Mi sono rotto una gamba

Nel marzo 2016, mi sono rotto una gamba dopo aver camminato e remato per 600 chilometri lungo l’Isola del Sud della Nuova Zelanda. Per prima cosa, guardate il mini-filmato qui sopra su come ho affrontato la rottura della mia gamba, e poi leggete di più sul mio viaggio qui sotto. Puoi anche iniziare con il primo dei sei saggi sulla Nuova Zelanda per tutta la storia.

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OMALES BAY e KINGS CANYON NATIONAL PARK, California – “Sei americano?” chiede il mio pilota di elicottero neozelandese. “Promettimi solo che non voterai per Donald Trump e ti porterò volentieri all’ospedale.”

Cerco di tirare fuori la migliore risata possibile, nonostante il dolore lancinante che sento. Anche se rompermi una gamba nel bel mezzo del mio epico viaggio di 1.300 chilometri di escursioni a piedi e in canoa attraverso l’Isola del Sud della Nuova Zelanda è stato uno degli eventi più drammatici della mia vita, è chiaro che, per il mio paramedico e pilota di elicottero, tirare su un escursionista americano ferito con un argano e portarlo in ospedale è una tipica giornata di lavoro.

“Prometto”, dico. “Non voterò per lui, e non credo che nessuna persona riflessiva lo farà.”

“All’ospedale allora”, dice lui. “Consideriamo le elezioni come un test americano del QI”.

All’ospedale neozelandese di Greymouth, il medico mi informa che la mia caduta da un ripido argine del fiume ha provocato una frattura a spirale del perone. Decide rapidamente di mandarmi in ambulanza da un chirurgo ortopedico a Christchurch, che mi dice che dovrà inserire delle viti e una placca di titanio nella mia gamba per assicurarsi che il mio osso guarisca correttamente. Sono sollevato quando mi viene detto che l’assicurazione neozelandese contro gli infortuni coprirà completamente il costo del mio salvataggio e delle cure – un assaggio di compassione governativa che sicuramente scioccherebbe e offenderebbe Donald Trump.

Il medico mi dice che non potrò lasciare la Nuova Zelanda per due settimane dopo l’intervento, cancellando le mie paure di non potermi più incontrare con gli amici che ho incontrato qui. I miei amici kiwi Brittany e Andy – soprannominati la mia “squadra logistica” a causa del notevole aiuto che mi hanno dato per mantenere il mio viaggio zaino in spalla senza intoppi – mi fanno visita in ospedale subito dopo l’intervento, portando sacchetti dei miei orsetti gommosi preferiti (Haribo Sweet & Sour, che non sono venduti negli Stati Uniti). Noi tre passiamo il tempo a chiacchierare e a frequentare il mio compagno di stanza in ospedale, un irritabile ma adorabile idraulico settantenne di nome Jim, che riesce a litigare con ogni membro del personale ospedaliero che cerca di aiutarlo. Qualche giorno dopo, mi lascio alle spalle l’orribile cibo dell’ospedale e mi trasferisco nell’eccellente hotel The George di Christchurch, dove dormo costantemente e sopravvivo con il servizio in camera. Alcuni dei miei amici mi dicono che sono un po’ gelosi del fatto che io stia vivendo la loro fantasia segreta di vivere in una stanza d’albergo, abbuffandosi di programmi televisivi e facendosi consegnare la colazione, il pranzo e la cena a letto. Naturalmente, faccio subito notare che si sbagliano a fantasticare: la novità della mia esperienza si esaurisce in un paio di giorni e cede immediatamente il passo alla totale miseria di essere intrappolato in una stanza d’albergo in una delle più belle destinazioni al mondo per le avventure selvagge.

Ho un po’ di sollievo dalla mia frustrazione quando la coppia tedesca Carsten e Lena, che ho incontrato durante le escursioni sul famigerato Richmond Range, viene a Christchurch per portarmi a cena. Mi rattrista sapere che hanno temporaneamente smesso di percorrere il Te Araroa dopo che un infortunio al ginocchio ha impedito a Carsten di fare escursioni. Pochi giorni dopo, Charlotte, la guida francese della natura che ho incontrato durante un’escursione nell’Arthur’s Pass National Park, mi sorprende presentandosi a Christchurch. Morivo dalla voglia di mangiare del buon ramen da quando ho iniziato le escursioni in Nuova Zelanda, così, noi due andiamo a cena in un locale giapponese vicino chiamato Samurai Bowl. Charlotte non ha mai mangiato ramen – a quanto pare, le lezioni di ramen e bacchette non sono comuni nelle Alpi francesi – ma, dopo qualche pungolo, diventa subito una fan (del ramen, non delle bacchette).

“Cosa succederà a tutte le tue gocce di cibo? Chiede Charlotte, mentre mangiamo. Prima di iniziare il mio tentativo di attraversare l’Isola del Sud, ho inviato otto scatole, piene di cibo, a luoghi in tutta l’isola per raccogliere lungo il mio percorso.

“È impossibile sopravvalutare l’euforia che deriva dal poter affrontare un’escursione faticosa dopo tre mesi di immobilità, e mi rendo conto che, non nonostante ma a causa del mio incidente, mi sento più appassionato di grandi avventure che mai.”

