Ulysses S. Grant

Né Hiram Ulysses Grant, à Point Pleasant, dans l’Ohio, le futur général en chef voit son nom modifié à la suite d’une erreur d’écriture lors de ses premiers jours à l’Académie militaire américaine de West Point. Pour ses amis, cependant, il était simplement connu sous le nom de « Sam ». Après un passage médiocre en tant que cadet, il obtient le vingt-et-unième diplôme sur les trente-neuf cadets de la promotion de 1843. Pourtant, malgré son dossier scolaire peu exemplaire, il se comporte bien en tant que capitaine pendant la guerre du Mexique (1846-1848), obtenant deux citations pour bravoure et une pour conduite méritoire. Ce n’est que lorsque les combats cessent et que Grant se voit confier des tâches monotones dans des postes éloignés de sa femme et de sa famille qu’il recommence à négliger son travail et à boire beaucoup. Il démissionne en 1854 pour éviter d’être exclu du service.

Grant passe les six années suivantes à St Louis, dans le Missouri, avec sa femme, Julia Dent Grant. Après plusieurs poursuites éphémères, dont un bref épisode en tant que fermier, il déménage à Galena, dans l’Illinois, pour être commis dans le magasin de sa famille. Lorsque la guerre civile débute en 1861, il saisit l’occasion de se porter volontaire pour le service militaire dans l’armée de l’Union. Son premier commandement est celui de colonel de la 21e infanterie de l’Illinois, mais il est rapidement promu général de brigade en juillet 1861, et en septembre, il se voit confier le commandement du district du sud-est du Missouri.

Ses triomphes de 1862 à Fort Henry et Fort Donelson dans l’ouest du Tennessee lui valent le surnom de « Unconditional Surrender » Grant, et le placent sous les yeux du public. Cependant, lorsqu’une attaque surprise des forces confédérées lors de la bataille de Shiloh entraîne des pertes dévastatrices dès le premier jour de combat, le président Abraham Lincoln reçoit plusieurs demandes pour que Grant soit démis de son commandement. Néanmoins, Lincoln refuse, déclarant : « Je ne peux pas épargner cet homme. Il se bat. » Le lendemain, l’armée de Grant – renforcée par les troupes du général de division Don Carlos Buell – repousse les avancées confédérées et finit par l’emporter.

La victoire durement gagnée de Grant à Vicksburg, Mississippi, en mai 1863, est un chef-d’œuvre stratégique. Le 1er mai 1863, l’armée de Grant traverse le fleuve Mississippi à la bataille de Port Gibson. Les forces confédérées ne connaissant pas ses intentions, Grant envoie une partie de son armée sous les ordres du général William T. Sherman pour capturer la capitale de l’État, Jackson, tout en visant Vicksburg dans le but de fermer définitivement la base d’approvisionnement confédérée. Lorsque les premiers assauts sur la ville ont démontré la force des défenses de Vicksburg, l’armée de l’Union a été contrainte d’assiéger la ville. Le 4 juillet 1863, après 46 jours passés à creuser des tranchées et à lancer des grenades, l’armée de 30 000 hommes du général confédéré John Pemberton se rend. Associée à la victoire des Nordistes à Gettysburg, la prise de Vicksburg a marqué un tournant dans la guerre. Elle a également fait de Grant le premier commandant de l’armée fédérale. Plus tard la même année, Grant est appelé à sortir de l’impasse à Chattanooga, cimentant davantage sa réputation de leader capable et efficace.

En mars 1864, le président Lincoln élève Grant au rang de lieutenant général et le nomme général en chef des armées des États-Unis. Installé dans l’Armée du Potomac, Grant est déterminé à écraser à tout prix Robert E. Lee et sa vaillante Armée de Virginie du Nord. Bien qu’en proie à des subordonnés réticents, à des querelles mesquines entre généraux et à d’horribles pertes, l’armée fédérale matraque Lee de la rivière Rapidan à la rivière James dans ce qu’un participant décrira plus tard comme « une histoire indicible, inavouable ». Les batailles de la Wilderness, de Spotsylvania, de Cold Harbor et le siège de Petersburg qui s’ensuivit détruisirent efficacement l’armée rebelle, entraînant la chute de Richmond et la reddition de Lee à Appomattox Court House. Bien que les forces de Grant aient été réduites de plus de la moitié au cours de la dernière année de la guerre, c’est Lee qui se rendit en 1865.

Après la guerre civile, le président Andrew Johnson nomma Grant secrétaire de la guerre sur la nation nouvellement réunifiée. En 1868, se présentant contre Johnson, Ulysses S. Grant est élu dix-huitième président des États-Unis. Malheureusement, bien qu’apparemment innocent de corruption lui-même, l’administration de Grant a été criblée de corruption, et de scandales.

Pendant deux ans après son second mandat, Grant a fait un tour du monde triomphal. En 1884, il perd toutes ses économies dans une banque corrompue. Pour compenser une partie de ses pertes, il écrit sur ses expériences de guerre pour le Century Magazine. Ces articles sont si populaires qu’ils l’incitent à écrire son excellente autobiographie, Personal Memoirs of U.S. Grant, dont il termine les deux volumes quelques jours seulement avant de mourir d’un cancer à l’âge de soixante-trois ans. Ulysses S. Grant est enterré à New York dans le plus grand mausolée de ce type aux États-Unis. Rappelant le tombeau de Napoléon à Paris, la tombe de Grant est un mémorial national.

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