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Martha Jane Cannary (Calamity Jane) est née à Princeton, Missouri le 1er mai 1852. Son père était un fermier et selon un récit, sa mère était « une prostituée analphabète dont le mari, pris par sa beauté, a essayé de la réformer, et a échoué ».

Jane a écrit plus tard : « En tant qu’enfant, j’ai toujours eu un penchant pour l’aventure et l’exercice en plein air et un penchant particulier pour les chevaux que j’ai commencé à monter à un âge précoce et j’ai continué à le faire jusqu’à ce que je devienne un cavalier expert étant capable de monter le plus vicieux et le plus têtu des chevaux, en fait la plus grande partie de ma vie dans les premiers temps a été passée de cette manière. »

En 1865, la famille a décidé d’émigrer au Montana à la recherche d’or. « Pendant le voyage, la plus grande partie de mon temps était consacrée à la chasse avec les hommes et les chasseurs du groupe, en fait, j’étais à tout moment avec les hommes quand il y avait de l’excitation et des aventures à vivre. Lorsque nous avons atteint Virginia City, j’étais considérée comme une remarquable tireuse et une cavalière intrépide pour une fille de mon âge. » Sa mère meurt dans un camp minier à Blackfoot et son père meurt peu après à Salt Lake City.

En 1868, Jane rejoint une équipe de construction de l’Union Pacific près de Piedmont, dans ce qui était alors connu comme le territoire du Wyoming. Deux ans plus tard, elle est recrutée par le général George A. Custer comme éclaireur de l’armée à Fort Russell. Jane affirme avoir pris part aux guerres indiennes et c’est au cours d’une escarmouche qu’elle a sauvé la vie du capitaine Egan. Elle écrira plus tard : « Je l’ai soulevé sur mon cheval devant moi et j’ai réussi à le ramener sain et sauf au fort. Le capitaine Egan, en se remettant, a dit en riant : « Je te nomme Calamity Jane, l’héroïne des plaines. J’ai porté ce nom jusqu’à aujourd’hui. »

Jane a prétendu dans son autobiographie, Life and Adventures of Calamity Jane (1897) qu’en 1871, elle avait accompagné le général Custer en Arizona et que « durant cette période, j’ai vécu de nombreuses aventures avec les Indiens, car en tant qu’éclaireur, j’avais un grand nombre de missions dangereuses à accomplir et, bien que je me sois trouvé dans de nombreux endroits proches, j’ai toujours réussi à m’en sortir sain et sauf car, à cette époque, j’étais considéré comme le cavalier le plus téméraire et le plus audacieux et l’un des meilleurs tireurs du pays occidental. » Cependant, l’historien Dan L. Thrapp a affirmé : « Dans sa prétendue autobiographie, elle affirme avoir été éclaireuse pour l’armée entre 1870 et 1876, mais il n’y a aucune trace qu’elle ait été éclaireuse. Elle dit être allée en Arizona en cette qualité avec Custer, mais Custer n’a jamais été en Arizona, pas plus que Jane à cette époque. »

Au fil des ans, elle a développé une réputation pour son habileté à monter à cheval et à tirer. Selon Jane : « A cette époque, j’étais considérée comme la cavalière la plus téméraire et la plus audacieuse et l’une des meilleures tireuses du pays occidental. » Vêtue de peau de daim, Calamity Jane était également connue pour sa consommation excessive d’alcool. Un homme qui l’a connue a affirmé qu’elle était différente des autres femmes car « elle jurait, elle buvait, elle portait des vêtements d’homme. »

Calamity Jane affirme également avoir travaillé comme cavalière de poney express transportant le courrier américain dans le Dakota du Sud entre Deadwood et Custer, une distance de cinquante miles : « De nombreux cavaliers avant moi ont été arrêtés et dépouillés de leurs paquets, du courrier et de l’argent qu’ils transportaient, car c’était le seul moyen d’acheminer le courrier et l’argent entre ces points. Cette route était considérée comme la plus dangereuse des collines, mais comme ma réputation de cavalier et de tireur rapide était bien connue, je n’ai été que très peu molesté, car les collecteurs de péages me considéraient comme un bon gars et savaient que je ne manquais jamais ma cible. Je faisais l’aller-retour tous les deux jours, ce qui était considéré comme une assez bonne chevauchée dans ce pays. »

En 1872, elle s’engage dans l’armée comme éclaireur et, au cours des années suivantes, sert sous les ordres de George Crook et Nelson Miles. L’historien Dan L. Thrapp n’a pas été en mesure de le confirmer mais il souligne que cela est compréhensible car, selon son propre récit, elle était « déguisée par des vêtements masculins » et travaillait sous un nom d’emprunt. Cependant, en 1875, elle a été licenciée après qu’on ait découvert qu’elle était une femme.

