Ernest Everett Just (1883-1941)

Ogni università è come un microcosmo della società che la circonda. Nel mondo accademico troviamo relazioni personali e professionali intrecciate, periodi di cooperazione efficace alternati ad aspre controversie, e le stesse intense emozioni e aspirazioni che si vedono nel mondo degli affari o del governo. Gli accademici discutono tra loro su fatti e interpretazioni e con l’amministrazione sulle priorità dell’insegnamento e sul finanziamento della ricerca. Come in qualsiasi organizzazione, per avere successo in un’università si deve sviluppare un’attitudine a navigare in un’intricata rete di impedimenti e obblighi; per il nostro soggetto di oggi, il biologo Ernest Everett Just, questa è stata la più grande sfida della sua vita.Just è nato a Charleston, South Carolina nel 1883. Sua madre, l’unico sostentatore della famiglia per la maggior parte della sua infanzia, faceva due lavori: come insegnante durante l’anno scolastico e nelle miniere di fosfato a James Island quando la scuola non era in sessione. Aveva grandi speranze per l’istruzione di suo figlio, e fu devastato quando un attacco di tifo gli fece dimenticare come leggere e scrivere in giovane età. L’apprendimento fu lento e difficile, tanto che sua madre rinunciò ad insegnargli quando sembrò che non stesse facendo progressi. Just perseverò da solo e riuscì a recuperare le abilità perdute, anche se l’esperienza gli lasciò ricordi amari. Avendo assistito in prima persona alla sua straordinaria intelligenza e tenacia, la madre di Just lo spinse a realizzarsi. Sperando di prepararlo per una carriera nel campo dell’istruzione, lo mandò in una scuola della Carolina del Sud quando aveva 13 anni, poi in una scuola superiore di preparazione al college nel New Hampshire. Ha continuato a laurearsi magna cum laude al Dartmouth College con speciali onori in zoologia, il campo che sarebbe poi diventato la sua vocazione. Anche se sua madre non ha vissuto per vedere il suo successo al college, Just ha onorato il suo amore costante per l’istruzione e ha realizzato il suo sogno per lui, insegnando. In comune con molti laureati neri del suo tempo, Just non è stato in grado di trovare un ingresso in diverse prestigiose università dominate dai bianchi, invece di prendere una posizione di insegnamento presso la storicamente nera Howard University nel 1907. Inizialmente insegnava solo inglese e retorica, ma nel giro di pochi anni fu in grado di spostarsi in un dipartimento di biologia appena formato, diventando infine capo di un dipartimento di zoologia ancora più nuovo nel 1912. Più o meno nello stesso periodo iniziò a lavorare come assistente di ricerca presso il Marine Biological Laboratory di Woods Hole nel Massachusetts, dove eseguì esperimenti sulla fecondazione delle uova di invertebrati marini e perseguì un dottorato in zoologia all’Università di Chicago, che completò nel 1916.Nei primi anni ’20, Just era senza dubbio il membro più prestigioso della facoltà della Howard University. Era uno dei pochi uomini di colore ad aver conseguito un dottorato in una grande università americana, oltre ad essere una presenza rispettata nel laboratorio di Woods Hole, dove il suo approccio sperimentale era ampiamente ammirato. Ma Just era un pesce grosso in un piccolo stagno; Howard era un’istituzione relativamente poco finanziata dove era improbabile che la sua ricerca venisse sostenuta e dove ci si aspettava che si dedicasse principalmente all’insegnamento. Questi problemi furono ulteriormente esacerbati dalla comparsa sulla scena del presidente di Howard, Mordecai Johnson, nel 1926. Johnson, che in seguito avrebbe messo insieme una formidabile facoltà di accademici neri a Howard, era un uomo con una visione. Purtroppo, questa visione aveva poco spazio per il già dominante Just e il suo dipartimento di zoologia. Johnson si accaparrava il controllo del denaro proveniente dalle sovvenzioni che Just aveva richiesto e spesso privava il dipartimento di risorse a favore del dipartimento di chimica e del suo astro nascente Percy Lavon Julian. Per Just, che aveva sette anni più di Johnson e aveva lavorato alla Howard per decenni, il pregiudizio di Johnson contro il suo dipartimento e l’apparente mancanza di rispetto per la sua reputazione duramente guadagnata era un insulto flagrante. Johnson, da parte sua, sembra aver visto di cattivo occhio la passione di Just per la ricerca biologica, vedendola come una distrazione dall’obiettivo più importante dell’insegnamento. Dalla fine degli anni 1920 attraverso il 1930, ha fatto quasi una dozzina di visite ai laboratori europei; tra gli altri onori, è stato il primo scienziato americano ad essere invitato a studiare presso il Kaiser Wilhelm Institute di Berlino. Ironicamente, Just godeva di un trattamento migliore da parte degli scienziati stranieri rispetto a quello che poteva aspettarsi dai suoi stessi colleghi in patria. Tuttavia, il suo interesse per la ricerca all’estero doveva avere una tragica conclusione. Nel 1940, Just stava studiando in un laboratorio francese nello stesso momento dell’invasione nazista della Francia e fu brevemente inviato in un campo di prigionia. Già in cattiva salute, Just si ammalò ancora di più in prigione e morì poco più di un anno dopo il suo rilascio. In primo luogo c’era la discriminazione razziale che gli impediva di entrare in una grande università e gli negava il rispetto che si era guadagnato con lo studio e la ricerca; c’era anche l’aspettativa di Johnson che i suoi interessi di ricerca fossero secondari all’insegnamento. Eppure, nonostante queste pressioni, Just era determinato a realizzare, e la sua passione per la scienza è qualcosa che dovrebbe colpire il cuore di qualsiasi studente per tutta la vita.

Articolo successivo: Lillian Gilbreth, l’esperta di tempo e movimento che “umanizzò” gli studi sull’efficienza.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.