“Sono tutti seduti in mezzo al nulla nella natura selvaggia,” dico. “Non ho modo di prenderli ora”.

“Probabilmente potrei trovarli”, dice Charlotte con un sorriso malizioso.

“Posso darti le coordinate, se vuoi”, dico. “

Così, dopo che Charlotte mi ha caritatevolmente spinto su una sedia a rotelle fino alla spiaggia di New Brighton in modo che potessi prendere un po’ d’aria fresca e fare un po’ di spesa – i negozi di alimentari sono sorprendentemente faticosi da navigare con le stampelle – Charlotte si dirige attraverso la Nuova Zelanda in una grande caccia al tesoro per trovare le mie rimanenti gocce di cibo.

Quando il mio medico mi autorizza finalmente a tornare a Los Angeles, passo la maggior parte dei due mesi successivi a montare un film documentario nel mio appartamento, immobile. La stupida gelosia dei miei amici per il fatto che posso lavorare da casa continua, mentre io impazzisco lentamente perché non sono in grado di fare nessuna escursione e nemmeno di guidare la mia macchina (con cambio a mano) fino ai miei caffè preferiti. Anche se sono devastato dal fatto che sono seduto nel mio appartamento di Los Angeles invece di completare il mio percorso attraverso la Nuova Zelanda, Charlotte riesce a scaldarmi il cuore e a mantenere alto il mio spirito con messaggi dalla Nuova Zelanda. Con il passare delle settimane, mi manda continuamente aggiornamenti fotografici e video della sua impressionante avventura neozelandese per trovare (e mangiare) le mie gocce di cibo oscuramente posizionate.

“Penso che questo sia il viaggio più incredibile che abbia fatto in Nuova Zelanda”, mi dice in un messaggio una notte dopo aver trovato una delle mie scatole di cibo in una posizione remota sul bordo di un lago e poi essere salita in cima a una montagna vicina. “Dovresti tornare. Manchi a tutti qui. Anche gli alberi, gli opossum, i raggi del sole e i fiori sussurrano il tuo nome. E anche i burroni sentono molto la tua mancanza”. So che ha ragione. Dovrò tornare.

Dopo un ulteriore intervento chirurgico e quasi tre mesi di recupero, la mia gamba diventa abbastanza forte per camminare quasi normalmente. Quando vado a filmare il matrimonio della mia amica del college Susan a Seattle, ho abbastanza resistenza per fare kayak sul lago Union e andare in bicicletta per qualche ora a Bainbridge Island con la mia amica Anna. Mi sento ancora più ispirata quando ricevo la notizia che Carsten e Lena sono riusciti a finire la loro escursione di 3.000 chilometri Te Araroa, dopo aver dato al ginocchio di Carsten un paio di settimane di riposo. Quando arriva il weekend del 4 luglio, mi sento abbastanza ambizioso da partire per il mio annuale viaggio in kayak-camping del giorno dell’indipendenza. I miei amici – Parker, un pastore dell’Alabama, Samantha, un’attrice di Austin, e Whitney, un ingegnere architettonico del Texas – e io guidiamo fino alla baia di Tomales nella California del Nord, dove leghiamo la nostra attrezzatura da zaino ai kayak e remiamo per sette miglia fino a un campeggio per soli passeggeri sulla costa occidentale della baia. In linea con la nostra tradizione annuale, passiamo la notte a mangiare torta e a guardare i fuochi d’artificio dalla spiaggia, con un tostato fuoco da campo e cioccolata calda per tenerci caldi.

Al mattino, dopo un pranzo a base di ostriche crude al delizioso e alla moda Hog Island Oyster Co, Samantha e Whitney tornano a Los Angeles. Io e Parker decidiamo invece di fare un rapido giro di San Francisco prima di guidare verso sud-est attraverso la California fino al Kings Canyon National Park. Sono pronto a mettere la mia gamba appena guarita ad un vero test: un viaggio di 14 miglia con lo zaino in spalla fino a Paradise Valley.

All’inizio, la mia gamba, la caviglia e il ginocchio sono molto doloranti e un po’ doloranti, ma man mano che mi abituo alle escursioni, gli scricchiolii e i dolori alla gamba diminuiscono. È impossibile sopravvalutare l’euforia che deriva dal poter affrontare un’escursione faticosa dopo tre mesi di immobilità, e mi rendo conto che, non nonostante ma a causa del mio incidente, mi sento più appassionato che mai alle grandi avventure.

Parker ed io saliamo per 1.700 piedi di altezza su per la valle apparentemente sconfinata, circondati da enormi lastre di granito e imponenti alberi di sequoia. Quando raggiungiamo le scintillanti Mist Falls, mi sento così forte che, quando sistemiamo la mia macchina fotografica, sono in grado di sollevare Parker da terra per posare per la nostra foto.

La mia gamba è ufficialmente intatta. Presto sarò pronto a pianificare il mio ritorno in Nuova Zelanda, per completare la seconda metà della mia traversata dell’Isola del Sud della Nuova Zelanda di 1.200 chilometri. WB

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