NASCAR : L’évolution du sport (1948-1950's)

Avec la fin de la saison 2009 et à un peu plus d’un mois de Daytona, j’ai pensé que ce serait le bon moment pour un regard évolutif sur la « stock car » à travers l’histoire. Voici donc le premier volet d’une série intitulée NASCAR : The Evolution Of The Sport .

Un stock car, dans le sens originel du terme, décrivait une automobile qui n’a pas été modifiée par rapport à sa configuration d’usine originale. Plus tard, le terme stock car a fini par désigner toute automobile de série utilisée en course. Ce terme est utilisé pour différencier une telle voiture d’une voiture de course, une voiture spéciale, construite sur mesure et conçue uniquement à des fins de course.

Les voitures ont adopté des spoilers plus grands afin que l’air passe en douceur au-dessus de la voiture pour fournir une plus grande force descendante sur l’arrière du véhicule pour empêcher la voiture de se retourner. Toutes les voitures ont cet aileron.

Lorsque la NASCAR a été créée par Bill France, Sr. en 1948 pour réglementer les courses de stock-car aux États-Unis, il était exigé que toute voiture engagée soit entièrement fabriquée à partir de pièces disponibles pour le grand public chez les concessionnaires automobiles. De plus, les voitures devaient être des modèles vendus à plus de 500 exemplaires au public. C’est ce qu’on appelle « l’homologation »

Dans les premières années de la NASCAR, les voitures étaient tellement « stock » qu’il était courant que les pilotes se rendent eux-mêmes aux compétitions dans la voiture qu’ils allaient utiliser dans la course.

Alors que la technologie des moteurs automobiles était restée assez stagnante pendant la Seconde Guerre mondiale, le développement avancé des moteurs à piston des avions avait fourni une grande quantité de données disponibles, et la NASCAR a été formée juste au moment où certaines des technologies améliorées étaient sur le point d’être disponibles dans les voitures de série.

Avant la création de la NASCAR dans les années 1920, les trafiquants de contrebande à l’époque de la prohibition devaient souvent semer les autorités. Pour ce faire, ils devaient améliorer leurs véhicules et ont finalement commencé à se réunir avec d’autres coureurs et à faire des courses ensemble.

Ils se défiaient les uns les autres et ont finalement progressé vers des événements organisés au début des années 1930. Les principaux problèmes auxquels les coureurs étaient confrontés étaient l’absence d’un ensemble unifié de règles entre les différentes pistes, et le fait que les coureurs ne pouvaient pas courir sur différentes pistes parce que ce n’était pas légal pour eux de le faire.

Lorsque Bill France a vu ce problème, il a organisé une réunion à l’hôtel Streamline afin de former une organisation qui unifierait les règles. C’est à partir de cette réunion que la NASCAR a été fondée en 1948.

Le V-8 Oldsmobile Rocket de 1949, d’une cylindrée de 303 cu.in., est largement reconnu comme le premier moteur moderne à soupapes en tête (OHV) de l’après-guerre à être mis à la disposition du public, bien que tous les principaux fabricants étaient également en train de moderniser la conception de leurs moteurs.

L’Oldsmobile a connu un succès immédiat en 1949 et 1950, et tous les constructeurs automobiles n’ont pu s’empêcher de remarquer que ses victoires se traduisaient par des ventes sensiblement plus élevées de l’Oldsmobile 88 auprès du public acheteur. La devise de l’époque est devenue « Gagnez le dimanche, vendez le lundi. »

Cependant, malgré le fait que plusieurs moteurs concurrents étaient plus avancés, la Hudson Hornet, aérodynamique et basse, a réussi à gagner en 1951, 1952 et 1953 avec un moteur de 308 cu.in. (5,0 L) à six cylindres en ligne qui utilisait un moteur à tête plate à l’ancienne, prouvant qu’il y avait plus à gagner qu’un moteur plus puissant.

Les voitures étaient généralement soit conduites sur la piste, soit « remorquées à plat » derrière des pick-ups et des berlines familiales. En dehors de la mise au point et du réglage du moteur, rien ne pouvait être fait à ces premières voitures Strictly Stock (un peu comme les mandats NASCAR aujourd’hui, n’est-ce pas ?). Les vitres avant, arrière et latérales étaient intactes. Des cordes et des harnais d’avion étaient utilisés comme ceintures de sécurité. Les arceaux de sécurité – qui étaient obligatoires en 1952 – n’étaient ni requis ni souvent installés.

Une chose que la désignation strictement stock encourageait était une grande diversité de constructeurs sur la piste (exactement le contraire des tendances homogènes d’aujourd’hui). La première course officielle de la Strictly Stock Division a vu neuf marques se présenter sur la ligne de départ, dont Buick, Cadillac, Chrysler, Ford, Hudson, Kaiser, Lincoln, Mercury et Oldsmobile.

Certains des plus gros problèmes étaient des défaillances de pneus, de roues et de suspensions provoquées par des contraintes atypiques d’une utilisation normale sur route. Ces préoccupations ont donné lieu à des inventions « pas si ordinaires », comme celle détaillée par Tim Flock, deux fois champion du Grand National (précurseur de la Winston Cup).

Il a décrit une trappe dans le plancher de sa voiture de course qu’il pouvait ouvrir avec une chaîne pour vérifier l’usure du pneu avant droit, « Lorsque le cordon blanc apparaissait, il nous restait environ un ou deux tours avant que le pneu n’éclate », a déclaré Flock à propos de ce « système d’alerte précoce ».’

En raison des pistes de terre à surface rugueuse qui prédominaient au début de ce sport, la seule modification autorisée était une plaque d’acier de renforcement sur la roue avant droite pour empêcher les écrous de roue de tirer à travers les jantes des roues conventionnelles. Autrement, la course de stock-cars dans les premiers jours du sport était en grande partie un effort de siège du pantalon.

Mais, c’est l’ingéniosité et l’esprit indomptable de ces premiers coureurs qui ont fait de la NASCAR ce qu’elle est aujourd’hui. Il suffit de penser à ce que la NASCAR pourrait être aujourd’hui, si certaines des règles, qui régissent actuellement le sport, étaient retournées à celles employées dans les années 1940 et 50.

Bien qu’il y ait beaucoup à dire sur les efforts de sécurité modernes de la NASCAR, il y a aussi quelque chose à propos de neuf marques et modèles différents de voitures, employant l’ingéniosité et l’imagination des mécaniciens et des chefs d’équipe et les laissant tous se déchaîner dans une bataille pour la suprématie. Pouvez-vous sentir l’octane, encore ?

* Merci beaucoup à wikipedia, about.com, et NASCAR.com pour certaines des données de cet article .

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