Hablar en voz alta con uno mismo es una tecnología para pensar

Esta semana, una mujer paseaba por mi calle, caminando en círculos y hablando en voz alta para sí misma. La gente la miraba con incomodidad, pero a ella no le importaba especialmente y seguía caminando enérgicamente y hablando.

Sí, esa mujer era yo.

Como muchos de nosotros, hablo conmigo mismo en voz alta, aunque soy un poco inusual porque lo hago a menudo en espacios públicos. Siempre que quiero resolver un asunto, desarrollar una idea o memorizar un texto, recurro a esta extraña rutina de trabajo. Aunque me ha hecho ganar reputación en mi barrio, también ha mejorado enormemente mi capacidad de pensar y hablar. Hablar en voz alta no es sólo un medio de comunicación, sino una tecnología del pensamiento: fomenta la formación y el procesamiento de los pensamientos.

La idea de que hablar en voz alta y pensar están estrechamente relacionados no es nueva. Surgió en la antigua Grecia y Roma, en la obra de grandes oradores como Marco Tulio Cicerón. Pero quizás el desarrollo moderno más intrigante de la idea apareció en el ensayo «Sobre la formación gradual de los pensamientos durante el discurso» (1805) del escritor alemán Heinrich von Kleist. En él, Kleist describe su costumbre de utilizar el habla como método de pensamiento, y especula que si no podemos descubrir algo simplemente pensando en ello, podríamos descubrirlo en el proceso de hablar libremente. Escribe que solemos tener un principio abstracto de un pensamiento, pero el habla activa ayuda a convertir el oscuro pensamiento en una idea completa. No es el pensamiento el que produce el habla, sino que el habla es un proceso creativo que a su vez genera el pensamiento. Al igual que «el apetito viene con la comida», argumenta Kleist, «las ideas vienen con el habla».

Se ha prestado mucha atención al poder de la autoafirmación hablada como medio de autoempoderamiento, en el espíritu de la psicología positiva. Sin embargo, como dice Kleist, hablar con uno mismo es también una herramienta cognitiva e intelectual que permite una gama más amplia de posibles usos. Las teorías contemporáneas sobre la cognición y la ciencia del aprendizaje reafirman las especulaciones de Kleist, y muestran cómo la autoconversación contribuye no sólo a la motivación y la regulación emocional, sino también a algunas funciones cognitivas superiores, como el desarrollo de la metacognición y el razonamiento.

Si la autoconversación es tan beneficiosa, ¿por qué no hablamos con nosotros mismos todo el tiempo? La dinámica entre la autoconversación y el habla interior podría explicar el dudoso estatus social de la primera. La autoconversación se considera a menudo como el equivalente prematuro del habla interior: la voz interior silenciosa de nuestra mente, que tiene importantes funciones cognitivas en sí misma. La tendencia a expresar nuestros pensamientos internos en forma de autoconversación real, típica de los niños, se interioriza y se transforma en habla interior sin voz en la edad adulta, como ya especuló el psicólogo del desarrollo Lev Vygotsky en la década de 1920.

La autoconversación se considera legítima sólo cuando se realiza en privado, por niños, por personas con discapacidades intelectuales o en soliloquios de Shakespeare

La opinión de Vygotsky se oponía a otra de la escuela psicológica conocida como conductismo, que consideraba la autoconversación de los niños como un subproducto de mentes (supuestamente) menos competentes. Pero Vygotsky afirmaba que el habla propia tiene una función mental activa. Observó a los niños que realizaban tareas mientras se hablaban a sí mismos en voz alta, y llegó a la conclusión de que su «habla privada» es una etapa crucial en su desarrollo mental. Poco a poco, la interacción del niño con los demás se convierte en una conversación en voz alta con su propio ser -el habla de sí mismo- hasta que se convierte en un discurso interno silenciado en la edad adulta. Los sucesores de Vygotsky, como el psicólogo Charles Fernyhough, han demostrado que el habla interior facilita una serie de funciones cognitivas como la resolución de problemas, la activación de la memoria de trabajo y la preparación para los encuentros sociales. Por lo tanto, la investigación en adultos se ha centrado más en el habla interior que en el habla propia.

Sin embargo, la interiorización del habla propia no es necesariamente una prueba de madurez cognitiva: más bien podría representar la degeneración de una habilidad cognitiva esencial frente a la presión social. El sociólogo Erving Goffman señaló que el habla propia es un tabú porque es una «amenaza para la intersubjetividad» y viola el supuesto social de que el habla es comunicativa. Como escribió en su libro Forms of Talk (1981): «No hay circunstancias en las que podamos decir: «Lo siento, no puedo ir ahora, estoy ocupado hablando conmigo mismo». La autoconversación sólo se considera legítima cuando se realiza en privado, por niños, por personas con discapacidades intelectuales o en soliloquios de Shakespeare.

