Populations migratrices – The Center for Conservation Biology

Populations migratrices de pygargues à tête blanche

Zones de concentration d’aigles (indiquées par des hachures jaunes) dans la baie de Chesapeake.

Les « zones de concentration » de pygargues à tête blanche sont des endroits où les aigles se rassemblent en nombre beaucoup plus élevé que ce que peuvent représenter les couples reproducteurs locaux et leur progéniture et qui abritent un à plusieurs perchoirs communs. En raison du statut de la baie de Chesapeake en tant que destination estivale et hivernale pour les migrants, les zones de concentration peuvent abriter un mélange complexe d’individus d’âges différents et issus de populations différentes. Par exemple, pendant les mois d’été, les zones de concentration peuvent accueillir des adultes, des sous-adultes et des jeunes de l’année de la population de la baie de Chesapeake (dont certains peuvent quitter leur territoire après la reproduction pour se déplacer dans les zones de concentration) et du Sud-Est. De même, les zones de concentration hivernale peuvent accueillir des oiseaux non reproducteurs de la baie de Chesapeake et des oiseaux reproducteurs et non reproducteurs du Nord-Est. En raison de ce mélange, il est difficile de déterminer combien d’oiseaux se déplacent dans la baie à partir de populations sources éloignées. Un autre problème est qu’il n’y a pas eu de traitement définitif des temps de résidence/taux de rotation des oiseaux dans les zones de concentration. Pour cette raison, il n’est pas possible de déduire combien d’individus différents peuvent utiliser des zones de concentration particulières sur une période de temps prolongée.

Zones de concentration estivales

La migration vers le nord des pygargues à tête blanche de la Floride vers la baie de Chesapeake a été documentée pour la première fois lors d’un examen des retours de bagues des années 1940 par Broley (1947). Broley a montré que les jeunes oiseaux bagués en Floride comme oisillons migraient vers le nord le long de la côte jusqu’au milieu de l’Atlantique (ou dans quelques cas plus au nord). La confirmation définitive de ces premières constatations a été obtenue ces dernières années par Millsap et al. (2002) qui ont utilisé la télémétrie par satellite pour suivre 57 jeunes pygargues de la Floride à leurs territoires d’été. Près de 50 % de ces oiseaux ont passé l’été dans la baie de Chesapeake ou sur la côte de la Caroline du Nord. Les oiseaux sont retournés en Floride pour les mois d’hiver et ont établi des territoires d’hiver. On ignore actuellement quelle proportion des populations du sud-est (en dehors de la Floride) migre vers la baie pour l’été. Les observations d’oiseaux dans plusieurs de ces zones de concentration impliquent que les migrants utilisent la baie non seulement comme zones d’alimentation mais aussi comme terrain de mue, ce qui suggère que la baie joue un rôle important dans leur cycle annuel.

Selon les retours de bagues et les observations directes, Broley (1947) a estimé que les oiseaux commencent à quitter la Floride en avril. Cette estimation était conforme aux données de télémétrie obtenues par Millsap et al. (2002). Les aigles migrateurs semblent se déplacer dans la baie entre le début et la mi-mai. L’utilisation des zones de concentration commence à augmenter pendant cette période et atteint un pic entre la mi-juin et la mi-juillet (Watts et Byrd, données non publiées pour la partie inférieure de la baie). La plupart des années, les effectifs diminuent dans les zones de concentration de la mi-juillet à la fin septembre (Watts et Byrd, données non publiées pour la partie inférieure de la baie). Le moment des déplacements hors de la baie correspond à l’estimation de Broley (1947), basée sur la récupération des bagues, du moment où les oiseaux reviennent en Floride. Les adultes et les subadultes présentent des calendriers de migration différents et semblent avoir des périodes de résidence différentes dans la baie. Les oiseaux qui entrent dans la baie en mai sont principalement des subadultes. Ces oiseaux sont suivis par des adultes, de sorte que le rapport entre les adultes et les subadultes augmente au début de l’été et finit par atteindre un rapport d’environ 1:1 à la période de pointe. Le rapport d’âge revient vers un biais de sub-adultes au début de l’automne. Pris ensemble, ces modèles suggèrent que les adultes entrent dans la baie plus tard et y restent moins longtemps que les sous-adultes.

En général, l’utilisation des zones de concentration estivale n’a pas été surveillée aussi intensivement que la population nicheuse. Les pics de dénombrement des oiseaux utilisant la zone de concentration du haut de la rivière James ont été multipliés par 5 entre 1982 et 1991 (Watts et Byrd 1999). Ce niveau d’augmentation correspond généralement à la croissance des populations qui utilisent la baie en été. Collectivement, les zones de concentration estivale dans la partie inférieure de la baie de Chesapeake en Virginie abritent un minimum de 1 200 oiseaux. Ce chiffre composite est basé sur les estimations des pics de pygargues à tête blanche dans les zones de concentration au milieu des années 1990, d’après les relevés effectués sur le littoral. Les pics de dénombrement comprennent : James River (450), le cours supérieur de la rivière Rappahannock (320) et le cours supérieur de la rivière Potomac (500+). On ne sait pas combien d’oiseaux totaux peuvent passer par ces zones pendant les mois d’été ou quelle proportion d’oiseaux provient de populations éloignées.

Zones de concentration hivernale

Les pygargues à tête blanche du nord-est du Canada et des États-Unis migrent vers le sud dans la baie de Chesapeake et en Virginie à la fin de l’automne et au début de la période hivernale (Stewart et Robbins 1958, McCollough 1986, Byrd et al. 1990). Ces oiseaux se déplacent apparemment vers le sud avant que les grands plans d’eau ne gèlent aux latitudes nord et leur apparition dans la baie coïncide avec le mouvement des oiseaux aquatiques dans la région. Le nombre d’oiseaux augmente en novembre et décembre pour atteindre un pic en janvier. On pense que la plupart des oiseaux nordiques ont quitté la baie vers le nord à la fin du mois de mars.

Comme pour les zones de concentration estivale, les zones de concentration hivernale dans la baie de Chesapeake n’ont pas été surveillées avec la même intensité que la population nicheuse. Cependant, des relevés au milieu de l’hiver ont été effectués en Virginie dans certaines zones de concentration depuis le début des années 1980. Entre 1997 et 2000, le nombre d’oiseaux dans les zones d’échantillonnage de la Virginie a augmenté à un taux annuel de 4,5 % (Steenhof et al. 2002). Ce taux est considérablement inférieur à celui rapporté pour les populations sources attendues. Cependant, certains sites spécifiques ont montré des augmentations considérablement plus élevées que la moyenne générale de l’État (par exemple, Portlock 1994).

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