione e Informazione della Danish Cancer Society.

In base a ciò, una persona può avere un tipo di pelle da 1 a 6. L’1 corrisponderà a chi è molto sensibile al sole (tipico dei paesi nordici), mentre il 6 sarà associato alle persone con la pelle molto scura (comune in Africa), che non si scottano quasi mai. Per aumentare la consapevolezza dei danni solari alla pelle, la Danish Cancer Society e la Fondazione TrygFonden hanno lanciato la campagna “Help a Dane”.

Gli etiopi hanno la pelle molto scura, che secerne molta melanina per difendersi dalle radiazioni solari, molto alte in quella regione. Credit: Rod Waddington

Gli esperti sottolineano che l’eccesso di radiazioni è dannoso per chiunque. “Con un’esposizione sufficiente ai raggi ultravioletti tutti, non importa quanta melanina producono, avranno danni solari”, avverte Quillen.

Perché un gruppo etnico è più scuro di un altro? È dovuto alla componente genetica, ereditata dopo molte generazioni. Così una persona con la pelle scura avrà antenati che vivevano vicino all’equatore, dove le radiazioni sono molto intense durante tutto l’anno.

“Nel tempo, la selezione naturale ha favorito le varianti genetiche che portano le persone che vivono in questi ambienti con alte radiazioni ultraviolette a produrre molta melanina per la loro protezione”, dice Quillen. Dopo diversi secoli, le varianti genetiche sono state trasferite ai loro attuali discendenti, che possono vivere o meno nella stessa zona dei loro antenati.

Chanel ha lanciato l’abbronzatura

Anche se è la componente genetica a stabilire un tono di pelle specifico per un gruppo etnico, le questioni culturali influenzano le connotazioni di questi toni. In India, molte donne, per lo più di carnagione scura, cercano di schiarire la loro pelle, imitando il modello occidentale.

La stilista di Alta Moda Coco Chanel rende la pelle abbronzata alla moda negli anni ’20. Credit: Time/Getty

In altri paesi asiatici come la Cina o la Corea, le donne evitano il sole per mantenere la loro pelle chiara perché sembra più bella di una carnagione abbronzata. Sono anche preoccupate per il rischio di cancro, come ha rivelato uno studio sulle donne asiatiche che vivono in Australia.

“In un certo senso è una questione culturale e dipende anche dalla moda. In India aggiungono qualcosa alla crema solare per far sembrare la pelle più bianca, mentre molti danesi vogliono tornare dalle loro vacanze al sole con un’abbronzatura”, dice Lind Behrens.

Dall’antica Grecia, la pelle chiara è stata vista come indicativa delle classi sociali elevate, che non dovevano lavorare dal sole in su al sole in giù come gli schiavi, con le loro pelli più abbronzate. Fu la stilista francese Coco Chanel che, negli anni ’20, promosse involontariamente l’abbronzatura dopo essersi bruciata durante una gita in barca. Così finì l’associazione della pelle abbronzata con le classi inferiori.

Da allora, l’abbronzatura è stata venerata in Occidente, con cabine abbronzanti, salviette abbronzanti e un ampio arsenale di cosmetici. Anche se prendere il sole è positivo per stimolare la sintesi della vitamina D, dovrebbe essere fatto in piccole dosi e sempre con protezione. “Il sole di oggi è l’invecchiamento prematuro di domani”, ci ricorda Pasquali.

Di Laura Chaparro

@laura_chaparro

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