Roi du monde : comment Louis XIV a fait de la France une puissance mondiale

S’il est un jour qui illustre l’influence de Louis XIV sur le monde bien au-delà des frontières de la France, c’est le 16 novembre 1700. Ce jour-là, à 11 heures, les portes du Grand Cabinet du Roi, ou chambre du conseil, à Versailles, s’ouvrent pour laisser apparaître Louis et son petit-fils de 17 ans, Philippe, duc d’Anjou. Le silence s’installe dans la salle.

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A 62 ans et au zénith absolu de son pouvoir, Louis a une annonce à faire. « Messieurs, voici le roi d’Espagne », dit-il en parlant de Philippe. « Sa naissance l’a appelé à cette couronne, le feu roi aussi par sa volonté. Toute la nation l’a désirée et m’a supplié instamment de la lui donner. C’était le décret du ciel. Je l’ai accordé avec plaisir. »

S’adressant à son petit-fils, il ajoute : « Sois un bon Espagnol ; c’est maintenant ton premier devoir ; mais souviens-toi que tu es né Français ; afin de maintenir l’union entre les deux nations. C’est le moyen de les rendre heureuses et de maintenir la paix de l’Europe. »

Après quoi, Louis s’adressa à l’ambassadeur d’Espagne : « Monsieur, saluez votre roi. » En larmes, l’ambassadeur s’agenouille pour baiser les mains et les pieds de son nouveau monarque, Philippe V, et s’exclame : « Quelle joie ! Il n’y a plus de Pyrénées, elles sont détruites et désormais nous ne faisons qu’un. »

Portrait de Louis XIV en 1701. Pendant son règne de 72 ans, la France a fondé des colonies en Inde, en Amérique du Nord et dans les Caraïbes, et a échangé des connaissances – et des armements – avec la Chine. (Photo par adoc-photos/Corbis via Getty Images)

Vous pouvez lire cela comme une posture diplomatique de premier ordre. Vous pouvez noter que Philippe, par la première épouse de son grand-père Louis, l’infante Maria Teresa, avait la plus forte prétention héréditaire au trône d’Espagne. Néanmoins, cela reste une chose remarquable pour l’ambassadeur d’avoir dit, preuve que Louis était un homme qui a bestrod la scène mondiale – un monarque vraiment mondial.

Paradoxalement, on se souvient mieux de Louis aujourd’hui pour ses réalisations domestiques. Il a gagné sa place parmi le panthéon des monarques français grâce à ses actions sur le front intérieur – consolidant impitoyablement son contrôle d’une France de plus en plus centralisée ; affaiblissant l’influence du parlement de Paris et la puissance militaire des grands nobles pour se donner une base de pouvoir sûre.

Louis était toujours à la recherche d’ouvertures sur la scène mondiale. Il est révélateur que son héros ait été Alexandre le Grand

Et il était passé maître dans l’art de projeter ce pouvoir – plus particulièrement à travers l’énorme palais de Versailles, qu’il a achevé entre 1666 et 1688. Versailles était une vitrine pour les produits de luxe français. C’était également un quartier général du gouvernement et de l’armée, où le roi faisait constamment s’entraîner et passer en revue ses troupes, ainsi qu’un parc, un musée et une galerie d’art conçus pour attirer et impressionner les visiteurs français et étrangers. En bref, le monde venait à Versailles.

Mais Louis allait aussi à la rencontre du monde. Cet autocrate qui a dominé les affaires intérieures pendant sept décennies était toujours à la recherche d’occasions d’accroître la puissance et l’influence françaises à l’échelle mondiale. Il est révélateur que son héros était Alexandre le Grand, un homme qui a construit un empire qui s’étendait de l’Égypte à l’Inde.

Lorsqu’Alexandre menait de front, Louis vivait des temps plus compliqués. S’il voyait la victoire sur le champ de bataille comme un moyen d’améliorer son statut personnel (la France a mené trois guerres majeures – la guerre franco-néerlandaise, la guerre de Neuf Ans et la guerre de Succession d’Espagne – pendant son long règne), il a également compris l’importance du commerce et de la politique dynastique comme moyens d’étendre son influence.

Pour renforcer sa position en Europe, Louis maintient une alliance française avec la Suède ; il tente à plusieurs reprises de faire d’un prince français le roi de Pologne ; il soutient les rebelles hongrois dans leur lutte pour se libérer de la domination autrichienne ; il s’allie à l’empire ottoman (la puissance suprême dans les Balkans et au Moyen-Orient) et à l’électeur de Bavière contre l’Autriche ; et il finance les tentatives jacobites pour libérer l’Irlande et l’Écosse du contrôle anglais.

