Morte nera

La morte nera fu una pandemia di peste che devastò l’Europa dal 1347 al 1352 d.C., uccidendo circa 25-30 milioni di persone. La malattia, causata da un batterio bacillus e portata dalle pulci dei roditori, ebbe origine in Asia centrale e fu portata da lì in Crimea dai guerrieri e commercianti mongoli. La peste entrò in Europa attraverso l’Italia, portata dai ratti sulle navi commerciali genovesi che navigavano dal Mar Nero. Era conosciuta come la Morte Nera perché poteva far diventare la pelle e le piaghe nere, mentre altri sintomi includevano febbre e dolori articolari. Con fino a due terzi dei malati che morivano a causa della malattia, si stima che tra il 30% e il 50% della popolazione di quei luoghi colpiti morì a causa della Morte Nera. Il tasso di mortalità fu così alto che ebbe conseguenze significative su tutta la società medievale europea, con una carenza di agricoltori che portò alla richiesta di porre fine alla servitù della gleba, una generale messa in discussione dell’autorità e ribellioni, e l’intero abbandono di molte città e villaggi. Ci vollero 200 anni prima che la popolazione europea tornasse al livello visto prima della peste nera.

Cause &Sintomi

La peste è una malattia causata da un batterio bacillo che viene portato e diffuso da pulci parassite sui roditori, in particolare il ratto marrone. Ci sono tre tipi di peste, e tutti e tre erano probabilmente presenti nella pandemia della peste nera. La peste bubbonica, la più comune durante l’epidemia del 14° secolo CE, causa gravi gonfiori all’inguine e alle ascelle (i linfonodi) che assumono un colore nero nauseante, da cui il nome di peste nera. Le piaghe nere che possono coprire il corpo in generale, causate da emorragie interne, erano conosciute come bolle, da cui la peste bubbonica prende il nome. Altri sintomi sono febbre impetuosa e dolori articolari. Se non trattata, la peste bubbonica è fatale tra il 30 e il 75% delle infezioni, spesso entro 72 ore. Gli altri due tipi di peste – pneumonica (o polmonare) e setticemica – sono solitamente fatali in tutti i casi.

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I terribili sintomi della malattia furono descritti da scrittori dell’epoca, in particolare dallo scrittore italiano Boccaccio nella prefazione al suo Decamerone del 1358. Uno scrittore, il poeta gallese Ieuan Gethin fece forse il miglior tentativo di descrivere le piaghe nere che vide in prima persona nel 1349 CE:

Vediamo la morte venire in mezzo a noi come un fumo nero, una piaga che taglia i giovani, un fantasma senza radici che non ha pietà per un bel volto. Guai a me dello scellino dell’ascella… Ha la forma di una mela, come la testa di una cipolla, un piccolo bubbone che non risparmia nessuno. Grande è il suo ribollire, come una cenere ardente, una cosa dolorosa di colore cinereo… Sono simili ai semi dei piselli neri, frammenti rotti di fragile carbone marino… ceneri delle bucce dell’erba gallina, una moltitudine mista, una piaga nera come mezzo penny, come bacche…(Davies, 411).

Diffusione

Il XIV secolo d.C. in Europa aveva già dimostrato di essere un disastro anche prima dell’arrivo della peste nera. Una precedente pestilenza aveva colpito il bestiame, e c’erano stati fallimenti nei raccolti a causa dell’eccessivo sfruttamento della terra, che hanno portato a due grandi carestie in tutta Europa nel 1316 CE e nel 1317 CE. C’era anche la turbolenza delle guerre, specialmente la guerra dei cent’anni (1337-1453 CE) tra Inghilterra e Francia. Anche il tempo stava peggiorando, dato che il ciclo insolitamente temperato del 1000-1300 d.C. ora lasciava il posto all’inizio di una “piccola era glaciale” dove gli inverni erano sempre più freddi e lunghi, riducendo la stagione della crescita e, di conseguenza, il raccolto.

