Qui était le vrai Saint-Nicolas ?

Le saint qui serait le père Noël

La vraie vie et les épreuves de Nicolas de Myre

par Adam C. English

Couverture, 230 pages |

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Titre Le Saint qui serait le Père Noël Sous-titre La vraie vie et les procès de Nicolas de Myre Auteur Adam C. English

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Si vous fêtez Noël, vous avez peut-être trouvé des cadeaux sous le sapin, et vous croyez peut-être que ces mystérieux présents venaient d’un joyeux vieillard en costume rouge.

Il a beaucoup de noms, notamment Père Noël, Kris Kringle, Sinterklaas, Noel Baba, Popo Gigio – et bien sûr – Saint Nicolas. Mais croyez-le ou non, Saint-Nicolas était un vrai homme. C’était un évêque qui vivait au IIIe siècle, dans ce qui est aujourd’hui la Turquie moderne.

Le professeur Adam English de l’université Campbell en Caroline du Nord a reconstitué la vie de saint Nicolas dans son nouveau livre, The Saint Who Would Be Santa Claus : The True Life and Trials of Nicholas of Myra.

Saint Nicolas a supervisé une transition massive dans la foi chrétienne, notamment en participant au concile de Nicée – le premier concile œcuménique. La légende veut qu’il ait giflé un célèbre hérétique avec sa sandale. English dit que l’histoire n’est pas vraie, mais ses os montrent qu’il avait un nez cassé.

« Donc peut-être qu’il a eu un passé violent, ou peut-être qu’il a eu une bagarre ou deux au cours de sa vie », dit English à Celeste Headlee de NPR. Mais il y avait une histoire vraie qui, d’une manière ou d’une autre, a capturé l’imagination des chrétiens pendant des siècles.

English dit qu’en tant que jeune homme, Nicholas avait hérité d’une somme d’argent. Nicholas entend parler d’un homme en ville avec trois filles au bord de la misère. Il fait donc un sac d’or et, au milieu de la nuit, jette anonymement le sac par la fenêtre.

Nicholas répète l’acte deux autres fois pour que la famille puisse utiliser l’argent comme dot pour les filles, dit English. Une légende plus tardive ajoute que la fenêtre était verrouillée, alors Nicolas laisse tomber le sac dans la cheminée, où il atterrit dans un bas qui attend près du feu pour sécher.

Au douzième siècle, dit English, les religieuses en France fabriquaient de petits cadeaux, les laissaient sur le pas de la porte des enfants et les signaient « de la part de Saint-Nicolas ».

Nulle part, cependant, tout cela n’était réellement lié à Noël ou à la naissance du Christ. La Saint-Nicolas est célébrée le 6 décembre.

L’anglais dit que le Père Noël a été initialement introduit dans le contexte américain au début du 19ème siècle. Il s’agissait d’une combinaison de la proximité de ce jour avec Noël, et d’un effort de la part d’éminents New-Yorkais pour récupérer leur héritage européen.

« Ils cherchaient des racines, ils cherchaient des traditions », dit English. « Ils se tournent vers leur héritage néerlandais, et être néerlandais, c’est célébrer Sinterklass – célébrer Saint-Nicolas. »

L’image du Père Noël d’aujourd’hui est très différente de celle du Saint-Nicolas original de Myra. English dit qu’il aime les histoires du vieil homme joyeux, aux joues roses, et au rire chaleureux. Mais il veut mettre les Américains au défi de considérer la véritable histoire derrière Saint-Nicolas.

« Ne pas seulement donner des cadeaux à notre famille, à ceux que nous aimons et à ceux que nous connaissons », dit English, « mais aller au-delà des murs de notre famille vers ceux que nous ne connaissons pas, que nous n’aimons pas, et les inclure aussi. »

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