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Un jeu de monopoles

Les alliances de Louis avec l’Espagne et l’empire ottoman s’enracinent dans sa volonté de faire de la France une puissance économique mondiale. En 1701, l’année qui suit l’accession de son petit-fils au trône d’Espagne, des entreprises françaises obtiennent le monopole de l’approvisionnement des colonies espagnoles d’Amérique du Sud en esclaves africains. « Ce commerce est très avantageux », écrivait l’ambassadeur de France en Espagne en 1701, le marquis d’Harcourt.

Pour aider le commerce mondial français, Louis a également fondé des sociétés commerciales d’outre-mer, comme la Compagnie des Indes, en 1664, et a obligé les princes et les nobles français à investir dans ces sociétés.

Louis a amélioré les ports français existants, comme Marseille sur la Méditerranée et Dunkerque sur la mer du Nord. Malgré la distance qui le sépare de Paris, il visite Dunkerque à six reprises. Ce port est devenu une base pour les corsaires français qui attaquaient les navires britanniques et pour les expéditions françaises qui soutenaient les soulèvements jacobites dans les îles britanniques. Il a également fait de la marine française une force redoutable de plus de 200 navires. (Les Anglais, cependant, se moquaient des couronnes et des L dorés et des nymphes de mer claironnant la gloire du Roi-Soleil, qui étaient gravés sur ses plus grands navires et en faisaient des cibles faciles à détruire.)

La France fonda des colonies commerciales en Inde, à Surat et à Pondichéry, et dans les Caraïbes, dans l’île de Saint Domingue (l’actuel Haïti). Les rentables plantations françaises de sucre et de café, exploitées par des esclaves, ont permis de financer les bâtiments grandioses du XVIIIe siècle que l’on peut voir aujourd’hui à Nantes et à Bordeaux. Pendant ce temps, la Louisiane – nommée d’après le Roi Soleil – comprenait en théorie toute la vallée du Mississippi, ce qui en faisait l’une des plus grandes prises de terres de l’histoire de l’impérialisme européen.

Versailles, dépeinte dans la récente série télévisée du même nom comme un lieu où Louis, psychologiquement du moins, s’isolait parfois, était un centre de pouvoir mondial, équivalent à la Maison Blanche aujourd’hui. L’Escalier des Ambassadeurs, construit entre 1672 et 1679 et revêtu de marbre rose et vert, comportait des fresques représentant les nations des quatre continents (Asiatiques, Africains, Américains et Européens) admirant un buste du roi en empereur romain. Conformément au message de l’escalier, la conversation à Versailles portait sur Alep, le Siam et la Chine, ainsi que sur la France et l’Europe.

Les voyageurs, les marchands et les missionnaires encouragent les rêves de Louis XIV d’un empire mondial. Jean-Baptiste Tavernier, dans sa dédicace à Louis XIV du récit de ses voyages à travers l’Asie à la recherche de bijoux (pour lesquels Louis XIV était son meilleur client), écrit : « Il me semble que tous les rois d’Asie et d’Afrique seront un jour vos tributaires et que vous êtes destiné à commander l’univers entier. » La dédicace d’une description du royaume de Siam (comme on appelait alors la Thaïlande) par le missionnaire jésuite Guy Tachard assurait au roi que : « La postérité comptera parmi les conquêtes de Louis le Grand les rois de Siam et de Chine, soumis à la croix de Jésus-Christ. »

Des officiels accueillent les ambassadeurs jésuites français au Siam (actuelle Thaïlande), tels que représentés dans une gravure sur bois du XVIIe siècle. (Image de Bridgeman)

Le 1er septembre 1686, les ambassadeurs de Phra Narai, le roi de Siam, gravissent l’Escalier des Ambassadeurs à Versailles « au son des tambours et des trompettes ». Alors qu’ils avançaient dans la pièce la plus luxueuse du palais, la Galerie des Glaces bordée de miroirs, remplie de courtisans curieux, ils se prosternèrent à plusieurs reprises – se prosternèrent – presque jusqu’au sol. Après avoir contemplé Louis pendant plusieurs minutes, l’un d’eux prononça un discours en siamois, louant « le très grand roi qui avait conquis tous ses ennemis ».

En 1688, le roi envoya un millier de troupes au Siam. Phra Narai espérait les utiliser afin de contrôler son royaume. Louis XIV lui conseilla de se convertir au catholicisme, car c’était la religion la plus susceptible d’inculquer l’obéissance à ses sujets. Mais les troupes de Louis XIV dépassent les bornes en tentant de s’emparer de Bangkok. Il y eut une révolte. Phra Narai meurt en prison. Des bibles françaises et des portraits de Louis XIV sont brûlés, les troupes françaises sont expulsées. Une puissance asiatique avait vaincu un empire européen. Pendant les 180 années suivantes, le Siam restera largement fermé en termes d’interactions avec l’Europe.

