Franz Anton Mesmer

Franz Mesmer nacque il 23 maggio 1734 nel villaggio di Itznang, in Svizzera. All’età di 15 anni entrò nel Collegio dei Gesuiti a Dillingen in Baviera, e da lì andò nel 1752 all’Università di Ingolstadt, dove studiò filosofia, teologia, musica e matematica. Alla fine decise di intraprendere la carriera medica. Nel 1759 entrò all’Università di Vienna, ricevendo la laurea in medicina nel 1766.

Mesmer si stabilì poi a Vienna e cominciò a sviluppare il suo concetto di un fluido invisibile nel corpo che influenzava la salute. All’inizio utilizzò dei magneti per manipolare questo fluido, ma gradualmente arrivò a credere che questi non erano necessari, che, infatti, qualsiasi cosa toccasse si magnetizzava e che un fluido salutare emanava dal suo stesso corpo. Mesmer credeva che un rapporto con i suoi pazienti fosse essenziale per la cura e lo otteneva con diversi ornamenti. Le sue stanze di trattamento erano pesantemente drappeggiate, la musica veniva suonata, e Mesmer appariva in lunghe vesti viola.

I metodi di Mesmer erano disapprovati dall’establishment medico di Vienna, così nel 1778 si trasferì a Parigi, sperando in una migliore accoglienza delle sue idee. In Francia ottenne una popolarità schiacciante, tranne che tra i medici. Sulla base dell’opinione medica, il governo francese fece ripetuti sforzi per screditare Mesmer. In un periodo di agitazione politica e rivoluzione, tali sforzi furono visti come tentativi di impedire alla maggioranza di godere della salute, e la popolarità del mesmerismo continuò senza sosta. Tuttavia, sotto la continua pressione, Mesmer si ritirò in Svizzera all’inizio della Rivoluzione Francese, dove trascorse i rimanenti anni della sua vita.

I critici focalizzarono l’attenzione sui metodi di Mesmer e insistettero che le cure esistevano solo nella mente del paziente. Gli studi del 19° secolo sul lavoro di Mesmer da parte di James Braid e altri in Inghilterra dimostrarono che l’aspetto importante del trattamento di Mesmer era la reazione del paziente. Braid introdusse il termine “ipnotismo” e insistette che i fenomeni ipnotici erano essenzialmente fisiologici e non associati ad un fluido. Ancora più tardi gli studi in Francia di A. A. Liebeault e Hippolyte Bernheim attribuirono i fenomeni ipnotici a forze psicologiche, in particolare alla suggestione. Mentre subiva questa trasformazione scientifica nel XIX secolo, il mesmerismo, in altri ambienti, divenne più strettamente associato all’occultismo, allo spiritismo e alla guarigione della fede, fornendo in quest’ultimo caso la base della Scienza Cristiana.

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