Ezen a napon, április 22-én: Pat Tillman meghalt Afganisztánban

Pat Tillman az Arizonai Állami Egyetemen.

KATT IDE, ha gondot okoz a képek megtekintése mobileszközön

Ez a cikk eredetileg 2004. április 23-án jelent meg

Pat Tillman, az NFL-játékos, aki többmillió dolláros szerződéstől állt el, hogy az amerikai hadsereg elit Rangers egységének tagjaként szolgálhassa hazáját, 2004-ben ezen a napon halt meg Afganisztán délkeleti részén.

Huszonhét éves volt.

Egy olyan ember halála, akit hősként ünnepeltek, annak ellenére, hogy mindent megtett azért, hogy csak egy átlagos katonának tekintsék, a Fehér Háztól kezdve fogadott államán, Arizonán át a San Jose-i sportpályákig, ahol felnőtt, mindenütt szívből jövő részvétnyilvánításokat és tiszteletadást váltott ki.

A Fehér Ház közleményben méltatta Tillmant, mint “inspirációt a futballpályán és azon kívül is”.

“Sok almadeni gyerek számára nagyobb volt, mint az élet” – tette hozzá az elérzékenyült Randy Zimmer, aki Tillman edzője volt a San Jose-i Almaden Valley-i Leland High Schoolban. “Még ennél is fontosabb, hogy azok számára, akik ismerték őt, ő egyszerűen Pat volt. Nem Pat volt a focista. Csak Pat. Valaki, akit szerettünk.”

A Pentagon pénteken szűkszavú közleményben közölte, hogy Tillman akkor halt meg, amikor járőrkocsiját támadás érte. Egy szóvivő jelezte, hogy Tillman halála a koalícióellenes milícia erőivel vívott tűzharcban következett be, mintegy 25 mérföldre délnyugatra az amerikai katonai bázistól, Khowstban.

Mivel több mint két évvel azután, hogy az Egyesült Államok a terrorizmus támogatása miatt megbuktatta a korábbi kormányt, több mint 10 000 katona maradt Afganisztánban, és folytatódnak a harcok a tálibok és az Al-Qaida maradványai ellen.

Tillman az Arizona State egyetemen futballozott, és 1997-ben végzősként a Pacific-10 konferencia év védőjátékosának választották. Az Arizona Cardinals draftolta, és négy szezont játszott, többnyire safetyként. Ismertebbé – és sokak szemében hőssé – azonban az a döntése tette, hogy katona lett.

A hosszú haját hosszúra nyírt szabad szellemként Tillman 2002-ben hátat fordított a Cardinals hároméves, 3,6 millió dolláros szerződési ajánlatának. Ehelyett ő és öccse, Kevin, egy korábbi kisebb ligás baseballjátékos, jelentkeztek a hadseregbe azzal a céllal, hogy Rangerek legyenek, egy speciális egység, amely a hadsereg különleges erőinek része.

A Tillman testvérek kerülték a reflektorfényt, minden interjúkérést elutasítottak. A családot és a barátokat is arra biztatták, hogy ne beszéljenek a médiával, és ez az álláspont Pat halála után is folytatódott. A családtagok pénteken elvonultak Almaden Valley-i otthonukba.

“Beszéltem ma az édesanyjával és az édesapjával, és nagyon nehéz volt” – mondta Terry Hardtke, a Leland edzője, amikor Tillman végzős volt. “Tiszteletben akarják tartani Pat kívánságát, hogy ne beszéljen a médiával, így én is tiszteletben fogom tartani.”

Az elismerések azonban csak úgy ömlöttek.

“Voltak dolgok, amikről úgy gondolta, hogy hamisak, és a hadsereghez való csatlakozásáról szóló sajtótájékoztatókat is hamisnak tartotta” – mondta az egyetemi edzője, Bruce Snyder. “Azt hiszem, érdemes mindannyiunknak megbecsülést szereznünk iránta. Őt nem a média hozta létre. Ez a dolog nagyon is valóságos volt. Soha nem voltam még ilyen ember közelében, mint ő.”

A vietnami háború kitüntetett veteránja, John McCain szenátor (R-Ariz.) nyilatkozatában azt mondta, hogy “megszakadt a szíve” Tillman halála miatt.

“De Pat Tillman példája, a hazája iránti kötelesség váratlan választása a gazdagság és a hírességek egyéb kényelmei helyett, valamint alázatossága mindannyiunk számára olyan inspirációt jelent” – mondta McCain.

A barátok szerint a 2001. szeptember 11-i terrortámadások mindkét testvérre mély nyomot hagytak. Nem sokkal később elkezdték kutatni a katonai lehetőségeket, és végül azt tűzték ki célul, hogy rangerek lesznek.

Pat Tillman senkinek sem mondta el, kivéve középiskolai szerelmét, Marie Ugentit, akit közvetlenül a bevonulása előtt vett feleségül. Tillmanék annyira elszántak voltak, hogy elkerüljék a nyilvánosságot, hogy Denverben kezdték meg a sorozási folyamatot, ahol nem volt valószínű, hogy Patet felismernék.

Múlt nyáron, amikor az ESPN az ESPY Awards éves közvetítésén az Arthur Ashe Courage Awardot adta át a testvéreknek, ők nem voltak hajlandóak részt venni, annak ellenére, hogy az iraki szolgálat után visszatértek az Egyesült Államokba. Az öccsüket, Richardot küldték el, hogy vegye át helyettük a díjat.