Ambassade chinoise

Les relations de Louis XIV avec la Chine étaient plus fructueuses. Le 15 septembre 1684, année où il reçoit la première ambassade du Siam, Louis XIV reçoit également à Versailles un jésuite flamand, Philippe Couplet, qui est accompagné d’un converti chinois portant une tunique de soie verte avec un gilet de brocart bleu, Michael Shen Fuzong. Couplet a présenté au roi des livres chinois et une demande pour plus de missionnaires.

Les royaux ont regardé Shen Fuzong manger avec des baguettes sur une assiette en or spécialement apportée pour lui. Shen Fuzong et Couplet ont ensuite visité les jardins de Versailles, où les fontaines ont été allumées en leur honneur. La première traduction européenne des œuvres de Confucius par Couplet – Confucius, Philosophe des Chinois. qui était en latin – est publiée à Paris et dédiée à Louis.

Fidèle à ses ambitions mondiales, Louis XIV finance personnellement l’envoi de six jésuites français, professeurs de mathématiques, à la cour chinoise. Ils quittent Brest sur la côte bretonne en mars 1685 avec un stock d’instruments mathématiques et astronomiques, arrivent en Chine en juillet 1687 et à Pékin (aujourd’hui Pékin) en février 1688. Ils captivèrent – et furent captivés par – le souverain mandchou de Chine, l’empereur Kangxi, lui enseignant les mathématiques et l’astronomie, lui dessinant des cartes célestes et terrestres et traduisant en chinois des ouvrages français de mathématiques et de médecine. En 1692, un édit de tolérance confirme la permission pour eux de prêcher le christianisme et de faire des conversions.

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Un autre moment marquant dans les relations sino-françaises est arrivé le 2 novembre 1698, lorsque le premier bateau français à naviguer directement en Chine a quitté La Rochelle. Le navire est revenu à Lorient (port fondé par Louis XIV sur la côte bretonne) le 1er août 1700 avec une cargaison de porcelaine chinoise bleue et blanche. Versailles a le goût des objets chinois et les enfants de Louis XIV sont de fervents collectionneurs. Bientôt, d’autres prêtres français furent envoyés, apportant davantage de connaissances en astronomie, cartographie et mathématiques – et des canons français pour l’empereur.

Sous Louis XIV, un dialogue entre les cours française et chinoise – une monarchie parlant à l’autre à travers 5 000 miles – avait été établi, 100 ans avant l’envoi de la première ambassade britannique en Chine en 1793. Les deux cours partageaient un goût pour la magnificence, la chasse, la littérature, la science – et l’obéissance. D’autres missions françaises ont été envoyées en 1699, 1700, 1702 et 1703. Des portraits du roi et de sa famille, ainsi que de Philippe V, furent exposés dans la mission jésuite de Pékin « afin de révéler à l’univers entier la magnificence de la cour de France ».

À sa mort, Louis est commémoré par des services commémoratifs dans le monde entier, de Mexico à Alep

L’intérêt de Louis XIV pour l’établissement de colonies françaises en Asie, Afrique et en Amérique et sa campagne de diffusion du catholicisme dans le monde – sans parler de ses relations avec l’empire ottoman, le Siam et la Chine – montrent que, comme son arrière-arrière-grand-père Philippe II d’Espagne, il était un monarque véritablement mondial. En effet, la dernière ambassade qu’il reçut dans la Galerie des Glaces de Versailles, en février 1715, venait de Perse pour signer un traité commercial avec la France et demander une aide navale contre les souverains arabes du Golfe. Lorsque Louis XIV meurt le 1er septembre 1715, il est commémoré par des services commémoratifs dans le monde entier, de Mexico à Alep, ainsi qu’en France et dans le royaume d’Espagne de son petit-fils.

Cette idée d’une France tournée vers l’extérieur, acteur international, a perduré jusqu’à l’époque actuelle de la Cinquième République. Au cours du dernier demi-siècle, la nation a de plus en plus ressemblé à une sorte de monarchie républicaine, peut-être en partie parce que le général de Gaulle était un si fervent admirateur de Louis. Les dirigeants français ne rêvent peut-être plus de conquête mondiale, mais le sens de la grandeur « jupitérienne » de Louis XIV – pour reprendre la description du président Macron – persiste jusqu’à aujourd’hui.

Philip Mansel est historien, et auteur de nombreux ouvrages sur l’histoire de la France et de l’empire ottoman. Son dernier livre, Roi du monde : The Life of Louis XIV, a été publié par Allen Lane en juillet

Pour en savoir plus sur Louis XIV, écoutez la série Shadow of the Sun de BBC Radio 4.

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Cet article a été publié pour la première fois dans l’édition de Noël 2019 du BBC History Magazine

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