Il fantino di Justify, Mike Smith, è alto nonostante sia 5’4″

Mike Smith è tutt’altro che il più grande atleta con i suoi 5’4″ e 114 libbre. Nonostante sia piccolo di statura, il 52enne fantino ha una lista di successi che rivaleggia con i migliori atleti di altri sport. Secondo America’s Best Racing, Smith ha 5.462 vittorie nel corso della sua carriera, e ha 14.333 finiture top-three.

Smith è riuscito a superare la maggior parte dei suoi concorrenti, e rimane uno dei migliori fantini nonostante sia molto più vecchio della maggior parte degli altri fantini. Smith ha fatto più di 33.000 partenze grazie alla sua enorme dedizione nel mantenersi in piena forma. L’allenatore di Smith, Brian Killion, che lavora con atleti professionisti in diversi sport, nota che Smith è l’atleta più condizionato con cui lavora.

“Perché ha così tanto successo? ha spiegato Killon al New York Times. “Questo qui. Non ho mai avuto nessuno così ben condizionato come questo ragazzo. Se mi allenassi come mi alleno io, sverrei.”

C’è un lato oscuro nelle corse dei cavalli: alcuni fantini prendono misure drastiche per mantenere il peso. Ogni gara ha linee guida rigorose per garantire che il cavallo non sia sovraccaricato e che abbia la capacità di raggiungere la massima velocità.

“Se affronti 118, arrivi a pesare 115”, ha spiegato Smith al Paulick Report. “Non è male. Tre o quattro libbre più in basso di così, è allora che ti prende davvero. E puoi farlo per una gara, ma devi ricordarti che potresti averne altre cinque prima di quella. Non sei al meglio. Non puoi esserlo.”

Smith ha notato che ha visto alcuni cambiamenti più sani dai fantini negli ultimi anni.

“Mi piacerebbe pensare che tante decisioni sbagliate siano state prese perché non eravamo abbastanza idratati e non avevamo il cibo in corpo”, ha notato Smith al Paulick Report. “Non credo che ci siamo resi conto ai tempi di quanto sia importante idratare il corpo e di quanto sia importante il cibo. È carburante, carburante per il corpo, e penso che allora non ci pensavamo molto. Si cercava solo di ottenere il più leggero possibile e non ci si preoccupava di come ci si sentiva.”

Smith ha due vittorie ciascuna al Kentucky Derby, Preakness Stakes e Belmont. Smith ha l’opportunità di aggiungere una Triple Crown al suo curriculum grazie a Justify. L’allenatore Bob Baffert e Smith hanno una lunga relazione che risale al 1998.

“A Mike non interessa altro che vincere a questo punto della sua vita”, ha detto Baffert a Sports Illustrated. “Guardatelo quando vince. Non si alza a festeggiare, lascia solo che il cavallo si tiri su come si deve. Quelli che si alzano in piedi, si appoggiano da una parte o dall’altra e alzano le mani, questo fa perdere l’equilibrio al cavallo. Mike capisce l’intera faccenda. È un professionista. Si comporta come se ci fosse stato.”

Secondo Sports Illustrated, Baffert e Smith avevano fatto coppia nel 2002 sul cavallo Vindication. Dopo che Smith ha portato Vindication alla vittoria alla Breeders’ Cup, Baffert ha scelto di sostituire Smith con Jerry Bailey per il Kentucky Derby. Più di un decennio dopo, Smith è a una vittoria di distanza da una Triple Crown grazie alla fiducia di Baffert nel fantino.

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