Sin embargo, la autoconversación goza de ciertas ventajas sobre el habla interior, incluso en los adultos. En primer lugar, el habla interior silenciosa suele aparecer de forma «condensada» y parcial; como ha demostrado Fernyhough, a menudo tendemos a hablarnos a nosotros mismos en silencio utilizando palabras sueltas y frases condensadas. Hablar en voz alta, por el contrario, permite recuperar nuestros pensamientos en su totalidad, utilizando el ritmo y la entonación que enfatizan su significado pragmático y argumentativo, y fomenta la creación de ideas desarrolladas y complejas.

El habla no sólo recupera ideas preexistentes, sino que también crea nueva información en el proceso de recuperación, al igual que en el proceso de escritura. Hablar en voz alta es inventivo y creativo: cada palabra y frase que se pronuncia no sólo hace surgir un pensamiento existente, sino que también desencadena nuevas conexiones mentales y lingüísticas. En ambos casos -el habla y la escritura- la materialidad del lenguaje sufre una transformación (en sonidos audibles o signos escritos) que a su vez produce un cambio mental. Esta transformación no consiste únicamente en la traducción de los pensamientos a otro conjunto de signos, sino que añade nueva información al proceso mental y genera nuevas cascadas mentales. Por eso, la mejor solución para los bloqueos creativos no es tratar de pensar frente a una página vacía y esperar simplemente a que lleguen los pensamientos, sino seguir hablando y escribiendo (lo que sea), confiando en este proceso generativo.

Hablar en voz alta para uno mismo también aumenta la calidad dialógica de nuestro propio discurso. Aunque no tengamos un destinatario visible, hablarnos a nosotros mismos nos anima a construir activamente una imagen de un destinatario y a activar nuestra «teoría de la mente», es decir, la capacidad de comprender los estados mentales de otras personas y de hablar y actuar de acuerdo con sus expectativas imaginadas. El discurso interior mudo también puede aparecer como un diálogo interior, pero su forma truncada nos anima a crear un lenguaje abreviado «secreto» y a desplegar atajos mentales. Al obligarnos a articularnos de forma más completa, el diálogo interior convoca la imagen de un oyente o interrogador imaginado de forma más vívida. De este modo, nos permite cuestionarnos a nosotros mismos de forma más crítica al adoptar una perspectiva externa sobre nuestras ideas, y así considerar las deficiencias de nuestros argumentos, todo ello mientras utilizamos nuestro propio discurso.

También te habrás dado cuenta de que la autoconversación suele realizarse de forma intuitiva mientras la persona se mueve o camina. Si alguna vez te has paseado de un lado a otro de tu habitación mientras intentabas hablar de algo, habrás utilizado esta técnica de forma intuitiva. No es casualidad que caminemos cuando necesitamos pensar: las pruebas demuestran que el movimiento potencia el pensamiento y el aprendizaje, y ambos se activan en el mismo centro de control motor del cerebro. En el influyente subcampo de la ciencia cognitiva que se ocupa de la cognición «encarnada», una afirmación destacada es que las propias acciones son constitutivas de los procesos cognitivos. Es decir, actividades como tocar un instrumento musical, escribir, hablar o bailar no se inician en el cerebro y luego emanan hacia el cuerpo como acciones, sino que implican que la mente y el cuerpo trabajen conjuntamente como un todo creativo e integrado, desplegándose e influyendo mutuamente. Por lo tanto, es un problema importante que muchos de nosotros estemos atrapados en entornos de trabajo y estudio que no nos permiten activar estos músculos cognitivos intuitivos y, de hecho, a menudo incluso nos animan a evitarlos.

Los avances tecnológicos que hacen que hablar sea aparentemente redundante también son un obstáculo para aprovechar todo nuestro potencial cognitivo. Recientemente, el empresario tecnológico Elon Musk declaró que marchamos hacia un futuro cercano sin lenguaje, en el que podremos comunicarnos directamente de mente a mente a través de enlaces neuronales. Nuestro cerebro gasta mucho esfuerzo en comprimir un concepto complejo en palabras», dijo en una entrevista reciente, «y hay mucha pérdida de información que se produce al comprimir un concepto complejo en palabras». Sin embargo, lo que Musk califica de «esfuerzo», fricción y pérdida de información también implica una ganancia cognitiva. El habla no es un mero conducto para la transmisión de ideas, un medio sustituible para la comunicación directa, sino una actividad generativa que potencia el pensamiento. Los enlaces neuronales pueden facilitar la comunicación intersubjetiva, pero no sustituirán la tecnología de pensar mientras se habla. Tal y como comprendió Kleist hace más de 200 años, no hay ideas preexistentes, sino el proceso heurístico por el que el habla y el pensamiento se co-construyen mutuamente.

Así que, la próxima vez que vea a alguien paseando y hablando solo en su calle, espere antes de juzgarla: puede que esté en medio de un intenso trabajo. Puede que esté deseando poder decir: «Lo siento, no puedo charlar ahora mismo, estoy ocupada hablando sola». Y tal vez, sólo tal vez, tú puedas hacer lo mismo algún día.

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