Coronavirus: Ci stringeremo mai più la mano?

In tutto il mondo, gli esseri umani stanno lottando per ignorare migliaia di anni di convenzioni bio-sociali ed evitare di toccarsi. Stringere la mano potrebbe essere una delle usanze più difficili da perdere nel mondo post-pandemico, ma ci sono alternative, scrive James Jeffrey.

L’umile stretta di mano spazia dal mondano al potente, da un semplice saluto tra sconosciuti che non si incontreranno mai più, al sigillo di accordi miliardari tra titani del business.

Ci sono varie idee sull’origine della stretta di mano. Potrebbe essere nata nell’antica Grecia come simbolo di pace tra due persone, mostrando che nessuno dei due portava un’arma. Oppure il gesto della stretta di mano potrebbe essere iniziato nell’Europa medievale, quando i cavalieri stringevano la mano degli altri nel tentativo di scuotere eventuali armi nascoste.

I quaccheri sono accreditati per aver reso popolare la stretta di mano dopo averla ritenuta più egualitaria dell’inchino.

La stretta di mano è un “gesto letterale di connessione umana”, un simbolo di come gli esseri umani si sono evoluti per essere profondamente sociali, animali orientati al tatto, dice Cristine Legare, un professore di psicologia presso l’Università del Texas a Austin.

Con una storia che risale a migliaia di anni fa, la stretta di mano potrebbe essere troppo radicata per essere facilmente fermata.

“Il fatto che abbiamo scelto il colpo di gomito come alternativa dimostra quanto sia importante il tatto – non volevamo perdere quel collegamento fisico”, dice il Prof Legare.

Questa spinta biologica a toccare ed essere toccati si trova anche in altri animali. Negli anni ’60 lo psicologo americano Harry Harlow dimostrò quanto fossero vitali il tocco e l’affetto per lo sviluppo delle giovani scimmie rhesus.

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Altri esempi dal regno animale includono i nostri cugini più vicini: gli scimpanzé tipicamente si toccano i palmi, si abbracciano e a volte si baciano come forma di saluto. Le giraffe usano il loro collo, che può raggiungere i due metri di lunghezza, per impegnarsi in un tipo di comportamento chiamato “necking” – con le giraffe maschio che intrecciano il loro collo con quello dell’altro e ondeggiano e si strofinano per valutare la forza e la dimensione dell’altro per stabilire il dominio.

Detto questo, esistono numerose forme di saluto umano nel mondo che evitano la trappola della trasmissione. Molte culture abbracciano la pressione dei palmi delle mani insieme con le dita rivolte verso l’alto, accompagnate da un leggero inchino, il tradizionale saluto indù Namaste è uno dei più noti.

In Samoa c’è il “flash delle sopracciglia” che comprende l’innalzamento delle sopracciglia e un grande sorriso alla persona che si saluta.

Nei paesi musulmani, una mano sul cuore è un modo rispettoso per salutare qualcuno che non si è abituati a toccare. E c’è il segno hawaiano shaka, adottato e reso popolare dai surfisti americani, fatto arricciando le tre dita medie ed estendendo il pollice e il dito più piccolo mentre si agita la mano avanti e indietro per dare enfasi.

Il tocco fisico non è sempre stato considerato così critico. Durante la prima metà del 20° secolo, molti psicologi credevano che mostrare affetto ai bambini fosse semplicemente un gesto sentimentale che non serviva ad alcuno scopo reale – avvertendo anche che le dimostrazioni di affetto rischiavano di diffondere malattie e di contribuire a problemi psicologici degli adulti.

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Nel suo libro Don’t Look, Don’t Touch, la scienziata comportamentale Val Curtis della London School of Hygiene and Tropical Medicine dice che una possibile ragione per cui le strette di mano e i baci sulle guance resistono come saluti è perché segnalano che l’altra persona è abbastanza fidata da rischiare di condividere germi – da qui la storia delle pratiche che vanno dentro e fuori moda a seconda delle preoccupazioni di salute pubblica.

Negli anni ’20, sono apparsi articoli sull’American Journal of Nursing che mettevano in guardia sul fatto che le mani sono agenti di trasferimento batterico e raccomandavano agli americani di adattare l’usanza cinese dell’epoca, di stringere le proprie mani quando si saluta un amico.

Ci sono state obiezioni più recenti alle strette di mano che precedono l’epidemia di coronavirus: nel 2015, un ospedale UCLA ha stabilito una zona senza strette di mano nella sua unità di terapia intensiva (la politica UCLA è durata solo sei mesi).

Intanto, molte donne musulmane in tutto il mondo si sono opposte alle strette di mano per motivi religiosi.

Ma nonostante queste riserve e l’incidenza di obiettori di coscienza alle strette di mano, nel corso del XX secolo il gesto si è evoluto in un simbolo quasi universale e inattaccabile di saluto professionale.

Studi scientifici sul rituale hanno identificato come una buona stretta di mano attivi la stessa parte del cervello che elabora altri tipi di stimoli di ricompensa come il buon cibo, le bevande e persino il sesso.

Un futuro senza strette di mano?

Come alcuni stati degli USA cominciano ad allentare le misure di blocco, il futuro della stretta di mano rimane incerto.

“Non penso che dovremmo mai più stringere la mano, per essere onesti con voi”, ha detto il dottor Anthony Fauci, un membro chiave della task force della Casa Bianca sul coronavirus, in aprile.

“Non solo sarebbe bene prevenire la malattia da coronavirus; probabilmente diminuirebbe drasticamente i casi di influenza in questo paese.”