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Spread of the Black Death
by Flappiefh (CC BY-SA)

Una peste devastante che colpisce gli esseri umani non era un fenomeno nuovo, con una grave epidemia che si è verificata a metà del 5° secolo CE che ha devastato l’area del Mediterraneo e Costantinopoli, in particolare. La peste nera del 1347 d.C. entrò in Europa, probabilmente attraverso la Sicilia, quando fu portata lì da quattro navi genovesi di grano infestate dai ratti e provenienti da Caffa, sul Mar Nero. La città portuale era stata assediata dai Tartari-Mongoli che avevano catapultato cadaveri infetti in città, e fu lì che gli italiani presero la peste. Un’altra origine era rappresentata dai commercianti mongoli che usavano la Via della Seta e che avevano portato la malattia dalla sua fonte in Asia centrale, con la Cina specificatamente identificata a seguito di studi genetici nel 2011 CE (anche se il Sud-Est asiatico è stato proposto come fonte alternativa e la prova storica effettiva di un’epidemia causata dalla peste in Cina durante il XIV secolo CE è debole). Dalla Sicilia, non era che un breve passo verso la terraferma italiana, anche se una delle navi di Caffa aveva raggiunto Genova, era stata rifiutata e aveva attraccato a Marsiglia, e poi a Valencia. Così, alla fine del 1349 d.C., la malattia era stata portata lungo le rotte commerciali in Francia, Spagna, Gran Bretagna e Irlanda, che furono tutti testimoni dei suoi terribili effetti. Diffondendosi a macchia d’olio, colpì la Germania, la Scandinavia, gli stati baltici e la Russia nel 1350-1352 d.C.

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Anche se si diffuse senza controllo, la peste nera colpì alcune aree molto più gravemente di altre.

I medici medievali non avevano idea di organismi microscopici come i batteri, e quindi erano impotenti in termini di trattamento, e dove avrebbero potuto avere la migliore possibilità di aiutare le persone, nella prevenzione, erano ostacolati dal livello di igiene che era spaventoso rispetto agli standard moderni. Un’altra strategia utile sarebbe stata quella di mettere in quarantena le aree ma, poiché le persone fuggivano in preda al panico ogni volta che scoppiava un caso di peste, portavano inconsapevolmente la malattia con loro e la diffondevano ancora più lontano; i ratti facevano il resto.

C’erano così tanti morti e così tanti corpi che le autorità non sapevano cosa farne, e i carri ammassati di cadaveri diventarono uno spettacolo comune in tutta Europa. Sembrava che l’unica cosa da fare fosse stare fermi, evitare le persone e pregare. La malattia fece finalmente il suo corso nel 1352 d.C., ma si sarebbe ripresentata, con epidemie meno gravi, per tutto il resto del periodo medievale.

Tasso di mortalità

Anche se si diffuse senza controllo, la peste nera colpì alcune aree molto più gravemente di altre. Questo fatto e le morti spesso esagerate degli scrittori medievali (e di alcuni moderni) significa che è estremamente difficile valutare con precisione il numero totale dei morti. A volte intere città, per esempio Milano, riuscirono ad evitare effetti significativi, mentre altre, come Firenze, furono devastate – la città italiana perse 50.000 dei suoi 85.000 abitanti (Boccaccio sostenne la cifra impossibile di 100.000). Si dice che Parigi abbia seppellito 800 morti ogni giorno al suo picco, ma altri luoghi in qualche modo hanno mancato la carneficina. In media il 30% della popolazione delle aree colpite fu uccisa, anche se alcuni storici preferiscono una cifra più vicina al 50%, e questo fu probabilmente il caso delle città più colpite. Le cifre del numero di morti variano quindi da 25 a 30 milioni in Europa tra il 1347 e il 1352 d.C. La popolazione europea non sarebbe tornata ai livelli pre-1347 CE fino al 1550 CE circa.

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Citizens of Tournai Bury Their Dead
by Pierart dou Tielt (Public Domain)

Conseguenze sociali

Le conseguenze di un così grande numero di morti furono gravi, e in molti luoghi, la struttura sociale della società si ruppe. Molte piccole aree urbane colpite dalla peste furono abbandonate dai loro abitanti che cercarono sicurezza nelle campagne. L’autorità tradizionale – sia governativa che della chiesa – fu messa in discussione, perché come poteva un popolo subire tali disastri? Non erano forse i governanti e Dio in qualche modo responsabili? Da dove veniva questo disastro e perché era così indiscriminato? Allo stesso tempo, la pietà personale aumentò e fiorirono le organizzazioni caritatevoli.