À cette époque, Calamity Jane était alcoolique. Son biographe, James D. McLaird, a fait valoir dans Calamity Jane : The Woman and the Legend (2005) : « Malheureusement, une fois les aventures romantiques supprimées, son histoire est surtout le récit d’une vie quotidienne sans histoire, interrompue par des beuveries. » L’auteur de l’Encyclopedia of Frontier Biography (1988) a souligné : « De temps en temps, elle essayait de jouer dans des vaudevilles et, bien qu’elle ait toujours été populaire auprès des mineurs brutaux, son penchant à s’enivrer et à mettre le feu aux poudres précipitait inévitablement son renvoi […]. Elle était généralement ivre, tirant souvent sur les maisons de débauche ou les saloons, mais il n’y avait aucune méchanceté en elle, et elle était généralement appréciée, si peu respectée. »

Calamity Jane prenant un verre

L’historienne féministe, Kirstin Olsen, est d’accord : « La rumeur veut qu’elle ait été muletier, cavalier de poney express et conducteur de diligence, bien qu’elle n’ait probablement été que le premier. Nous savons qu’elle est devenue orpheline à l’adolescence et qu’elle a erré dans l’Ouest, principalement dans le Wyoming. Elle a travaillé de temps en temps comme prostituée et a vécu avec une succession d’hommes qu’elle appelait ses maris. » Un homme qui a connu Calamity Jane a déclaré qu’elle n’était « rien de plus qu’une prostituée ordinaire, ivre, désordonnée et totalement dépourvue de toute conception de la moralité ». Cependant, un journaliste, qui l’a rencontrée, a déclaré qu’elle était « généreuse, indulgente, au grand cœur, sociable, et pourtant, quand elle est excitée, elle a toute l’audace et le courage du lion ou du diable lui-même. »

Calamity Jane a rencontré Wild Bill Hickok à Deadwood. Calamity Jane a prétendu plus tard qu’ils étaient amants mais cette histoire est mise en doute par ceux qui ont connu le couple. Hickok a été assassiné par Jack McCall, le 2 août 1876 : « J’étais à Deadwood à l’époque et en apprenant le meurtre, je me suis immédiatement rendu sur les lieux et j’ai découvert que mon ami avait été tué par McCall. Je me suis immédiatement mis à la recherche de l’assassin et je l’ai trouvé à la boucherie de Shurdy. J’ai pris un hachoir à viande et je lui ai fait jeter ses mains ; dans l’excitation d’apprendre la mort de Bill, j’avais laissé mes armes sur le poteau de mon lit. Il a ensuite été emmené dans une cabane en rondins et enfermé, bien sécurisé comme tout le monde le pensait, mais il s’est échappé et a ensuite été attrapé au ranch de Fagan sur Horse Creek, sur l’ancienne route Cheyenne et a ensuite été emmené à Yankton où il a été jugé, condamné et pendu. » Jane était visiblement très attachée à Hickok et se rendait souvent sur sa tombe.

En 1878, Deadwood subit une épidémie de fléau de variole. James D. McLaird, l’auteur de Calamity Jane : The Woman and the Legend (2005), a soutenu que, tandis que les autres femmes de la ville refusaient de les aider de peur qu’elles ne la contractent, Jane les a soignés, jour et nuit, pendant des semaines. Comme l’a souligné un survivant, « la dernière personne à tenir la tête et à administrer la consolation au joueur troublé ou à l’ancien mauvais homme qui était sur le point de partir dans le nouveau pays. »

En 1885, Calamity Jane épouse Clinton Burke. Le 28 octobre 1887, il donne naissance à une fille. Le mariage se brise et en 1895, elle dépose la fille au couvent de St Mary à Sturgis. Calamity Jane retourne sur la route. En 1896, elle commence à se produire sur scène sous le nom de « Calamity Jane ! La célèbre femme scout de l’Ouest sauvage ». L’année suivante, elle publie un petit pamphlet, Life and Adventures of Calamity Jane.

Margot Mifflin a fait valoir : « En tant que personnage public, Canary était la Courtney Love de son époque : Pionnière talentueuse dans un monde d’hommes, elle était une toxicomane chronique encline à un comportement scandaleux et liée à jamais dans l’esprit du public à un homme mort dont la célébrité a éclipsé la sienne…. Les graines de sa légende étant plantées, Canary est devenue une héroïne de roman à deux balles, incitant les écrivains à l’intégrer dans leurs histoires de bravoure frontalière, même si sa vie quotidienne se résumait à une série d’emplois mal payés et à des épisodes de consommation excessive d’alcool. Elle a vécu dans tout le Nord-Ouest, épousant au moins trois hommes (dont l’un a été emprisonné pour l’avoir attaquée) et travaillant – par intermittence – en tant qu’attraction dans des spectacles du Far West et de musées. Elle a eu un fils qui est probablement mort en bas âge… et plus tard Jessie, qui, avant d’être donnée en adoption vers l’âge de 10 ans, a été raillée à l’école à cause de la réputation de Canary. Partout où elle le pouvait, elle vendait des photos d’elle pour obtenir de l’argent supplémentaire. »

Martha Jane Cannary (Calamity Jane) est morte à Terry, dans le Dakota du Sud, le 1er août 1903 d’une « inflammation des intestins » et est enterrée au cimetière Mount Moriah, à Deadwood.

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