Le linee guida di allontanamento sociale rimarranno probabilmente in vigore per molto tempo a venire, secondo le linee guida del governo degli Stati Uniti per la riapertura del paese, soprattutto per le persone vulnerabili come gli anziani e quelli con co-morbidità mediche come malattie polmonari, obesità e diabete.

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Questo potrebbe dare origine a ciò che Stuart Wolf, presidente associato per l’integrazione clinica e le operazioni presso Dell Medical, chiama una “distopia fantascientifica” dove la società sarebbe divisa in coloro che possono toccare ed essere toccati e coloro che devono rimanere isolati.

Questo potrebbe creare gravi conseguenze psicologiche, dice il dottor Wolf.

“Abbiamo già messo un tale premio sulla giovinezza e il vigore nella società, e questa distinzione artificiale forzata tra i vecchi e infermi e i giovani e sani probabilmente colpirà alcune persone molto duramente.”

L’impulso di raggiungere – fisicamente – è profondamente cablato in noi. C’è una ragione per cui si stima che un presidente degli Stati Uniti stringa la mano a 65.000 persone all’anno.

“Le abitudini sono dure a morire”, dice Elke Weber, un professore di psicologia e affari pubblici all’Università di Princeton che studia come le persone prendono i rischi. “D’altra parte, le abitudini e i costumi sociali possono cambiare quando cambia il contesto sociale ed economico e, in questo caso, la salute, la legatura dei piedi in Cina, che era anche un’antica usanza.”

Ci sono già molte opzioni senza contatto. L’inchino, per esempio, è già molto praticato in tutto il mondo – ed è stato accreditato per un minor numero di morti dovute al coronavirus in Thailandia. Poi c’è salutare, annuire, sorridere e una miriade di segnali con le mani che non implicano il contatto fisico.

Ma il Prof Legare nota che una delle crudeli ironie di Covid-19 è che è proprio quando gli esseri umani sono di fronte a circostanze stressanti che dipendono dal tocco umano.

“Pensate ai modi in cui rispondiamo quando le persone sono in lutto dopo una morte o qualcosa di brutto che è successo, è con un abbraccio, o potrebbe essere semplicemente sedersi accanto a una persona e toccare una spalla.”

Convenzioni sanitarie come pugni e gomitate non sono sufficienti quando si tratta di connettività umana.

Ogni volta che si verificano c’è sempre una conoscenza complice interiorizzata di come vanno contro il grano della cordialità intuitiva, nota Steven Pinker, Johnstone Family Professor of Psychology dell’Università di Harvard, in un articolo per The Harvard Gazette, il sito ufficiale di notizie dell’università.

“Questo spiega perché, almeno nella mia esperienza, le persone accompagnano questi gesti con una piccola risata, come per rassicurarsi a vicenda che le manifestazioni superficialmente aggressive sono nuove convenzioni in un tempo contagioso e offerte in uno spirito di cameratismo”, dice il Prof Pinker.

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A causa del suo lavoro nella sanità pubblica, comprese le malattie infettive, Deliana Garcia si stava già allontanando dalle strette di mano con la maggior parte delle persone. Ma alcune abitudini sono più difficili da rompere di altre.

“Sono una fanatica degli abbracci”, dice la signora Garcia, notando che il distacco sociale con sua madre 85enne è stato particolarmente difficile.

“Lei è così vicina, e voglio solo camminare fino a lei e sbaciucchiare il suo piccolo viso e darle un bacio e dirle che la amo.”

Questo potente impulso si scontra con le preoccupazioni per la trasmissione, con conseguente “danza imbarazzante” tra loro due, dice.

“Anche mentre lei si avvicina, posso sentirmi crescere l’ansia – e se la facessi ammalare? dice la signora Garcia. “Così mi ritiro, ma se lei inizia ad allontanarsi, la seguo. Ho bisogno del tatto per rassicurarmi e tuttavia non posso lasciarla avvicinare. Ci respingiamo l’un l’altro come i poli identici delle calamite”.

Per quanto possa essere difficile un futuro senza strette di mano o tatto, è meglio dell’alternativa, dice il Prof Weber. “Non credo che le persone stiano reagendo in modo eccessivo a questo punto, al contrario.”

“La sopravvivenza o il tentativo di rimanere in vita è un altro importante impulso umano di base. L’alternativa è tornare alla vita come la conoscevamo e ignorare il fatto che un gran numero di anziani, sovrappeso e persone con comorbilità moriranno fino a quando non stabiliremo l’immunità di gregge, il che richiederà molto tempo.”

Ma non abbandonate ancora l’umile stretta di mano. Mentre evitare le malattie è una parte essenziale della sopravvivenza umana, lo è anche vivere una vita sociale appagante e complessa, dice Arthur Markman, professore nel dipartimento di psicologia dell’Università del Texas a Austin.

“Forse cominciamo a concentrarci su un lavaggio delle mani più di routine, sui disinfettanti per le mani e sulle strategie per evitare di toccarsi la faccia, piuttosto che rinunciare del tutto al contatto”, dice.

“La vera preoccupazione è che svilupperemo una nuova normalità che è priva di tatto, e quindi non ci renderemo conto di cosa ci stiamo perdendo non avendo alcun contatto tattile con le persone della nostra rete sociale.”

James Jeffrey è uno scrittore freelance con sede in Texas che contribuisce regolarmente alla BBC

Illustrazioni di Emma Lynch

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