Nell’agricoltura, coloro che potevano lavorare erano in grado di chiedere un salario &l’istituzione della servitù della gleba era condannata.

La peste nera, come suggerisce il suo nome, fu data una personificazione per aiutare le persone a capire cosa stava succedendo loro, di solito rappresentata nell’arte come il Tristo Mietitore, uno scheletro a cavallo la cui falce tagliava indiscriminatamente le persone nel fiore degli anni. Molte persone erano semplicemente sconcertate dal disastro. Alcuni pensarono che fosse un fenomeno soprannaturale, forse collegato all’avvistamento della cometa del 1345 CE. Altri incolpavano i peccatori, in particolare i Flagellanti della Renania che sfilavano per le strade frustandosi e invitando i peccatori a pentirsi in modo che Dio potesse revocare questa terribile punizione. Molti pensavano che fosse un inspiegabile trucco del Diavolo. Altri ancora incolparono i nemici tradizionali, e vecchi pregiudizi furono alimentati portando ad attacchi e persino a massacri di gruppi specifici, in particolare gli ebrei, migliaia dei quali fuggirono in Polonia.

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Le pandemie più letali della storia
da South Front (See Original Source)

Anche quando la crisi era passata, c’erano ora problemi pratici da affrontare. Con non abbastanza lavoratori per soddisfare le necessità, i salari e i prezzi salirono alle stelle. La necessità di coltivare per sfamare la gente si sarebbe rivelata una sfida seria, così come l’enorme caduta della domanda di beni manifatturieri, dato che c’erano semplicemente molte meno persone per comprarli. Nell’agricoltura in particolare, coloro che potevano lavorare erano nella posizione di chiedere un salario, e l’istituzione della servitù della gleba, dove un lavoratore pagava l’affitto e l’omaggio a un padrone e non andava mai avanti, era condannata. Era nata una forza lavoro più flessibile, più mobile e più indipendente. Seguirono disordini sociali e spesso scoppiarono vere e proprie ribellioni quando l’aristocrazia cercò di combattere queste nuove richieste. Rivolte degne di nota furono quelle di Parigi nel 1358 d.C., Firenze nel 1378 d.C. e Londra nel 1381 d.C. I contadini non ottennero tutto quello che volevano, e la richiesta di tasse più basse fu un fallimento significativo, ma il vecchio sistema del feudalesimo era scomparso.

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Dopo le grandi carestie del 1358 e 1359 d.C. e le occasionali recrudescenze, anche se meno gravi, della peste nel 1362-3 d.C., e ancora nel 1369, 1374 e 1390 d.C., la vita quotidiana per la maggior parte delle persone migliorò gradualmente entro la fine del 1300 d.C. Il benessere generale e la prosperità dei contadini progredirono anche perché una popolazione ridotta ridusse la competizione per la terra e le risorse. Anche gli aristocratici proprietari terrieri non tardarono a raccogliere le terre non reclamate da coloro che erano morti, e anche i contadini in ascesa potevano considerare di aumentare le loro proprietà terriere. Le donne, in particolare, ottennero alcuni diritti di proprietà che non avevano avuto prima della peste. Le leggi variavano a seconda della regione, ma in alcune parti dell’Inghilterra, per esempio, alle donne che avevano perso il marito fu permesso di tenere la sua terra per un certo periodo fino a quando non si fossero risposate o, in altre giurisdizioni più generose, se si fossero risposate, non avrebbero perso la proprietà del loro defunto marito, come era successo in precedenza. Mentre nessuno di questi cambiamenti sociali può essere direttamente collegato alla peste nera stessa, e in effetti alcuni erano già in corso anche prima dell’arrivo della peste, l’onda d’urto che la peste nera inflisse alla società europea fu certamente un fattore che contribuì e accelerò i cambiamenti che avvennero nella società mentre il Medioevo volgeva al termine.

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