Tillman földhözragadt és néha pajkos személyiségéről, valamint heves lojalitásáról volt ismert. Sosem volt a legnagyobb sportoló. 5 láb 11 és 202 fontjával nem volt nagydarab az NFL szabványai szerint.

De hihetetlen intenzitással játszott a pályán. A végzős évében a Leland egyik egyoldalú győzelménél Tillman, aki támadásban és védekezésben is játszott, folyamatosan visszalopakodott a pályára. Végül az edzőknek el kellett venniük Tillman sisakját és vállvédőjét, és el kellett rejteniük a meccs hátralévő részére.

“Nagy játékmester volt, aki mindig a labda körül volt” – mondta Dan Lloyd, a Leland védelmi koordinátora 1993-ban. “Így a hadseregben nem lepődnék meg, ha mindig mindennek a közepén lenne, ha ő lenne az alakulatának zászlóvivője”.

Csak három nagy egyetem toborozta Tillmant, és az Arizona State abban az évben őt választotta utoljára. Ott kiválóan teljesített a pályán és azon kívül is, linebackerként a Rose Bowlba segítette a Sun Devils csapatát, és kevesebb mint négy év alatt 3,84-es átlaggal végzett.

Az Arizona State-en Tillman azzal is növelte a szokatlanságának hírnevét, hogy felmászott a Sun Devil Stadion fényoszlopaira, állítása szerint a magány és a kihívás miatt. Később, amikor a Cardinalsnál volt, az egyik edzőtáborra úgy készült fel, hogy részt vett egy 70,2 mérföldes triatlonversenyen – csak azért, mert látni akarta, hogy képes-e rá.

Tillman a mérete miatt nem számított NFL-jelöltnek. De Dave McGinnis, aki később az edzője lett a Cardinalsnál, emlékszik arra, hogy amikor az 1998-as NFL draft előtt Tillmant edzette, a játékos nem hagyta abba, amíg tökéletesen be nem fejezett minden egyes gyakorlatot.

“Mindent, amit játékosként csinált, teljes sebességgel csinálta” – mondta McGinnis. “És ahogy megismerted őt, rájöttél, hogy így követett minden célt az életében.”

A Cardinals a hetedik és egyben utolsó körben, a 226. helyen draftolta őt, és áthelyezte safety-nek. Tillman a csapat egyik legnépszerűbb játékosa lett, és 2000-ben 224 szereléssel franchise-rekordot állított fel. Tillman annyira lekötelezettje volt a Cardinals belé vetett hitének, hogy 2001-ben visszautasította a St. Louis Rams ötéves, 9 millió dolláros szerződési ajánlatát, hogy az Arizonánál maradhasson, annak ellenére, hogy a Cardinals 512 ezer dollárt fizetett neki egy szezonra.

Aztán még nagyobb áldozatot hozott: belépett a hadseregbe.

Robert Setterlund, Leland oktatási igazgatóhelyettese felidézte, hogy Tillman olyan népszerű volt, hogy “focicsapatok méretű csoportokban mozgott”. Setterlund azonban azt mondta, hogy ugyanez a leland-i közösség aggódott Tillman miatt, amikor megtudták, hogy Ranger lesz.

“Soha nem ment biztosra” – mondta Setterlund. “Ezért féltünk, amikor veszélybe sodorta magát”.

Decemberben Tillman részt vett egy Cardinals-meccsen Seattle-ben. McGinnis azt mondta, hogy a meccs előtti este körülbelül öt órát töltött Tillmannel, a feleségével és a testvérével.

“Nagyon inspiráló volt vele lenni, és hallani az elkötelezettségét, és azt, hogy mennyire büszke rá és Kevinre is, hogy Rangerek” – mondta McGinnis. “Nehéz elképzelni, hogy elment. És mégis ez a lényege annak, ami ő volt. Az olyan szavak, mint a becsület, az elkötelezettség és a feddhetetlenség, valóban így élte az életét.”

McGinnis elmondta, hogy Tillman azt tervezte, hogy visszatér az NFL-be, amikor a hároméves katonai kötelezettsége véget ér.

Doug Tammaro, az Arizona State atlétikai osztályának tisztviselője és Tillman közeli barátja elmondta, hogy április 1-jén telefonos üzeneteket váltottak. Tillman közölte vele, hogy Afganisztánba megy.

Tillman a 75. Ranger-ezred 2. zászlóaljával részt vett a Mountain Storm hadműveletben Afganisztán délkeleti részén. A csütörtöki halála mellett a harci járőrben lévő két másik amerikai katona megsebesült, és egy, az amerikaiak mellett harcoló afgán katona meghalt.

Arizona State pénteken bejelentette, hogy a 2004-es szezon után visszavonultatja Tillman 42-es számú mezét.

“Bármit is tesznek vagy mondanak az emberek Patről, az nem elég” – mondta Tammaro. “De Pat szemében ez túl sok. Ha látná, hogy mennyi figyelmet kap, azt mondaná: ‘Koncentráljunk azokra a srácokra, akik még mindig ott vannak’. ”

Vélemény, hozzászólás?

Az e-mail-címet nem tesszük közzé.